De rabbijn van Amsterdam die de beroemdste Jood ter wereld werd

Tolerantie over politieke en religieuze scheidslijnen heen maakt steeds meer plaats voor achterdocht en vijandigheid. Het is dus geen geringe troost om de levens te bestuderen van hen die, in nog gevaarlijker tijden, werden gemotiveerd door een oecumenische geest om mensen van verschillende religies tot wederzijds begrip te brengen.

Zeer weinig lezers zullen vandaag de dag van Menasseh ben Israel hebben gehoord; maar in de 17e eeuw was hij misschien wel de beroemdste jood ter wereld, niet in de laatste plaats omdat hij probeerde joden en christenen door eeuwen van wantrouwen en haat te bewegen.

Menasse was een van de meest getalenteerde en kosmopolitische rabbijnen van zijn tijd, en een cruciale intellectuele figuur in de vroegmoderne Joodse geschiedenis. Hij behoorde tot de drie rabbijnen van de ‘Portugese Natie’ in Amsterdam, een gemeenschap die aan het begin van de 17e eeuw werd gesticht en die wereldwijd snel grote bekendheid (en jaloezie) zou verwerven vanwege haar handels- en wetenschappelijke vitaliteit. 

Menasse speelde een essentiële rol in de reputatie van die gemeenschap omdat zijn boeken en andere geschriften – in het Hebreeuws, Latijn, Portugees, Spaans en Engels – een breed en zeer waarderend publiek bereikten, zowel onder joden als niet-Joden.

Menasseh, een echte Renaissance-man, deed meer dan wie dan ook in de 17e eeuw om de Joodse zaak te bevorderen, zowel in het onderwijs als in de politiek, en om christenen te onderwijzen over Joodse religie, literatuur en geschiedenis. 

Hij was een geleerde, filosoof, diplomaat, opvoeder (hij was de basisschoolleraar van de filosoof Spinoza), redacteur, vertaler, drukker en boekhandelaar; geen enkele activiteit lijkt buiten zijn aanzienlijke talenten te zijn geweest. Zijn netwerk van vrienden en bewonderaars strekte zich uit over het hele continent. Voor velen was hij de aangewezen persoon voor alles wat joods was.

En toch had Menasseh het gevoel dat hij op de een of andere manier niet het respect kreeg dat hij verdiende van zijn eigen lokale gemeenschap.

Hij had gelijk.

Menasseh werd in 1604 in Lissabon geboren als Manoel Diaz Soeiro. Zijn vader had daar verschrikkelijk geleden onder de folteraars van de inquisitie, en er was reden om aan te nemen dat hij opnieuw zou worden gearresteerd; hoewel zijn familie converso en ogenschijnlijk katholiek was, verdachten de autoriteiten hen van geheime judaïsering. Zodra ze konden, vluchtte het gezin uit Iberia, eerst naar Madeira, vervolgens naar La Rochelle, in het zuidwesten van Frankrijk, en ten slotte, rond 1610, naar Amsterdam. 

De vermoedens van de Portugese autoriteiten over judaïsering waren gegrond – toen de familie Nederland bereikte, werden de mannen allemaal besneden en namen ze de naam ‘ben Israel’ aan, de zoon van Israël.

In tegenstelling tot bijna overal in het 17e-eeuwse Europa mochten joden in de Republiek wonen waar ze wilden en hun religie openlijk belijden. Er was geen getto en hoewel er enkele beperkingen waren op Joodse activiteiten – ze waren uitgesloten van de meeste gilden – konden ze socializen en zaken doen zoals ze wilden. 

Het was een opmerkelijk vertoon van verdraagzaamheid in een algemeen intolerant tijdperk. In de loop van de eeuw werden Amsterdam en andere Nederlandse steden een toevluchtsoord voor joden die op de vlucht waren voor vervolging in Iberia, Oost-Europa en elders.

De familie van Menasseh sloot zich aan bij de gemeente Beth Jacob, de oudste in de Portugees-joodse gemeenschap van Amsterdam, die slechts een paar jaar voor hun aankomst in de stad was gesticht. 

Manoel, nu Menasseh, was een vroegrijpe student en beheerste zowel Portugees als Hebreeuws bijzonder goed. Op 18-jarige leeftijd werd hij benoemd tot rabbijn (hakham) van de gemeente Neve Shalom. Veel niet-joden kwamen naar de synagoge om zijn preken te horen, die naar verluidt zowel retorisch schitterend als intellectueel stimulerend waren. Hij werd ook geprezen om zijn kennis van de Schrift.

Andere rabbijnen van de gemeenschap hadden echter twijfels over zijn vaardigheden als talmoedist. En hij vatte het op als een grote belediging toen hij in 1639, met de fusie van de drie congregaties, als derde in rang onder de rabbijnen werd benoemd. 

Zijn relaties met de lekenleiders van de gemeente waren slecht, en hij ergerde zich aan wat hij geloofde dat het onwaardige beperkingen waren die hem werden opgelegd – zoals dat hij niet zo vaak mocht prediken als hij had gewild, en dat hij verplicht werd om op de lagere school les te geven. 

Het hoogtepunt van zijn carrière vond plaats in 1642, toen hij werd gekozen om het welkomstwoord te houden ter gelegenheid van een bezoek aan de synagoge aan de Houtgracht door stadhouder Frederik Hendrik (de hoogste politieke en militaire officier in de Nederlandse provincies) en koningin Henrietta Maria van Engeland (echtgenote van Charles I).

Met de beperkte reikwijdte van zijn rabbijnse taken en zijn magere vergoeding, had Menasse geen andere keuze dan zijn energie op andere projecten te richten. Hij leidde een van de yeshivot van de gemeenschap , gesponsord door de broers Abraham en Isaac Pereira (Spinoza, als jongvolwassene maar vóór zijn excommunicatie in 1656, was misschien een van de aanwezigen), en was een geliefde leraar. Maar zijn werk daar vergde veel van zijn tijd.

Menasse hield zich, net als de andere rabbijnen, ook bezig met zaken. Met zijn broer en zwager importeerde hij goederen uit West-Indië en Brazilië. Maar hij vond het vernederend om zijn salaris als rabbijn op deze en andere manieren aan te vullen. “Op dit moment ben ik, met volledige minachting voor mijn persoonlijke waardigheid, bezig met handel… Wat kan ik nog meer doen?”

Menasseh’s echte liefde was zijn drukpers. Hij was de eerste drukker van Hebreeuwse boeken in Amsterdam en verwierf al snel een internationale reputatie voor de kwaliteit van zijn werk. Hij publiceerde Pentateuchs, Hebreeuwse bijbels, gebedenboeken en edities van de Misjna, evenals talrijke verhandelingen en literaire werken in het Spaans, Portugees, Hebreeuws, Jiddisch en Latijn. 

Portret van rabbi Menasseh Ben Israel getekend in 1636 door Rembrandt van Rijn (1606-1669)

Hij werkte zelfs aan verschillende projecten samen met niet-Joodse geleerden en kunstenaars, waaronder met de beroemde Rembrandt van Rijn. Door Menasseh ben Israel was Amsterdam een ​​tijdlang het centrum van de joodse uitgeverswereld in Europa.

Menasse verwierf ook grote bekendheid voor zijn eigen geschriften, vooral onder christenen, tot wie sommigen van hen rechtstreeks waren gericht. Hij werd onder niet-Joden gezien als de belangrijkste Joodse woordvoerder van zijn tijd. Heidenen zochten hem op als leraar en adviseur. “[Hij is] een geleerd en vroom man”, schreef Gerard Joannes Vossius, de gevierde Nederlandse geleerde en theoloog wiens zoon Hebreeuwse en Joodse literatuur studeerde bij Menasse. “Was hij maar een christen.”

Menasse nam, meer dan wie ook, de verantwoordelijkheid op zich om de leerstellingen en overtuigingen van het jodendom aan de heidense wereld uit te leggen. Hij schuwde controverse nooit en was bereid om de Joodse vertegenwoordiger te zijn in precies het soort polemische debatten waar veel christenen naar op zoek waren (om de Joden te overtuigen van de dwaling van hun wegen en hen naar verlossing te leiden) en waar de meeste Joden bang voor waren. 

Voor veel Portugese joden in Nederland was Menassehs internationale bekendheid een bron van trots. Deze rijke Sefardische kooplieden en professionals waardeerden de bekendheid die hij aan de gemeenschap bracht.

Zijn buitenschoolse activiteiten baarden de rabbijnen en lekenleiders van de Amsterdamse Portugezen echter niet weinig zorgen. Ze waarschuwden de gemeenteleden voortdurend dat, aangezien ze technisch gezien nog vluchtelingengasten in Nederland waren, het beter was zich niet op de voorgrond te houden. Ze waren vooral voorzichtig met het overschrijden van de lijn die de Nederlanders expliciet hadden getrokken met betrekking tot theologische debatten tussen joden en christenen. 

Menasseh’s kosmopolitisme en vele relaties buiten de gemeenschap kunnen de problemen verklaren die hij had met de andere rabbijnen en met de leden van de ma’amad, of het bestuur. (Hij kreeg zelfs een keer een excommunicatie (herem) voor een verstoring die hij had veroorzaakt over de manier waarop een van zijn familieleden door het bestuur was behandeld.)

Zijn hele leven liet Menasse zich leiden door de Messiaanse hoop op goddelijke verlossing en het idee dat dit niet zou gebeuren voordat het volk Israël volledig over de hele wereld zou zijn verstrooid. Alleen dan konden ze worden herenigd en hersteld in hun koninkrijk door Gods gezalfde. Deze overtuiging lag aan de basis van wat Menasse hoopte dat de kroon op zijn leven zou zijn: het regelen van de overtocht van de joden naar Engeland, waaruit ze sinds 1290 waren verbannen.

Vergezeld door zijn zoon Samuel stak Menasseh het Kanaal over om in 1655 zijn verzoek tot overname in te dienen. In zijn presentatie aan Lord Protector Oliver Cromwell deed hij een beroep op zowel theologische als (misschien belangrijker) economische overwegingen. Hij wilde Cromwell onder de aandacht brengen van de financiële voordelen die gewoonlijk toekomen aan een land met een bloeiende Joodse gemeenschap. 

Na te hebben opgemerkt dat “handelshandel als het ware het juiste beroep is van de natie van de Joden”, ging Menasseh voort om Cromwell eraan te herinneren dat “er een onfeilbare winst, handelswaar en gewin is voor al die prinsen in wiens land ze boven wonen. alle andere vreemde Naties dan ook.”

Cromwell was nogal ingenomen met de Nederlandse rabbijn en luisterde welwillend naar hem. De publieke opinie stond echter lang niet zo gunstig tegenover overname. Sommigen voerden aan dat er sterke en vernederende beperkingen moesten worden opgelegd aan de Joden; ze zouden zeker niet veel van de privileges of rechten krijgen die ze in Nederland decennialang hadden genoten.

Na verschillende sessies was de conferentie die door Cromwell was bijeengeroepen om de kwestie te bespreken, vastgelopen en in de zomer van 1657 verdaagd voordat er iets formeel was opgelost.

Menasse was zeer teleurgesteld over deze gang van zaken, vooral omdat hij een aantal jaren van zijn leven (waarvan twee in Engeland) aan dit project had gewijd. Cromwells stilzwijgende toestemming voor Joodse vestiging zou pas over een decennium of zo tot formele overname leiden, maar Menasseh heeft het niet lang meer meegemaakt.

Hij was er kapot van door de plotselinge dood van zijn zoon Samuel in Londen in september, en toen Menasseh het lichaam van Samuel twee maanden later terugbracht naar de overkant van het Kanaal voor begrafenis, was hij een gebroken man. Hij stierf enkele weken later.

Bronnen:

  • naar een artikel van Steven Nadler “The Amsterdam Rabbi who became the most famous Jew in the world” van 5 september 2018 op de site van Zocalo Public Square

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.