Reis van Benjamin van Tudela door het Midden-Oosten tijdens de 12de eeuw

Tijdens de middeleeuwen waren Joden over de hele wereld verspreid, en velen van hen ondernamen soms moeilijke en gevaarlijke reizen. De beroemdste van de joodse reizigers was ongetwijfeld Rabbi Benjamin van Tudela (1130-1173).

Zijn reizen brachten hem door de hele mediterrane wereld en omvatten ondermeer een uitgebreide reis door het land Israël, dat in zijn tijd onder controle stond van de Kruisvaarders, aka het christen Koninkrijk van Jeruzalem genoemd.

Tijdens zijn reizen door Europa en het Midden-Oosten stopte de twaalfde-eeuwse rabbijn Benjamin van Tudela in twee van de belangrijkste wereldhoofdsteden van zijn tijd: Constantinopel en Bagdad. 

In Constantinopel (het huidige Istanboel, Turkije), het centrum van het nog steeds machtige Byzantijnse rijk, merkte hij op dat de lokale joden als ongewenst werden behandeld en buiten de bescherming van de stadsmuren werden verbannen:

“Er wonen geen Joden in de stad, want ze zijn achter een inham van de zee geplaatst. Hun conditie is erg laag. . . de Grieken haten de Joden, zowel goede als slechte, en onderwerpen ze aan grote onderdrukking en slaan ze op straat. . . Toch zijn de Joden rijk en goed, vriendelijk en liefdadig, en dragen hun lot met opgewektheid.”

Het is een beeld dat in die tijd een weerklank had kunnen vinden in veel van de steden in Europa, waar lang bestaande beperkingen snel escaleerden in geweld. Maar zoals Benjamins reisverslag suggereert, waren niet alle middeleeuwse samenlevingen zo onderdrukkend jegens joden, en op sommige plaatsen genoten joden aanzienlijk meer vrijheid dan in christelijk geregeerde landen.

Tussen 1950-1951 vertrokken met Operatie Ezra en Nehemia uiteindelijk ongeveer 120.000 Iraakse Joden, grotendeels naar Israël

De Joden van Bagdad

Toen Benjamin Bagdad bereikte, het centrum van het Abbasidische kalifaat, verbaasde hij zich erover hoe vrij, comfortabel en gemakkelijk het leven van de Joden was. In plaats van de 2500 Joden die aan de rand van Constantinopel woonden, meldt Benjamin dat er 40.000 in Bagdad wonen. 

Hij schrijft stralend over de achtentwintig synagogen die over de stad verspreid waren en hoe mooi en rijk versierd ze waren:

“De grote synagoge van het Hoofd van de Gevangenschap heeft zuilen van marmer van verschillende kleuren bedekt met zilver en goud, en op deze kolommen zijn zinnen van de Psalmen in gouden letters.”

Hij staat nog meer stil bij het respect dat de moslimkalief aan Joodse functionarissen en instellingen heeft getoond, en merkt op dat zowel moslims van alle rangen als Joden eer betuigden aan de Exiliarch, het hoofd van de Joodse gemeenschap, en dat moslims kwamen bidden bij de Joods heiligdom van de profeet Ezechiël buiten Bagdad, een gebruik dat ook werd opgemerkt door zijn tijdgenoot Petachia van Ratisbon

Hoe opgetogen hij ook was over de rijkdom en invloed van de gemeenschap, dit gevoel van waardigheid en beleefdheid jegens joden was wat Benjamin opviel als het bepalende kenmerk van het joodse leven in het hart van de islam.

Benjamins beschrijving van de joodse cultuur in Bagdad verdoezelt de echte spanningen die er waren en de vervolgingen die af en toe in de stad plaatsvonden. Hoewel het veel genereuzer was dan Europa in zijn behandeling van joden, zag het middeleeuwse Bagdad ook gewelddadige reacties en repressie tegen zijn joodse gemeenschap. 

De historicus Bar Hebraeus, die in de 13e eeuw schreef, beschrijft incidenten in Bagdad, zoals Joden die werden gedwongen om zware plaquettes met kippenklauwen om hun nek te dragen om hun Joods-zijn aan te geven, evenals het bloedbad van Joden door een gewelddadige menigte.

Deze uitbarstingen van geweld herinnerden eraan dat joden nog steeds afhankelijk waren van de goodwill van de dominante cultuur, hoe tolerant die ook was. Desondanks zou Bagdad na Benjamins bezoek meer dan zevenhonderd jaar een centrum van de joodse cultuur blijven. Tot ver in de jaren twintig toonden Britse volkstellingscijfers aan dat meer dan een derde van de bevolking van de stad joods was.

Koerdisch-Joodse vluchtelingen in Teheran, Iran, in 1950 [beeldbron: Magnes Collection of Jewish Art and Life, UC Berkeley]

De Joden van Koerdistan

Maar iets anders over joden in de islamitische wereld boeide Benjamin evenzeer: in tegenstelling tot Europa, waar joodse grondbezit relatief zeldzaam was en de overgrote meerderheid van de joden in steden en dorpen woonde, waren de meeste joden in het Midden-Oosten landelijk. Ze gedijden vooral in de bergen in het noorden van het kalifaat, in het huidige Koerdistan.

In vergelijking met de 40.000 Joden die in Bagdad, een grote hoofdstad, woonden, vermeldt Benjamin dat er 25.000 waren in Amadiya, dat een veel kleinere stad in de bergen en zijn omgeving omvat, en dat Joodse dorpen zich kilometers ver over de bergen uitstrekken, “van de provincie Amadiya naar de provincie Gilan, op vijfentwintig dagen afstand.” 

Net als bij andere middeleeuwse schrijvers, moeten Benjamins getallen maar heel losjes worden opgevat, maar andere hedendaagse schrijvers, zoals de islamitische geograaf al-Muqaddasī, ondersteunen Benjamins algemene beeld van wijdverbreide Joodse nederzettingen, met de opmerking dat in delen van Noord-Irak en West-Irak Iran er meer joden dan christenen waren.

Net zoals de islamitische wet Joden toestond om in de steden te gedijen, vormde de ruige topografie van het noorden de basis voor nog een ander soort Joodse cultuur, een die, in Benjamins beschrijving, fel en onafhankelijk was. 

Terwijl Joden door zowel de islamitische als de christelijke wet verboden waren om wapens te dragen, beweerde Benjamin dat de bergjoden bekend stonden om hun dapperheid in de strijd en samen met en soms tegen lokale moslimheren vochten. Een man pochte tegen hem dat hoewel hij gevangen was genomen en tot slaaf was gemaakt door de moslims, ze hem hadden gevraagd zich te bekeren zodra ze zijn vaardigheid als boogschutter zagen.

Terwijl degenen die in de grotere nederzettingen woonden als ‘goede’ dhimmies de reguliere jizya- belasting betaalden die de islamitische wet op niet-moslims heft, woonden een paar gemeenschappen te hoog in de bergen om door de belastingambtenaren te worden bereikt en stonden bekend om snelle en plotselinge invallen in de laaglanden, een patroon dat door Syrische christelijke schrijvers in andere hooglandnederzettingen in de regio wordt bevestigd

Een Joodse opstand tien jaar voorafgaand aan de aankomst van Benjamin bleef in het lokale geheugen gegrift vanwege zijn inspanningen om de Joodse bergnederzettingen te verenigen in een quixotische poging om Jeruzalem te heroveren – in die tijd onderdeel van het kruisvaarderskoninkrijk Jeruzalem – en de Joodse heerschappij opnieuw in Israël in te voeren.

Opdat zijn lezers niet zouden denken dat deze Joden onbeschaafd waren, merkt Benjamin ook met belangstelling op dat ze een dialect van het Aramees spraken dat vergelijkbaar was met wat hij in de Targum (Aramese versies van de Thora) had gelezen en dat ze net zo geleerd waren in de Joodse wet als hun neven naar het zuiden.

Bij het samenvatten van de levensstijl van de joden in de bergen, schreef Benjamin eenvoudig: “Het juk van de heidenen rust niet op hen”, een zin die evenveel onuitgesproken sentiment en verlangen weergeeft als zijn beschrijvingen van de rijke en ontwikkelde joden in de laaglandsteden .

Als de Joden van Bagdad een cultuur en aanzien hadden bereikt dat in West-Europa onbekend was, hadden de bergdorpen een niveau van onafhankelijkheid dat beide ontweek.

De Navi Yehezqel-synagoge in Amadiya, een bergdorp in Iraaks Koerdistan (het huidige Amedi). Benjamin beschreef Amadiya als een bloeiend centrum van de Joodse cultuur, een bewering die ook wordt ondersteund door Syrische christelijke schrijvers [beeldbron: Wikimedia Commons]

Onze visie op de Joodse geschiedenis uitbreiden

De moderne historicus Salo Baron heeft de beroemde opmerking gemaakt dat het moeilijk is om te breken met de gewoonte om het verhaal van de joden en de grotere samenleving te vertellen als een “lachrymose-geschiedenis ” – met andere woorden, om het verleden te kaderen als meer dan de constante reeks van tegenslagen, verraad en onderdrukking die zo vaak de Joodse ervaring hebben gekenmerkt.

Ondanks al zijn onnauwkeurigheden biedt Benjamin of Tudela’s kaart van de Joodse wereld in het Midden-Oosten één alternatief voor die framing. Zijn lijsten met aantallen en plaatsen illustreren levendig dat joden uit de regio’s van het huidige Irak en Koerdistan – nu een klein en onderbelicht deel van de joodse diaspora – ooit net zo wijdverbreid en bevolkt waren als hun Ashkenazische en Sefardische tegenhangers, die een enorm gebied besloegen en bestaande uit ongelooflijk verschillende levensstijlen en culturen.

Mesopotamië is de bron geweest van veel van de blijvende bijdragen van het middeleeuwse jodendom aan de wereld – van de Talmoed tot middeleeuwse filosofen, astronomen en historici. Maar voor Benjamin vertegenwoordigden de gemeenschappen van Bagdad en het huidige Koerdistan niet alleen intellectuele prestaties, maar ook twee alternatieve manieren waarop Joden konden leven en gedijen in omgevingen die ver verwijderd waren van de beperkingen van middeleeuws Europa. 

Hij kon de verhalen, zo niet de samenleving, meenemen naar zijn huis in Europa.

Bronnen:

  • naar een artikel van Jeffrey Haines ““The yoke of the Gentiles is not upon them”: Benjamin of Tudela’s geography of Jews in medieval Iraq and Kurdistan” van 12 februari 2021 en een artikel van Pinar Kara “The Jews of Kurdistan: How Kurdish Jews became Israeli” van 18 september 2019 op de site van Stroum Center for Jewish Studies
  • een artikel op deze blogMiddeleeuwse reisverslagen naar het Heilig Land (1/6): Rabbi Benjamin van Tudela” van 30 augustus 2020
  • naar een artikel van Ella Shohat “Seventy Years since the Departure of Iraqi Jews” van oktober 2020 op de site van Orient XXI

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.