Nu in stripverhaal: ‘De laatste Joden van Penang’ (Maleisië)

Tekening uit het stripverhaal ‘The Last Jews of Penang’. Op de hoek staat de voormalige synagoge van Penang die in 1976 de deuren sloot bij afwezigheid van voldoende aantal joden (minyan). Het gebouw staat er nog steeds maar is tegenwoordig een koffiehuis

Geleerden weten niet precies wanneer Joden voor het eerst naar Penang kwamen, een van de kleinere staten in Maleisië, gelegen op het westelijke eiland van de Zuidoost-Aziatische natie.

De Joodse begraafplaats in de hoofdstad van de regio, George Town, in een straat die vroeger Jalan Yahudi heette – “Jewish Way” – geeft een schatting: de eerste begrafenis was van een mevrouw Shoshan Levi, in 1835. Tegen het begin van de 20e eeuw , toonde een volkstelling een Joodse bevolking van 172.

Maar Joden zwerven niet langer door de straten van George Town, en al tientallen jaren niet meer in grote aantallen. Jalan Yehudi is sindsdien omgedoopt tot een Maleisische schrijver, Zainal Abidin, en de voormalige synagoge om de hoek is sinds de sluiting in 1976 niet meer door joden bewoond. gebouw is nu een trendy coffeeshop.

En in de afgelopen jaren is Maleisië door de Anti-Defamation League geïdentificeerd als een van de meest antisemitische landen buiten het Midden-Oosten en Noord-Afrika. Veel van die haat kan worden toegeschreven aan de voormalige premier, Mahathir Mohamad, die zichzelf uitriep tot de meest beroemde antisemiet ter wereld. Israël en Maleisië onderhouden geen diplomatieke betrekkingen en Israëliërs mogen het niet bezoeken.

“Het enige dat [in Maleisië vandaag] bestaat, zijn mensen van Joodse afkomst, laten we zeggen mensen die ergens in de stamboom een ​​Joodse afkomst hebben, maar die mensen bekeerden zich tot de islam om te trouwen in de Maleisische gemeenschap”, zei Zayn. Gregorius.

Gregory, een Amerikaan die zelf een half-joodse bekeerling tot de islam is en nu in de Maleisische stad Kuching woont, heeft onlangs een boek geschreven over de joden in Penang. “The Last Joden of Penang“, dat vorige week werd gepubliceerd, is een korte graphic novel voor alle leeftijden, compleet met kleurrijke aquarelillustraties van oude straten in George Town en synagogescènes door kunstenaar Arif Rafhan. 

Het beschrijft de geschiedenis van de eens zo levendige Joodse gemeenschap die het oude George Town bezette, legt de Joodse manier van leven uit voor lezers die misschien nog nooit een Jood hebben ontmoet, en belicht enkele van haar beroemde figuren zoals David Marshall, die later de eerste eerste minister van Singapore (onder het bewind van het Britse Gemenebest). 

“Het boek is een soort requiem voor de gemeenschap die er was – degenen die zich bewust zijn van de verdwenen gemeenschap hebben een idee van de manier waarop we zijn verminderd door hun overlijden. De hoop is dat dit boek meer bewustzijn zal brengen voor de rijke multiculturele realiteit van de Malaya [de naam van de regio tot het begin van de jaren zestig] die vroeger was”, zegt Gregory, docent landschapsarchitectuur aan de Universiteit van Maleisië Sarawak. en een schrijver en vertaler van Maleisische gedichten. 

Hij raakte gefascineerd door de weinig bekende geschiedenis van joden in Maleisië door verhalen die hij las in lokale nieuwsuitzendingen, en werd later benaderd door de uitgever van het boek, Matahari Books. 

Gregory bekeerde zich op 17-jarige leeftijd tot de islam, een beslissing die hij toeschrijft aan het feit dat hij te midden van een gemengd joods en christelijk gezin zat, en zich met geen van beide sterk identificeerde. Later nam hij de beslissing om met zijn vrouw naar Maleisië te verhuizen, die hij in de Verenigde Staten had ontmoet, maar die in Maleisië was geboren en getogen. Het land is voor meer dan 60 procent moslim, en bijna 40 procent van de mensen identificeert zich met andere religies.

Het jodendom maakte geen groot deel uit van Gregory’s leven voordat hij naar Maleisië verhuisde, zei hij. “Maar omdat het hier is, is het een land waar het jodendom niet algemeen bekend of begrepen is. De meeste mensen hebben nog nooit in hun leven een Jood ontmoet. En er zijn helaas veel misverstanden en, je weet wel, een soort vooroordelen die uit onwetendheid zijn geboren.”

Het doen van het onderzoek en het schrijven van het boek bracht hem dichter bij zijn joodse roots. Toen hij hoorde dat er eens een joodse gemeenschap in Maleisië was, ‘werd ik daar echt van geschrokken. Ik was zo verbaasd’, zei Gregory. “Ik had het gevoel dat het echt een kans voor mij was om iets over mezelf te delen dat nog steeds een groot deel van mij is.”

Koeala Loempoer, Maleisië, 9 juli 2011. Manifestatie tegen aangekondigde hervorming van de locale kieswet in Maleisië: “Het is een complot van de Joden!” Een plakkaat wordt meegebracht met daarop “KILL JEWS” [vermoordt de Joden] met een Davidster ernaast [niet eens een Israëlische vlag!] Wat Joden te maken hebben met een locale kieswet in een moslimstaat, dat begrijpt geen kat. [beeldbron: AFP]

Er is weinig onderzoek gedaan of er is veel geschreven over de Joden in Penang – Gregory gebruikte voornamelijk lokale kranten- en tijdschriftartikelen, naast een studie geschreven door de in Australië gevestigde onderzoeker Raimy Che-Ross. Volgens die krant bracht de zionistische nationalist Israel Cohen in 1920 een bezoek aan Penang, toen onder Britse controle, waar hij een man ontmoette die Ezechiël Aaron Manasse heette, die beweerde dat hij tot voor kort de enige religieuze Jood daar was.

Handelsbelangen, antisemitisme in hun thuisland en de Eerste Wereldoorlog hadden “een paar andere joden uit Bagdad gebracht, voornamelijk arme venters, die omgingen met Chinese en Maleisische vrouwen en een vernederd leven leidden”, stelde Manasse, die orthodox was. Het was niet allemaal waar, zoals uit volkstellingsgegevens blijkt – maar Manasse toonde aan dat zelfs in een plaats die zo klein en ver verwijderd is van een grote Joodse gemeenschap als Penang meer dan een eeuw geleden was, er tijdloze Joodse territoriumoorlogen voortduurden.

Veel Joden begonnen tijdens de Tweede Wereldoorlog Maleisië te verlaten met de hulp van de Britten. Degenen die in de jaren zeventig grotendeels bleven, omdat antisemitisme meer gemeengoed werd in het dagelijks leven. 

Trailer: ‘The Last Jews of Penang’

In een boek uit 1970 schreef Mahathir Mohamad, de voormalige premier, dat Joden “haakneuzen zijn die geld instinctief begrijpen“. Hij werd in 2020 uit zijn ambt gezet tijdens zijn tweede periode als premier, toen de Joodse bevolking van Maleisië zo goed als verdwenen was.

Over zijn antisemitisme zei Mohamad in 2012: “Hoe kan ik anders zijn, wanneer de Joden die zo vaak praten over de verschrikkingen die ze tijdens de Holocaust hebben geleden, dezelfde nazi-wreedheid en hardvochtigheid tonen jegens niet alleen hun vijanden, maar zelfs jegens hun bondgenoten, mocht er een proberen het zinloze doden van hun Palestijnse vijanden te stoppen.”

Degenen die Maleisië ontvluchtten, gingen naar Australië, Israël en de Verenigde Staten; vele anderen zouden naar het nabijgelegen Singapore gaan, waaronder Marshall.

De laatst bekende etnische Jood in Penang was David Mordecai, een bekende hotelmanager wiens familie voor het eerst uit Bagdad kwam in 1895 en die stierf in 2011. Hij ligt begraven op de enige Joodse begraafplaats van Penang, die door dezelfde moslimfamilie wordt verzorgd voor generaties.

Geleerden hebben gezegd dat de luide stemmen van politici niet noodzakelijkerwijs de mening van gewone Maleisiërs weerspiegelen ; zij stellen dat velen die het religieuze nationalisme van het land afwijzen, zijn begonnen de traditie van Jodenhaat in het land te verwerpen.

Gregory is het daarmee eens en hoopt dat zijn boek zal helpen bruggen te bouwen met de verre Joodse mensen die hij nog steeds als een belangrijk deel van zijn leven beschouwt en die ooit Penang hun thuis noemden.

“De vele keren dat ik hier met mensen over mijn eigen achtergrond heb gedeeld, heb ik nog nooit iets vijandigs meegemaakt”, zegt Gregory. “Soms enige verbazing – het idee dat een persoon met een joodse achtergrond moslim wordt, is zeker net zo verrassend voor een moslim als voor een jood.”

Bronnen:

  • naar een artikel van Jordyn Haime “New graphic novel tells the story of Malaysia’s lost Jewish community” van 1 december 2021 op de site van The Jewish Telegraphic Agency (JTA)

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.