Hoe Rainer Höss, kleinzoon van commandant van KZ Auschwitz, omgaat met de ‘zonden’ van zijn grootvader

Rainer Höss, kleinzoon van SS-Obersturmbannführer Rudolf Höss, kampcommandant van KZ Auschwitz-Birkenau, heeft er zijn levensmissie van gemaakt om Holocausteducatie en tolerantie te bevorderen

Ik moest de e-mail die ik ontving van de Masaryk University in Brno, Tsjechië, opnieuw lezen om er zeker van te zijn dat ik het goed begreep:

Ter herdenking van de Internationale Studentendag, die valt op 17 november – de dag waarop de nazi’s in 1939 alle universiteiten in Tsjechië sloten, en de dag waarop studenten in Praag in 1989 protesteerden tegen het communistische regime – houden we een grote evenement en we willen je graag uitnodigen om een ​​van de twee keynote-sprekers te zijn in een panel met de titel ‘Menselijkheid en barbarij in de Holocaust en in Europa vandaag’.

Ik vond alles oké tot het volgende punt in de e-mail:

De andere keynote spreker zal de heer Rainer Höss zijn, de kleinzoon van nazi-oorlogsmisdadiger Rudolf Höss, die net als jij ook een familieband heeft met Auschwitz.

Rudolf Höss? Zoals in de commandant van Auschwitz – de bevelvoerende positie binnen de SS-dienst van een nazi-concentratiekamp? Zijn kleinzoon? Echt niet. Ik schrok en sloot de e-mail, de instinctieve reactie op die naam door een kind van Holocaustoverlevenden.

Het volgende wat ik deed was mijn 92-jarige moeder bellen, die Auschwitz en Bergen-Belsen overleefde. “Ik zie niet wat het probleem is,” vertelde mijn moeder me in haar nuchtere Tsjechisch. “Rainer is zijn kleinzoon. Hij was nog niet eens geboren toen dit allemaal gebeurde.

Dat is waar, antwoordde ik.

In de dagen voorafgaand aan mijn reis las ik obsessief alles wat ik kon vinden over radicalisering en racisme in Europa, over Höss de grootvader, die verantwoordelijk was voor het vermoorden van minstens 500.000 Joden, en over Höss de kleinzoon, die actief is in Holocaust-educatie en predikt tolerantie. Er gaat niets boven een dialoog tussen de nakomelingen van de slachtoffers en die van de daders, zolang deze het goed willen maken.

Maandag, 16 november. Het Oude Stadsplein in Brno staat vol kaarsen voor de slachtoffers van de terroristische aanslagen in Parijs. Iemand heeft Libanese en Turkse vlaggen opgehangen – daar waren ook slachtoffers, meldt een voorbijganger.

Brno, de hoofdstad van Moravië, ligt op drie uur rijden van Praag. Vroeger was het etnisch Duits en tienduizenden Duitsers die daar voor de Tweede Wereldoorlog woonden, werden in 1945 massaal gedeporteerd. Kortom, dit is een geschikte plek voor mijn eerste ontmoeting met de kleinzoon Höss. We ontmoeten elkaar in een plaatselijk café en drinken Tsjechisch bier.

De organisatoren van het evenement lopen op eierschalen om ons heen, een beetje zenuwachtig over het programma. Rainer Höss is lang, atletisch en heeft een gebeiteld gezicht (“Mij is een aantal keren verteld dat ik op mijn grootvader lijk. Het is niet prettig om te horen, maar ik kan er niet veel aan doen.”). Hij is gewend aan ontmoetingen met overlevenden, evenals kinderen van overlevenden, en hij praat vrijuit met mij.

Ik, bijvoorbeeld, blijf op afstand.

Voor mij is hij in de eerste plaats de kleinzoon van de man die het bevel voerde over Auschwitz-Birkenau, de hel waar mijn moeder in september 1943 naartoe werd gestuurd. Af en toe herinner ik mezelf eraan dat Rainer in 1964 is geboren en dat hij niet verantwoordelijk is voor het gruwelijke verleden van zijn familie. De eerste vraag die ik hem stel is waarom heeft hij zijn naam niet veranderd? 

Plaatje hierboven: In het concentratiekamp van Auschwitz, 16 april 1947. Kampcommandant Rudolf Hoss werd na zijn veroordeling op 2 april, veertien dagen later opgehangen tussen de barakken in Auschwitz I, het basiskamp, nabij het crematorium van het kamp [beeldbron: Rare Historical Photos]

Voordat hij werd opgehangen, schreef mijn grootvader aan mijn grootmoeder dat ze haar naam moest veranderen“, legt Rainer uit. “Zowel mijn grootmoeder als mijn vader ontkenden zijn misdaden volledig en daarom weigerden ze onvermurwbaar hun namen te veranderen. ‘Höss blijft Höss,’ zou mijn grootmoeder zeggen. Ik besloot dat als ik de naam zou behouden, dit mij in staat zou stellen mijn steentje bij te dragen aan het bekeren in de naam van mijn grootvader. 

Het is natuurlijk niet zo eenvoudig – je moet altijd voorzichtig zijn met alles wat je zegt, omdat mensen je veroordelen. Soms vervloeken mensen me op internet en proberen neonazi’s altijd contact met me op te nemen. Uiteindelijk is de naam Höss verbonden met Auschwitz, waar miljoenen mensen zijn vermoord.

Rainer was jarenlang obsessief bezig met het rehabiliteren van zijn familienaam. Hij deed onderzoek naar de misdaden van zijn grootvader en anderen, bracht uren door in archieven, sprak met groepen tieners over tolerantie en racismebestrijding en geeft (zelf gefinancierde) rondleidingen door Auschwitz.

Hij is actief in een organisatie genaamd Footsteps, die is opgericht zodat mensen niet alleen kunnen leren over wat er in de geschiedenis is gebeurd, maar ook zodat de geschiedenis zich niet herhaalt. Rainer werkt ook samen met Khubaib Ali Mohammed, een Duits-islamitische advocaat, om andere nazi-oorlogsmisdadigers die nog in leven zijn voor het gerecht te brengen. “We werken samen – christenen, moslims en joden – en daar ben ik erg trots op.”

De 58-jarige Rainer Höss woont in München, is gescheiden en vader van drie kinderen. Hij is kok van beroep. Toen hij op 15-jarige leeftijd ontdekte wie zijn grootvader van vaderskant was, liep hij van huis weg. Op 18 was hij al getrouwd en met een baby. Vandaag is zijn oudste kleindochter 15 jaar oud. Een van zijn dochters is getrouwd met een Bosnische moslim, “en ik ben zo blij voor haar – ik ben voor pluralisme”, zegt hij.

Op 21-jarige leeftijd verbrak Rainer alle contact met zijn familie – zijn vader, broers en zussen, tantes en ooms. Zijn moeder, die in 1983 van zijn vader scheidde, is de enige met wie hij nog contact heeft.

Rainer’s vader, Hans-Jurgen Höss, geboren in 1937, een van de vijf kinderen van Rudolf en Hedwig Höss, groeide op in een grote villa in de buurt van Auschwitz. Er zijn kleurenfoto’s die tijdens de oorlog zijn gemaakt (met de nieuwe camera die Rudolf cadeau heeft gekregen van Heinrich Himmler), waarop de Höss-kinderen dartelen in de tuin en zwemmen in het zwembad bij de villa, met het vernietigingskamp en crematoria op de achtergrond.

“De villa staat er nog steeds – het is eigendom van een Pools stel waarmee ik contact heb. Veel mensen weten niet veel over dit huis, zoals de geheime ontsnappingstunnel die mijn grootvader heeft gebouwd en die van de crematoria naar het huis loopt. Een gevangene die voor mijn grootvader werkte, vertelde me dat hij het hele gezin minstens één keer per week zou laten oefenen door de ontsnappingstunnel te gebruiken. De directie van het concentratiekamp houdt er niet van om hier publiciteit over te maken, omdat ze bang zijn dat neonazi’s van dit complex een bedevaartsoord gaan maken.”

Jaren na het einde van de oorlog beweerden Rudolfs kinderen – en zelfs zijn vrouw – dat ze niet wisten wat er in het kamp gebeurde. “Dit is natuurlijk belachelijk, want alle bedienden in het huis waren gevangenen uit het kamp”, legt Rainer uit. 

“Alle tuinieren, landschapsarchitectuur, bouw en renovaties werden uitgevoerd door gevangenen. Zelfs de kapper van mijn grootvader kwam uit het kamp. Mijn oom gebruikte zijn katapult om stenen over de muur naar de gevangenen te schieten. Er zijn gevangenen die zich al mijn tantes en ooms herinneren.” 

De vrouw van Rudolf, Hedwig, zou later aan vrienden herinneren hoeveel ze ervan had gehouden om in Auschwitz te wonen, een tijd in haar leven die ze zich herinnert als ‘hemelse, gelukkige tijden’. “Ze was koud en tiranniek. Als ze een kamer binnenkwam, voelde het ineens alsof we in een vriezer zaten”, zegt Rainer.

Op 150 meter wonen van het vernietigingskamp Auschwitz-Birkenau had zeker effect op de Höss-kinderen, ze bleven allemaal aanhangers van Hitler en haatten joden. Rainers vader, Hans-Jurgen, die als ingenieur voor Volvo werkte, was volgens Rainer een koude en wrede man:

Het huis waarin ik opgroeide was de hel op aarde. Mijn vader sloeg mij en mijn moeder de hele tijd. Hij regeerde het huis met ijzeren vuist. Zonder toestemming mochten we niet praten. Het was ons verboden te huilen of welk gevoel dan ook te tonen. Als we hem ooit ongehoorzaam zouden zijn, zou hij ons tot moes slaan. Mijn moeder heeft een aantal keren geprobeerd zelfmoord te plegen.

Rainer’s eerste ontmoeting met de ‘joodse kwestie’ was ongelooflijk traumatisch:

Ik was misschien vijf of zes jaar oud, toen een jongen van school me uitnodigde bij hem thuis voor ‘Pesach-feest’. Ik had geen idee wat dit was. Dus ik liep naar mijn vader toe en bleef staan ​​tot hij me toestemming gaf om te spreken zoals ik altijd deed. Met aarzelende stem vroeg ik toestemming om naar het huis van Chris te gaan voor Pesach-feest. Mijn vader sprong van zijn stoel en sloeg me zo hard dat hij mijn neus brak, en toen sloot hij me op in mijn kamer. ‘Je krijgt geen contact met die vuile joden’, schreeuwde hij. De volgende dag zag ik dat er een nieuw bord aan onze voordeur hing met de tekst: ‘Joden zijn niet toegestaan.’”

Tot de leeftijd van 12 wist Rainer niets van de heldendaden van zijn grootvader

Mijn familie zou vertellen hoe hij zo’n dappere soldaat was en dat hij werd gedood toen hij het vaderland verdedigde. Leopold Heger, de chauffeur van mijn grootvader in Auschwitz, zou bij ons thuis komen en lange wandelingen met me maken, terwijl hij me vertelde over de heldenmoed van mijn grootvader. Hij zou me ‘prins’ noemen, omdat ‘je grootvader als een koning was.

Toen hij 12 was, ging Rainer op schoolreisje naar het concentratiekamp Dachau:

Mijn grootvader voerde het bevel over dit kamp voordat hij naar Auschwitz werd overgebracht – ik zag met eigen ogen zijn naam op een plaquette staan: Rudolf Höss. Aan het eind van de dag rende ik naar huis en vroeg mijn vader of het waar was, en hij vertelde me: ‘Dat is een complete leugen.’ En ik geloofde hem, want op die leeftijd geloof je nog steeds alles wat je ouders je vertellen.

Toen hij 15 werd, kwam Rainer thuis een boek tegen met de titel Mannen van Auschwitz:

Toen mijn vader zag dat ik dat boek van de plank pakte, stormde hij naar me toe, sloeg me op mijn wang en zei me dat boek nooit meer aan te raken. Natuurlijk las ik de volgende dag, nadat mijn vader naar zijn werk in Zweden was vertrokken, het hele boek. Dit was de eerste keer dat ik las over wat mijn grootvader deed in Auschwitz. Ik werd overmand door een intense mengeling van schaamte, woede en verdriet.”

Heeft hij voor die tijd nooit iets vermoed? 

Ik wist dat ze iets voor mij verborgen hielden, en ik zag hoe mijn vader reageerde toen ik hem vragen stelde, maar om te ontdekken dat je grootvader de commandant van Auschwitz was, dat je vader opgroeide met het inademen van de rook van de crematoria, heb ik nooit zoiets verwacht. De volgende dag pakte ik een paar dingen in en ging naar huis. Ik ging op een kostschool wonen waar ik culinaire kunsten studeerde. Maar ik was nog maar een kind zonder kader en zonder familie, dus ik kwam natuurlijk al snel in de drugs en alcohol terecht.” 

Toen Rainer net 16 was, maakte hij zijn vriendin zwanger, maar toen hij 18 werd, trouwde hij met haar en slaagde hij erin een normatief en warm gezin met haar te stichten:

“Ik wilde zo graag een nieuw gezin stichten, me loskoppelen van de genenpool van mijn familie”, zegt Rainer.

Hebben uw kinderen ooit naar uw grootvader gevraagd, naar hun tantes en ooms? 

Ik heb ze van jongs af aan de waarheid verteld. Ik vertelde hen ook dat ze welkom waren om contact op te nemen met mijn familieleden wanneer ze maar wilden, maar dat deden ze niet. ‘We zijn bij je’, zeiden ze tegen me.’

Het is interessant dat verhulling heel gewoon was bij de tweede en derde generatie aan beide kanten”, zegt Don Sperling, de moderator van het panel waar we in zaten.

“In mijn huis verborg niemand de waarheid, ze bagatelliseerden alleen de verschrikkingen”, antwoordde ik, enigszins geschokt door de vergelijking van de twee partijen. Maar nogmaals, de waarheid is dat er aan beide kanten zwarte gaten van stilte en geheimhouding waren.

Nadat zijn ouders waren gescheiden, begon Rainer de heldendaden van zijn grootvader te onderzoeken.

[..]

Lees hier verder

Bronnen:

  • naar een artikel van Tal Bashan “Grandson of infamous Nazi spends lifetime making amends for namesake’s atrocities” van 15 januari 2016 op de site van The Jerusalem Post
  • een artikel op deze blogHet waargebeurde verhaal van de Duitse jood die de commandant van Auschwitz opspoorde en liet ophangen” van 7 augustus 2020 en een artikelZonen van Eichmann zetten een nazistische terreurcel op in Argentinië om Joden te vermoorden” van 7 november 2018

Een gedachte over “Hoe Rainer Höss, kleinzoon van commandant van KZ Auschwitz, omgaat met de ‘zonden’ van zijn grootvader

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.