Het einde van ballingschap: Iraakse Jood herinnert zich zijn ontsnapping uit Bagdad 70 jaar geleden

Op dinsdag zal het museum een ​​evenement houden ter gelegenheid van de 70e verjaardag van de Joodse uittocht uit Irak naar Israël via Operatie Ezra en Nehemia. Vooraanstaande Iraaks-Israëlische sprekers en artiesten nemen deel aan de vieringen, waaronder Baruch Meiri. De festiviteiten zullen ook traditionele Babylonische Joodse muziek, kunst en eten omvatten.

Een jonge Baruch Meiri in uniform staat met opgeheven arm in een schijngroet, zijn blik vast. De gezichtsuitdrukking van de jongen is gedeeltelijk verduisterd omdat het zonlicht slechts één kant van zijn gezicht raakt, maar hij lijkt weer naar de fotograaf te staren.

Het zwart-wit beeld is korrelig en de gebouwen op de achtergrond zijn onopvallend. Deze foto, genomen in 1947, toont een jonge jongen genaamd Farouk Sayig, later bekend als Baruch Meiri, staande in de buurt van zijn ouderlijk huis in Bagdad, Irak.

Het is een in het oog springend beeld van een vervlogen tijdperk; een kijkje in enkele van de laatste jaren van een ooit bloeiende Joodse gemeenschap die meer dan 2500 jaar in Irak had gewoond. Baruch Meiri, geboren in 1940 in Bagdad, was de achtste van negen kinderen. Net als tienduizenden andere joden die daar woonden, ontsnapten Meiri en zijn familie uit Irak als onderdeel van een massale uittocht waarbij zo’n 130.000 joden van 1950 tot 1952 via Iran en Cyprus naar Israël werden vervoerd, in Operatie Ezra en Nehemia.

Een Iraakse wet verplichtte hen om afstand te doen van hun staatsburgerschap en nooit meer terug te keren. De thans 80-jarige Baruch Meiri doet zijn verhaal:

“Ik was 10 jaar oud. We namen een taxi naar het vliegveld en ik herinner me dat er een hele lange rij stond bij de ingang. We hadden amper iets bij ons – geen geld of goud – omdat we niets hadden. We vlogen op een van de eerste vluchten van Bagdad naar Cyprus. Maar het vliegtuig had een mechanisch probleem en we bleven nog twee dagen op Cyprus voordat we naar Israël gingen.”

Bagdad, Irak, 1 & 2 juni 1941. Met getrokken zwaarden gaat een woeste meute, geleid door de Farhoed, de Joodse bevolking van de hoofdstad te lijf. Honderden Joden worden vermoord, duizenden anderen gewond en verminkt voor het leven. Deze pogroms markeerden het begin van het einde van het Jodendom in Irak, gevolgd door de uittocht tussen 1950 en 1952 van ca. 130.000 Iraakse Joden  (75 % van het totaal) naar Israël [beeldbron: The Jewish Museum]

Operatie Ezra en Nehemia kwamen na jaren van geweld en vervolging. Nazi-propaganda tijdens de Tweede Wereldoorlog en het opkomende Iraakse nationalisme wakkerden het antisemitische sentiment in het land in de jaren veertig aan, waarbij de haat een hoogtepunt bereikte kort nadat Meiri werd geboren tijdens de Farhud, een gewelddadige gebeurtenis die plaatsvond op 1-2 juni, 1941.

De Farhud was een door de nazi’s geïnspireerde pogrom die uitbrak in Bagdad tijdens de Joodse feestdag van Shavuot. Honderden Joden werden gedood of verkracht en 1.000 raakten gewond, hoewel het exacte aantal slachtoffers onduidelijk blijft. “Tijdens de pogroms vluchtten mijn ouders naar het huis van de buren, die gemeenschapsleiders waren”, zei Meiri, herinnerend aan de gebeurtenis en zijn moslimburen. “Mijn moeder is erin geslaagd ons gezin te redden.”

Opgroeien, Meiri’s familie was erg arm. Om wat extra zakgeld te verdienen, kocht de jonge Farouk een paar komkommers op de lokale markt en begon ze met winst aan andere schoolkinderen te verkopen. Zo kon hij voor zichzelf snoep en gebak kopen. “Ik heb geleerd om zelfredzaam te worden“, zei Meiri. “Laat de wereld je niet vertellen dat je iets niet kunt doen, doe het gewoon.” “Dit is hoe ik deed toen we ook naar Israël emigreerden en we in een doorgangskamp zaten, een plaats die later Or Yehuda werd“, een stad in centraal Israël, voegde hij eraan toe.

De Mizrahi kampen voor vluchtelingen uit Irak

De nieuw aangekomen immigranten in Israël kregen allemaal nieuwe namen toen ze naar een doorgangskamp werden gestuurd. Farouk Sayig werd Baruch Meiri. Vanwege de grote toestroom van Joodse immigranten die de opkomende staat Israël binnenstroomden, die pas een paar jaar eerder in 1948 was gesticht, waren de omstandigheden in de doorgangskampen erg slecht. De kampen, ook wel ma’abarot genoemd, waren bedoeld als tijdelijk onderkomen bij gebrek aan betere huisvestingsmogelijkheden.

Ze werden ontsierd door slechte sanitaire voorzieningen, overbevolking en beperkte voorraden water en elektriciteit. De meerderheid van de immigranten in het kamp van Meiri waren Irakezen, maar pas aangekomen Turkse en Libisch-joodse families woonden ook in de Or Yehuda-kampen.

In de winter van 1951 onderging Israël de strengste winter in een eeuw, waardoor het leven in de ma’abarot bijzonder ondraaglijk werd. “De tent, die ons huis was, dreef in de rivier de Ayalon en we hadden niets meer“, vertelde hij. “Grote vrachtwagens kwamen en brachten alle kinderen in het kamp naar Givat Brenner, een kibboets. Elke winter, drie maanden lang, werden we van onze ouders weggestuurd naar deze kibboets.

Baruch Meiri vandaag

Een paar jaar later kreeg de familie Meiri een meer permanent onderkomen en Baruchs vader, die in Irak juwelier was geweest, werd als boer aan het werk gestuurd, een gebied waar hij geen ervaring mee had. Van zijn kant kreeg Baruch Meiri op 16-jarige leeftijd zijn eerste serieuze baan als krantenbezorger voor Maariv, een van Israëls belangrijkste dagbladen. Later zou hij in de gelederen van de krant opklimmen en de manager worden van Maarivs vestiging in Jeruzalem.

Meiri won tijdens zijn carrière ook verschillende prijzen voor journalisten en schreef een aantal veelgeprezen boeken in het Hebreeuws, waaronder een autobiografisch werk waarin hij het leven in de ma’abarot beschreef. “Het was mijn droom om journalist te worden“, zei Meiri. “Iraakse joden begrepen dat de enige manier om in Israël te slagen, was door hard te werken en te studeren. Er zijn geen snelkoppelingen. Ze begrepen dat Israël destijds een arm land was dat nog maar net was gesticht.” “Als je een obstakel ziet, ga er dan niet naast staan ​​huilen. Bedenk in plaats daarvan hoe je het kunt overwinnen“, zei hij.

Meiri, nu 80, heeft vier dochters en 13 kleinkinderen en vertoont geen tekenen van vertraging. In het afgelopen decennium heeft hij zichzelf getransformeerd tot een Israëlische zwemkampioen voor zijn leeftijdscategorie. Sterker nog, hij heeft al 40 medailles gewonnen.

Het museum Babylonian Jewry Heritage Centre

Iraakse Joodse gemeenschap

De Iraakse Joodse gemeenschap is een van de oudste en belangrijkste Joodse diaspora’s. Na operatie Ezra en Nehemia waren er nog maar 10.000 Joden in Irak en de meesten vertrokken nadat Saddam Hoessein in 1979 aan de macht kwam. Vandaag de dag wonen er nog maar drie Joden in Irak, volgens Orly Baher Levy, hoofdconservator van het Babylonian Jewry Heritage Centre in Of Yehuda.

In het begin van de 20e eeuw leefde de joodse gemeenschap in Irak relatief goed, met veel joden die belangrijke posities bekleedden in de Iraakse samenleving en in de machtshallen. Pas in de jaren dertig begonnen de joden die daar woonden te lijden onder zwaardere vervolging.

“Tot dan toe waren ze een integraal onderdeel van de Iraakse samenleving geweest; het waren joden, maar ze waren in de eerste plaats Irakees’, legde Baher Levy uit aan The Media Line. “En beetje bij beetje begonnen ze zich buitenstaanders te voelen. De lokale bevolking zag hen plotseling als joden (en niet als Irakezen) en werd jaloers op hen.”

Het Babylonian Jewry Heritage Centre werd voor het eerst geopend voor het publiek in 1988. Het is het grootste museum in zijn soort dat is gewijd aan het documenteren, bewaren en onderzoeken van het culturele erfgoed van het Babylonische jodendom.Naast tentoonstellingen en lezingen herbergt het museum een ​​grote collectie Iraaks-joodse artefacten, waaronder Judaica, manuscripten, boeken en foto’s.

Op dinsdag zal het museum een ​​evenement houden ter gelegenheid van de 70e verjaardag van de Joodse uittocht uit Irak naar Israël via Operatie Ezra en Nehemia. Vooraanstaande Iraaks-Israëlische sprekers en artiesten nemen deel aan de vieringen, waaronder Baruch Meiri. De festiviteiten zullen ook traditionele Babylonische Joodse muziek, kunst en eten omvatten.

Mordechai Ben Porat, 98, een van de oorspronkelijke organisatoren van Operatie Ezra en Nehemia en die ook het voortouw nam bij de oprichting van het Babylonian Jewry Heritage Centre, is gepland om de museumvieringen bij te wonen.

Een van de doelen is om de Iraaks-joodse tradities en geschiedenis levend te houden voor de volgende generatie. “Met die Aliyah kunnen we zeggen dat de Babylonische ballingschap eindigde”, zei Lily Shor, directeur externe betrekkingen en evenementen bij het Babylonian Jewry Heritage Museum.

“Alle Joden over de hele wereld waren ooit in de stam van Juda en werden naar Babylon gebracht” na de vernietiging van de Eerste Tempel, zei Shor. “Tijdens de immigratiegolf van de jaren vijftig kwamen zo’n 110.000 Joden naar Israël en slechts 9.000 bleven in Irak. Dit betekent dat de ballingschap effectief is beëindigd.”

Een monument “Gebed” in Ramat Gan, Israël, ter nagedachtenis van de Joden die in Irak werden gedood tijdens de Farhoed pogrom van 1941 en nieuwe pogroms in de jaren 1960

Bronnen:

  • naar een artikelThe end of exile: Iraqi Jew recalls escape from Baghdad 70 years ago” van 29 oktober 2021 op de site van Ynet News via The Media Line