Sneeuwstormen, beren en Davidsterren: zelfs in Alaska bloeit een kleine Joodse gemeenschap

Inhuldiging van het Alaska Joods Museum in Anchorage, Alaska, VS. Rabbijn Yosef Greenberg van de Chabad Lubavitch organisatie, initieerde de oprichting van het museum in 2013

Weinig of niet bekend is de bloeiende Joodse gemeenschap in Alaska, meer bepaald in Anchorage, de grootste stad van de staat, waar de meeste van de ca. 6.000 Joden van Alaska wonen.

Een joodse gemeenschap bestond reeds in de jaren 1880. De goudkoorts van Klondike en Nome trokken Joden naar Alaska om hun fortuin te zoeken als mijnwerkers en zakenlieden en resulteerden in de eerste georganiseerde Joodse gemeenschappen.

In de nazi-periode werd de hervestiging van joodse vluchtelingen in Alaska serieus overwogen door de regering, maar na tegenwerking te hebben ondergaan, kwam het er nooit van. Joden uit Alaska speelden een belangrijke rol in het bedrijfsleven en de politiek voor en na de staat, waaronder burgemeesters, rechters, senatoren en gouverneurs. Tegenwoordig wonen er Joden in elk stedelijk gebied van de staat.

Het overgrote deel van de Joden vestigde zich in Anchorage tijdens de Grote Depressie en in de aanloop van Tweede Wereldoorlog en vooral in de naoorlogse periode. Toen honderden Joden als militair of burger naar Anchorage in oorlogstijd kwamen, verwelkomde de Joodse gemeenschap hen. Anchorage beleefde een naoorlogse economische bloei.

Leopold David, een Duits-Joodse immigrant, werd de eerste burgemeester van Anchorage nadat het in 1920 als stad werd opgenomen. Hij werd opgevolgd door de Joodse Zachariah ‘Zack’ Loussac die eerder in zijn leven uit Rusland was gevlucht en verbannen werd naar Siberië. Overigens is de huidige burgemeester van de stad, Ethan Berkowitz, eveneens joods.

Luchtbrug voor Joodse vluchtelingen

In 1948 zocht het Amerikaans-Joodse Joint Distribution Committee de hulp van Alaska Airlines om Jemenitische Joodse vluchtelingen naar Israël te vervoeren. De luchtvaartmaatschappij had meer dan 80 missies in de Berlijnse luchtbrug gevlogen en Joodse vluchtelingen gered in Shanghai. Voor Operatie Magic Carpet zei Fried: “de VS zouden absoluut geen [vliegtuigen] naar Israël sturen.”

De eerste stop van de vliegtuigen zou Asmara zijn, in het huidige Eritrea. Van daaruit vlogen de piloten hun tweemotorige DC-4’s en C-46’s naar Aden, waar de 2000 jaar oude Jemenitische Joodse gemeenschap wachtte. “Ze hadden nog nooit in een auto gezeten, laat staan ​​in een vliegtuig”, zei Fried. “Er was een voorspelling in de Thora dat ze zouden terugkeren op de vleugels van adelaars. Ze dachten dat het een profetie was.”

Vluchtelingen drongen zich op in vliegtuigen, 150 mensen in een C-46 gebouwd om 60 te vervoeren. “Een van de belangrijkste jongens in de Joint legde uit dat er van Jemen tot Israël niet één bevriend land was”, vertelde rabbi Greenberg. “Als je in een Arabisch land zou landen, werd je als Amerikaan gespaard, maar de kinderen zouden worden gedood.”

De vlucht duurde 10 uur, maar de vliegtuigen hadden maar voor negen uur brandstof. Het vliegtuig vervoerde olietanks voor het extra uur. Tijdens de operatie die een jaar duurde, raakte hoofdpiloot Robert Maguire Jr. een keer zonder brandstof en moest hij een noodlanding maken in Port Said, Egypte.

Omringd door het vijandige leger en gedwongen om overeind te denken, verzocht hij de Egyptenaren om onmiddellijke medische hulp. Toen hem werd gevraagd waarom, zei hij dat zijn passagiers pokken hadden. De soldaten lieten hem tanken en vertrokken. Maguire werd een jaar voor zijn dood op 94-jarige leeftijd in 2005 geëerd door het Simon Wiesenthal Center.

Uiteindelijk nam de Amerikaanse Civil Aeronautics Board het internationale vluchtprogramma van Alaska Airlines weg, waardoor de missie in gevaar kwam. “De president van de luchtvaartmaatschappij [James Wooten] was op dat moment emotioneel zo betrokken om mensen uit Jemen te krijgen dat hij de naam van de luchtvaartmaatschappij veranderde”, zei Fried.

Een fictief bedrijf, ‘Near East Air Transport’, werd opgericht en de missie ging door. Echter, “[de] registratie van de nieuwe luchtvaartmaatschappij duurde lang en dus werden vluchten naar Aden vertraagd”, schreef Esther Meir-Glitzenstein, een professor aan de Ben-Gurion Universiteit van de Negev, in haar boek uit 2014 ‘The ‘Magic Carpet’ Exodus of Yemenite Jewry: An Israeli Formative Myth.

Antisemitisme

Helaas wordt ook Alaska getroffen door het toenemend antisemitisme in de Verenigde Staten. Het Alaska Joods Museum in Anchorage is regelmatig het doelwit voor extreemrechts en neonazi’s.

In februari 2017 waren er verschillende bommeldingen tav het Joods Centrum van Alaska. Politieke leiders die banden hebben met de staat hebben zich uitgesproken, de aanslagen afgezworen en om steun gevraagd. Burgemeester Ethan Berkowitz van Anchorage heeft de volgende verklaring over de dreiging vrijgegeven:

”Nooit meer’ betekent niet overal, niet altijd. Omdat we slechts één generatie verwijderd zijn van de Holocaust, is het schokkend wanneer lafaards proberen de Joodse gemeenschap te terroriseren en te intimideren. Het is verheugend om de uitbarsting van steun te zien van Alaskanen van alle geloofsovertuigingen, Achtergronden en overtuigingen. Vrijheid kan nooit buigen voor angst.”

In mei 2021 werden stickers gekleefd op het Alaska Joods Museum. De politie werkt samen met de FBI aan het onderzoek. “Er is geen plaats voor haat in onze gemeenschap”, schreef APD in de waarschuwing.

De raad van bestuur van de Alaska Historical Society betuigde zijn steun en solidariteit met de Joodse gemeenschap van Alaska en schreef op 2 oktober 2021:

“We erkennen dat daden van antisemitisch vandalisme en het verduisteren van iconografie uit het nazi-tijdperk niet alleen een grof misbruik van de geschiedenis, maar ook een diepgewortelde onwetendheid en kwaadaardigheid inhoudt. We moeten ons inzetten om dit aan te pakken en uit te roeien. Daarom beschouwen wij bij de Historische Vereniging deze acties als beledigend, hatelijk en een publieke afwijzing waardig.”

Anchorage, 25 mei 2021. Neo-nazi’s kleefden Swastika stickers op de ramen en muren van het Joods Museum van de stad [beeldbron: Alaska’s News Source]

Bronnen:

  • naar een artikel van Rabbi Abram Goodstein “Snowstorms, bears and Stars of David: Even in Alaska, a tiny Jewish community can make its voice heard” van 20 oktober 2021 op de site van The Jewish Telegraphic Agency (JTA)
  • naar een artikel van Rich Tenorio “For the past 150 years, Alaskan Jews have blazed trails in the last frontier” van 18 februari 2017 op de site van The Times of Israel
  • naar een artikelAlaska Jewish Museum responds to swastika stickers found on its building” van 28 mei 2021 en een artikelAPD searching for person of interest in investigation into who placed swastika stickers on Anchorage buildings” van 27 mei 2021 en een artikelAlaska political leaders speak out against bomb threat on Jewish Center of Alaska” van 28 februari 2017 op de site van Alaska’s News Source