De ‘Belgische’ Joodse ervaring van de Eerste Wereldoorlog – Deel 1

Duitse troepen trekken Antwerpen binnen op  9 oktober 1914. Rookwolken van branden op de achtergrond

De geschiedenis van de Belgische joodse gemeenschap en haar ervaringen met de Eerste Wereldoorlog moeten nog worden geschreven. Hoewel er de laatste jaren enkele artikelen zijn gepubliceerd over Joden en de Eerste Wereldoorlog in België, een paar opmerkelijke in dit tijdschrift, bestaat er nog steeds geen gedetailleerd en uitputtend onderzoek naar hoe het de Joodse gemeenschappen in België verging tijdens de oorlog.

Het begin van de vijandelijkheden

In de zomer van 1914 waren de Belgische bevolking en de joodse gemeenschap nog zalig onwetend van de onmetelijke chaos waarin Europa en een groot deel van België de komende vier jaar zouden worden ondergedompeld. Voor België, maar ook voor zijn joodse gemeenschap, bleken de gebeurtenissen van 1914-1918 – die spoedig de Grote Oorlog zouden worden genoemd – een keerpunt in de geschiedenis te zijn.

Het uitbreken van de oorlog op 4 augustus 1914 verraste België. Hoewel onmiddellijk voorafgaand aan het conflict internationale spanningen liepen hoog op, de Duitse aanval door middel van neutrale België nog steeds kwam als een complete schok. Paniek en angst maakten zich meester van de straten in de steden van het land en sloegen al snel om in woede en nationalistische ijver. 

De woede tegen de flagrante schending van de Belgische soevereiniteit en neutraliteit werd aangewakkerd door valse geruchten tegen de omvangrijke Duitse immigrantenkolonies die in het land woonden en leidde tot een golf van volkswoede. Het gepeupel in de straten van Antwerpen en Brussel zette alles aan waarvan vermoed werd dat het Duits was. Duitse pubs en winkels werden vernield en geplunderd en in een uitstalling die enkele middeleeuwse charivari vertegenwoordigde, werden vijandelijke onderdanen (Duitsers en Oostenrijkers) onderworpen aan spot, beledigingen en geweld.

Ook leden van de joodse gemeenschap van Antwerpen, waaronder een relatief grote groep Duitse joden, werden het slachtoffer van deze volkswoede. Zo werd het warenhuis van Leonard Tietz (tegenwoordig INNO op de Meir) beschadigd tijdens de anti-Duitse agitatie in Antwerpen, hoewel hij uit voorzorg grote Belgische vlaggen op de gevel van de winkel had geplaatst. Afgezien van wat plunderingen in het gebied rond het Centraal Station, bleef de Joodse buurt grotendeels gespaard, aangezien het meeste geweld en rellen zich beperkten tot het Vierde arrondissement en de Scheldedokken.

De volkswoede en het decreet van de Belgische autoriteiten dat alle vijandige staatsburgers de stad binnen achtenveertig uur moesten verlaten, veroorzaakten paniek en onrust in de Joodse buurt. Een week na deze gebeurtenissen berichtte het Nederlands-Joodse weekblad van Nederland, Nieuw Israelietisch Weekblad, over de wanhopige taferelen waarvan de journalist getuige was geweest:

“Vooral [de buurten] Zurenborg en het naburige Borgerhout waren in rep en roer. Onder militaire escorte werden de families die nog niet vertrokken waren richting het Centraal Station gereden; van waaruit de ongelukkige slachtoffers van deze wrede oorlog het gastvrije België verlieten via Nederland. Zurenborgstaat leeg en in de omliggende straten staan ​​80 woningen leeg. De straten KievitLeeuwerikLente en Zomer zijn alles behalve desolaat.”

De meeste Duitse joden en de joden uit Galicië, dat deel uitmaakte van het Oostenrijks-Hongaarse rijk, verlieten de stad in de eerste dagen van de oorlog zonder hun bezittingen die vervolgens in bewaring werden gesteld. Hun vertrek werd begroet met gejuich, beledigingen en spot van de Belgische bevolking. 

Salomon Dembitzer, een in Krakau geboren Joodse schrijver die in Antwerpen woont, herinnerde zich dat toen de overladen treinen met Joodse vluchtelingen het Centraal Station verlieten “Belgische vrouwen en meisjes hun vuisten tegen ons hieven, vloekwoorden riepen en ons uitlachten”.

Het bevel aan vijandige onderdanen om de stad te verlaten leidde ook tot pijnlijke verdeeldheid binnen de joodse gemeenschap, aangezien de immigranten uit Rusland (een geallieerd land) werden vrijgesteld van de maatregelen tegen de Oostenrijks-Hongaarse en Duitse joden. Dit leidde tot bittere wrok. 

Toen het Duitse leger oprukte, kozen de meeste Russische Joden ervoor om zich bij hun “broeders” aan te sluiten, in plaats van het risico te lopen onder de heerschappij van de Duitse bezetter te vallen. De Joodse uittocht uit België was maar een klein deel van het enorme leger vluchtelingen dat aan het begin van de oorlog vluchtte voor de Duitse aanval. Ongeveer anderhalf miljoen Belgen zouden de weg op gaan op zoek naar een veilige haven en ongeveer 600.000 van hen zouden de rest van de oorlog in Frankrijk, Nederland of Groot-Brittannië doorbrengen.

De Belgisch-Joodse soldaten Max en Raphaël Pevtschin in 1914 tijdens de Eerste Wereldoorlog

Belgische Joodse diaspora in het buitenland

De joodse vluchtelingen uit België kozen veelal het neutrale Nederland en Groot-Brittannië als bestemming. Midden oktober meldde de Jewish Chronicle , het in Londen gevestigde joodse weekblad, dat ongeveer 5.000 joodse vluchtelingen uit België zich in de Britse hoofdstad hadden gevestigd en dat er dagelijks meer arriveerden. Het aantal Joodse vluchtelingen in Londen zou snel afnemen omdat sommigen ervoor kozen om zich bij hun familie in Frankrijk te voegen of gewoon verder gingen.

In 1916 werd het aantal Joodse vluchtelingen uit België geschat op ongeveer 3.000-3.500. Aanvankelijk werden de Belgisch-Joodse vluchtelingen opgevangen door de Tijdelijke opvang van de Joden, een organisatie die sinds 1885 Joodse immigranten hielp die door Londen reisden op hun reis. 

Om de vluchtelingenstroom het hoofd te bieden heeft de organisatie eind augustus het Jewish War-Refugees Committee (JWRC) opgericht, dat werd gesteund door de Joodse gemeenschap van Londen, Joodse gemeenschappen in heel Groot-Brittannië en de Britse regering. Gedurende de hele oorlog zou het JWRC zo’n 10.000 Joodse vluchtelingen helpen, voornamelijk uit België.

Bij aankomst werden de Joodse vluchtelingen, op typisch Britse klassenbewuste wijze, gescheiden volgens hun sociale positie. Hoewel dit weliswaar een ‘ruige en kant-en-klare’ classificatie was, werd het toch nodig geacht omdat werd aangevoerd dat ‘een professor en een schoenmaker geen ideale metgezellen zijn – hoewel de schoenmaker op zichzelf een uitstekende kerel kan zijn’. 

Vluchtelingen die belangrijke functies en posities hadden bekleed in hun woonplaats (de meesten kwamen uit Antwerpen) werden naar het Manchester hotel gestuurd waar “de middenklasse-deftige mannen, verfijnde en goed geklede vrouwen, ver verwijderd van de liefdadigheidsontvanger, [ en] zeer verwant aan de leden van de gemiddelde Londense [joodse] gemeente” vond een goed ingerichte etablissement. 

In november 1915 werd deze groep Joodse vluchtelingen, die 600 telde, overgebracht naar 35 huizen in het noorden van Londen die door het comité beschikbaar waren gesteld. De Joodse arbeidersvluchtelingen werden naar de schuilplaats in Poland Street gestuurd waar ze toegang hadden tot een werkplaats, een synagoge en een school voor de kinderen. Deze vluchtelingen waren meestal Poolse of Russische joden die in Antwerpen hadden gewoond. 

Het toevluchtsoord in Poland Street, gelegen in het midden van Soho, werd al snel een microkosmos van het Oost-Europese Joodse leven, de binnenplaats werd kleurrijk beschreven als “een straat in Łodź”. 

Ondanks de overduidelijke ontberingen leken de meeste vluchtelingen uit België tijdens hun verblijf in Groot-Brittannië gunstige omstandigheden te hebben ondervonden. In Londen, een belangrijk internationaal diamantcentrum, werden de joodse diamantairs met open armen ontvangen en floreerden de zaken tijdens de oorlogsjaren. 

Voor de arme vluchtelingen die als arbeiders in de diamantindustrie hadden gewerkt, was de situatie moeilijker. Niettemin, toen de joodse Belgische vluchtelingen in 1919 collectief werden gerepatrieerd, meldde de Jewish Chronicle trots dat “de voormalige vluchtelingen geen reden hebben om te mopperen: in negen van de tien gevallen hebben ze ons veel rijker achtergelaten dan toen ze de gastvrijheid van deze kusten”. 

Joodse vluchtelingenkinderen hadden zich sneller aangepast aan hun nieuwe omgeving, zoals vaak het geval is met kinderen in gelijkaardige situaties doorheen de geschiedenis, wat de terugkeer naar België bemoeilijkte. Nu vloeiender Engels dan Vlaams en vervreemd van België, werd menig traan gestort op vertrekkende Britse bodem.

Hoewel Londen in 1914 veel Joodse vluchtelingen uit België verwelkomde, zou de overgrote meerderheid van hen de oorlogsjaren in het naburige Nederland doorbrengen. In Scheveningen, een badplaats naast Den Haag, werd een Belgisch-Joodse kolonie gesticht die niet alleen Joodse vluchtelingen onderdak bood, maar ook tijdelijk onderdak bood aan een aantal Joodse instellingen uit Antwerpen. 

Tijdens de oorlog werd de stad een centrum van het joodse leven met een groot aantal “Belgische” joodse organisaties die na de terugkeer van de vluchtelingen als model zouden dienen voor soortgelijke joodse organisaties in Antwerpen. Joodse vluchtelingen vestigden zich vooral in Den Haag, Amsterdam en Rotterdam, volgens het Vreemdelingenregister van Den Haag. In 1918 werd het aantal Joodse vluchtelingen in Nederland, de absolute meerderheid van hen uit België, geschat op ongeveer 10.000.

De Belgisch-Joodse kolonie Scheveningen bestond voornamelijk uit Galicische Joden en ontwikkelde zich al snel als een kern van het Oost-Europese Joodse leven. Veel Joodse vluchtelingen die actief waren geweest in de diamantindustrie reorganiseerden zich en richtten de club Antverpia op onder leiding van de prominente diamanthandelaar Romi Goldmuntz. 

Zionistische organisaties die in het eerste decennium van de twintigste eeuw in Antwerpen waren gevestigd, zoals Agudath Zion en Mizrakhi, werden opnieuw opgericht in Scheveningen en reorganiseerden samen de Zionistische Federatie van België. Naast de Zionistische Federatie werden een aantal andere zionistische organisaties opgericht door Joodse “Belgische” vluchtelingen, zoals Hashakhar (de dageraad), Tikvath-Israel (The Hope of Israel), een Maccabi-sportclub en een lokale Joodse jongens- scouts beweging. 

En voor een korte periode verscheen er zelfs een lokaal Belgisch zionistisch tijdschrift. De Zionistische Federatie van België in Scheveningen bleef in nauw contact met de Vereniging van Nederlandse Zionisten (Nederlandsche Zionisten Bond) maar bleef een onafhankelijke organisatie. De komst naar Nederland van een groot aantal “Belgische” zionisten, oorspronkelijk afkomstig uit Oost-Europa, leidde tot spanningen met de Nederlandse zionisten. 

“De rigide en zelfs onaangename organisatie van het Nederlandse zionisme deed het erg slecht om tegemoet te komen aan de geest, het temperament en de neigingen van onze massa”, schreef een Belgische zionist in een brief aan het Belgische zionistische tijdschrift Kadimah na de oorlog in 1919. Dit was een duidelijke indicatie van de diepe culturele en psychologische verschillen die het oosterse en westerse jodendom bleven verdelen. 

Sommige Belgische zionisten, meestal oude functionarissen in de World Zionist Organization, speelden tijdens de Eerste Wereldoorlog een belangrijke rol in de internationale politiek van de zionistische beweging. Jean Fischer bijvoorbeeld, die directeur was van het centraal comité van de Keren Kayemath Le’Yisrael (Joods Nationaal Fonds) dat tijdens de oorlog van Berlijn naar het neutrale Den Haag werd verplaatst. 

Samen met de Nederlandse zionisten Jacobus Kahn en Nehemia De Lieme, en later vergezeld door Julius Simon, richtten zij het Politiek Comité van Den Haag op, dat probeerde de zionistische naoorlogse beleidslijn in de toekomstige vredesregelingen te bepalen.

In 1917 vaardigde de Britse regering de Balfour-verklaring uit, waarin ze haar positieve houding tot uitdrukking bracht ten aanzien van de oprichting van een nationaal tehuis voor de Joden in Palestina. Dit werd terecht gezien als een enorme diplomatieke overwinning door de zionistische beweging. In Scheveningen reageerden de Belgische zionisten jubelend op de Balfour-verklaring. 

De voorzitter van de Belgische Federatie, Ladislas Herz, schreef aan Chaim Weizmann in Londen om de dankbaarheid van de Belgische zionisten uit te drukken aan

“de grootmoedige regering van Zijne Majesteit de koning van Groot-Brittannië voor het erkennen van de legitieme nationale aspiraties van het Joodse volk in Palestina en wenst u onze hartelijke felicitaties over te brengen voor uw [Chaim Weizmann] succes dat de zionistische inspanningen bekroont”. 

De Balfour-verklaring leidde tot een toename van de populariteit van de zionistische zaak en nieuwe aanhangers stroomden naar haar gelederen. Een verslag van de tweede algemene vergadering van de Zionistische Federatie van België gehouden op 7 april 1918 in Scheveningen verklaarde dat “de organisaties veel hebben ontwikkeld; het aantal leden is aanzienlijk gegroeid”.

Niet alleen de Belgische zionistische beweging vond voor haar activiteiten een tijdelijk onderkomen in Scheveningen. Het werd ook een toevluchtsoord voor de Antwerpse Oost-Europese ultraorthodoxie en haar traditionele manier van leven. 

De ‘Hollandse’ synagoge in de Bouwmeestersstraat te Antwerpen werd in 1893 in dienst genomen

Een verslaggever van het Nieuw Israelietisch Weekblad sprak in een artikel over de Chanoekaviering zijn warme bewondering uit voor de vrome gemeenschap in dit lokale “Galicië”. In een kleurrijke beschrijving van de Oost-Europese joodse omgeving verwonderde hij zich over de “ chassidische bokher ”, de beth midrash , en de typische “ nigunim ” .’ en gebeden tijdens de dienst. 

Voor de Nederlandse orthodoxe joden, die net als hun Duitse tegenhangers in de negentiende eeuw ver waren gekomen op het pad van acculturatie, was de ontmoeting met de ‘traditionele’ Oost-Europese joodse orthodoxie – wier kennis van de joodse traditie en religieuze teksten van kinds af aan was aangescherpt door een streng onderwijs in kheder en daarna vaak in yeshivah– was een stimulerende ervaring. 

Niettegenstaande de vooroordelen en het verheven gedrag die vaak kenmerkend waren voor de houding van het westerse jodendom ten opzichte van hun Oost-Europese neven en nichten, weerspiegelt het artikel duidelijk het oprechte respect voor hun religieuze kennis en traditie. 

Ook de Antwerpse tak van de fel anti-zionistische orthodoxe partij Agudath Israel, in 1912 in Antwerpen opgericht als een lokale tak van de wereld Agudath Israel Party (Katowice, 1912), vond een toevluchtsoord in Scheveningen. Tijdens haar verblijf in Nederland vormde de organisatie nauwe banden met Nederlands-joods-orthodoxe organisaties die de basis zouden leggen voor de toekomstige goede betrekkingen tussen Agudath Israël in Nederland en Antwerpen tijdens het interbellum.

Bronnen:

  • naar een artikel van Janiv Stamberger “The “Belgian” Jewish Experience of World War One” van 5 november 2019 op de site van Les Cahiers de la mémoire contemporaine

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.