De crimineel Isaac ‘Ikey’ Solomon, die model stond voor Charles Dickens Joodse schurk Fagin

Toen Charles Dickens het personage van de Joodse schurk Fagin creëerde in Oliver Twist, baarde hij een van de meest beruchte personages in de Engelse literatuur.

Weinig mensen weten dat Dickens’ portret van Fagin mogelijk was gebaseerd op de Joodse ontvanger en heler van gestolen goederen, Isaac ‘Ikey’ Solomon (1787-1850). Zoals er is geschreven over Ikey’s heldendaden, zijn verbazingwekkende en gedurfde ontsnapping uit de gevangenis, spreekt die door de generaties heen tot de verbeelding van mensen.

In de documentaire The First Fagin uit 2012 wordt het fantastische leven van Ikey Solomon herschept, de beroemdste crimineel van zijn tijd. Ikey neemt ons mee op een reis naar misdaad, straf, avontuur en liefde, terwijl we strijden tegen het deportatiesysteem van het 19e-eeuwse Engeland.

Henry Solomon woonde, zoals veel joden in die tijd, in het smerige East End van Londen. Zijn zoon Isaac, die werd geboren in 1785 of daaromtrent, was een van de negen kinderen in een gezin dat gewend was aan misdaad. Henry was een heler van gestolen goederen en Isaac volgde hem in de handel.

Tijdens een van zijn verschillende optredens in de rechtbanken, zei Henry schaamteloos tegen een rechter: “Ik ben ouder dan zeventig jaar en heb hard gewerkt om mijn gezin te onderhouden. Ik heb in al mijn dagen nooit een cent oneerlijk gekregen. Ik heb voor elke fabriek in Londen gewerkt. Ik haat de gedachten van een dief en van een ontvanger.

Isaac begon zijn leven van misdaad vroeg. Op achtjarige leeftijd stuurden zijn ouders hem de straat op om sinaasappels en citroenen te verkopen. Maar hij vond zijn loon te laag, dus voegde hij het doorgeven van valse munten toe aan zijn zakelijke transacties. Hij begon met zakkenrollerij en handelde vervolgens in gestolen goederen.

Isaac, beter bekend als Ikey, bijgenaamd de Prince of Fences, breidde zijn handel uit naar een paar winkels die depots waren voor inbrekers, rovers en dieven, en die, om de subtiele uitdrukking te gebruiken, bekend waren bij de politie.

Ikey trouwde in 1807 met Ann (of Hannah) Julian. Hij verscheen voor het eerst in de strafprocedure van de Old Bailey in juni 1810. Hij en een handlanger, Joel Joseph, werden geconfronteerd met de toorn van de wet voor het stelen van een geldbeurs met £ 40 (ter waarde van iets meer dan $ 3.600 vandaag). 

Blijkbaar probeerde Joseph tijdens zijn arrestatie de belastende bankbiljetten op te eten. Solomon werd veroordeeld tot deportatie naar de strafkolonie in Australië waar hij de rest van zijn dagen zou moeten slijten.

Het strafrechtelijk transport naar Australië begon met de komst van de Eerste Vloot in 1788 en eindigde in 1868. In totaal werden ongeveer 165.000 Engelse veroordeelde criminelen naar Australië vervoerd.

Terwijl hij op een veroordeelde schip wachtte, werd hij opgesloten in een gevangenishulk. Dit waren vreselijke accommodaties in oude, rottende schepen die langs de rivier de Theems en elders in het land waren vastgebonden. Ze waren overvol en smerig en, onvermijdelijk, ziektefabrieken. Veel veroordeelden stierven in de hulken voordat ze werden vervoerd.

Na drie of vier jaar in een van deze gevangenissen te hebben gezeten, ontsnapte Ikey Solomon en ging terug naar zijn gestolen goederenhandel. Ondanks dat hij bekend stond als een dief, slaagde Solomon erin om arrestatie te voorkomen tot 1827, toen hij werd beschuldigd van het illegaal in bezit hebben van meerdere horloges en een hoeveelheid stof.

Tijdens de juridische procedure werd Solomon met een hackney-taxi teruggebracht naar zijn cel in de Newgate Prison. De Australian Dictionary of Biography vermeldt dat, “Onbekend bij zijn ontvoerders, werd de koets bestuurd door Solomons schoonvader, van wie de eigenaars hem toestonden om een ​​omweg te maken door Petticoat Lane. Op een afgesproken plaats overmeesterden een paar vrienden van Salomon de bewaker en lieten hem vrij.

Knap en netjes gekleed, was Ikey goed bekend bij de politie en de rechters van Londen. De politie kon hem echter niet vinden en vond gestolen goederen in het huis van de familie Solomon. Hij besloot dat er waarschijnlijk niet veel toekomst voor hem was in Engeland, en vertrok Solomon naar Denemarken en vervolgens naar de Verenigde Staten.

In haar biografie van Solomon, The First Fagin (2002) vertelt Judith Sackville-O’Donnell hoe de autoriteiten, nadat ze hun man hadden verloren, hun aandacht op zijn vrouw Ann richtten. Ze werd naar behoren veroordeeld voor het bezit van gestolen goederen en werd in 1828 samen met haar vier jongste kinderen geboeid met het deportatieschip de Mermaid afgevoerd naar de Hobart Town Penal Colony in Tasmanië. Twee oudere jongens volgden op eigen gelegenheid.

Ikey hoorde hiervan toen hij in Brazilië was en reisde naar Hobart onder een valse naam om bij zijn familie te zijn. Sommige kroniekschrijvers suggereren graag dat het liefde voor zijn vrouw Ann was die hem daarheen trok en, nogmaals, in de armen van de wet.

De kolonie krioelde natuurlijk van de veroordeelden, velen van hen oude medewerkers van Solomon, en het duurde niet lang voordat Ikey werd herkend. Maar de gouverneur van de kolonie kon weinig doen omdat hij geen arrestatiebevel had om de man te arresteren, ook al was hij voortvluchtig voor de wet. Er werd een arrestatiebevel aangevraagd vanuit Londen, dat minstens 100 dagen onderweg was per snelvarend schip. Uiteindelijk legde het langzaam draaiende raderwerk van het rechtssysteem een ​​arrestatiebevel in handen van de gouverneur.

De arrestatie van Ikey Solomon, gravure, toegeschreven aan George Cruikshank. Gepubliceerd in Moses Hebron, Het leven en de heldendaden van Ikey Solomons, 1829.

Hij werd in 1829 gearresteerd en teruggestuurd naar Engeland om opnieuw het hoofd te bieden aan de strenge, bewigde rechters in de Old Bailey. Het proces was een sensatie en werd breed uitgemeten in de misdaadbladen die in de Londense tavernes werden verspreid.

Deze keer hielden de autoriteiten Ikey Salomon nauwlettend in de gaten, die opnieuw tot transport werd veroordeeld. Zoals Yvette Barry van ABC Hobart meldt: ‘Isaac Solomon werd teruggestuurd naar Hobart, maar deze keer als veroordeelde.’ Barry citeert de lokale historicus Michael Tatlow die zegt dat Ikey al snel de ‘principiële oplichter van de stad‘ werd. Dat was een hele prestatie, aangezien een hoog percentage van de inwoners van Hobart destijds daarheen was vervoerd voor verschillende duistere transacties.

Het was weer een trofee die paste bij de titel ‘Prince of Thieves’ die hij in Londen had behaald. Ikey deed zijn zaken vanuit een tabakswinkel in Hobart, maar niet alles was gelukzaligheid en harmonie in het huis van de Solomon. Er waren veel gevechten en de kinderen kozen de kant van hun moeder. Hij joeg zijn kroost het huis uit en raakte van hen vervreemd.

Hij stierf in 1850, maar algemeen wordt aangenomen dat hij werd vereeuwigd door Charles Dickens, van wie wordt gedacht dat hij Solomon heeft gebruikt als sjabloon voor zijn gemene personage Fagin in Oliver Twist.

Bronnen:

  • naar een artikel van Rupert Taylor “Isaac Solomon: A Model for Fagin” van 15 maart 2020 op de site van Owlcarion
  • naar een artikelIkey Solomon” op de site van Library of New South Wales, Australia
  • naar een artikelIkey Solomon” op de site van Wikipedia, the free encyclopedia
  • een artikel op deze blogDe controverse rondom David Lean’s film Oliver Twist (1948) en zijn ‘Jood’ Fagin als de ultieme schurk” van 15 oktober 2021
  • naar een artikel van Charles Drazin “Dickens’s Jew — from evil to delightful” van 3 mei 2013 op de site van The Jewish Chronicle (JC)
  • naar een artikel van Avi Woolf “Fagin, Bigotry, and ‘Cancel Culture’” van 10 mei 2019 op de site van Ordinary Times