De Joodse gemeenschap van Egypte verdwijnt, maar het Joodse erfgoed wordt goed bewaard

Interieur van de Ben Ezra-synagoge in Caïro. Deze synagoge werd herhaaldelijk vernietigd en weder opgebouwd, de laatste (4de keer) gebeurde van 1889 tot 1892. Bij gebrek aan Joden functioneert de synagoge thans als een toeristische attractie en museum

“Als ik thuiskom, is mijn foyer altijd vol met mensen, Joden en niet-Joden, belangrijke mensen en niet, rechters en politieagenten, mensen die van me houden en mensen die me haten”, schreef Rabbi Moses ben Maimon in de laatste jaren van de 12e eeuw. 

De wijze, bekend als Maimonides, woonde in Fustat in Egypte in wat nu deel uitmaakt van de uitgestrekte stad Caïro. Hij was lijfarts van de sultan en bracht zijn dagen door met het genezen van officieren van het regerende Ayyubiden-leger en met andere seculiere zaken. “Ik heb geen tijd, behalve voor de Sabbat”, schreef hij.

Egypte is nauw verweven met de Joodse geschiedenis. Het was hier dat de Joden vóór de Exodus een grote natie werden, zoals in de Bijbel wordt verteld. De Joodse gemeenschap was een integraal en invloedrijk deel van het land vanaf de tijd van Rome tot de periode van de Ottomaanse heerschappij. 

Tegenwoordig bestaat de gemeenschap uit slechts zes oudere Joodse vrouwen. De voorzitster van de gemeenschap, Magda Haroun, is de jongste met 65 jaar.

Magda Haroun over de laatste Joden van Caïro

Er zijn twee keer zoveel synagogen in Caïro als er joden zijn. De Ben Ezra-synagoge in het oude Caïro, in de buurt van de plaats waar Maimonides in 1200 in Fustat woonde, is de afgelopen decennia gerenoveerd en tegenwoordig wijzen borden prominent naar de ‘Joodse tempel’ in het Arabisch.

Een bord van US AID en de Hoge Raad van Oudheden siert een poort en zowel toeristen als Egyptische studenten vormen de bezoekers van de oude synagoge. Een bordje op de deur zegt: “Eigendom van de Joodse gemeenschap Cairo.” 

Aan de achterkant, maar gesloten voor het publiek, is een bibliotheek en een niet opgegraven mikwe. Op de tweede verdieping leidt een kleine deur die alleen toegankelijk is met een ladder naar een geniza, of opslagruimte, voor heilige documenten. Hier is het levensverhaal van Maimonides tot leven gekomen.

Er is geen huis van een oplettende Jood in de wereld die de boeken van Maimonindes niet heeft en om op de plaats te zijn waar ze zijn bewerkt en waar de teksten werden ontdekt, is een geweldige sfeer, het is krachtig“, zegt Yitzhak Sokoloff, oprichter en voorzitter van Keshet Educational Journeys en fellow bij het Rennert Center for Jewish Studies aan de Bar-Ilan University.

Tijdens een recente reis naar Egypte met Sokoloff en een reisgroep georganiseerd door Dr. Eric Mandel van het Middle East Political and Information Network, zagen we van dichtbij de Ben Ezra-synagoge waar de brieven van Maimonides bijna 700 jaar in een geniza zaten. 

In 1896 leidde de academicus Solomon Schechter van Cambridge University een expeditie om de geniza van Caïro te archiveren. Tegenwoordig zijn er ongeveer 200.000 documenten die uit de synagoge zijn verwijderd, gecatalogiseerd en bestudeerd, wat licht werpt op het Joodse leven door de eeuwen heen in Egypte en daarbuiten.

Sokoloff zegt dat de Maimonides-brieven de positieve relatie tussen joden en moslims in Egypte in de periode illustreren. “De geniza opende een hele wereld over hoe het Joodse leven was… zonder dat zouden we alleen de producten van zijn intellectuele capaciteit hebben en dat is van onschatbare waarde en ontroerend.

Het laat zien hoe Joden door de Middellandse Zee en de moslimwereld reisden, soms als kooplieden, zoals de broer van Maimonides. Hoewel de Egyptisch-Joodse gemeenschap misschien aan het verdwijnen is (in 2019 woonden nog een 20-tal Joden in Egypte), wordt Sokoloff geïnspireerd door de manier waarop de regering heeft geprobeerd Ben Ezra op de toeristische kaart te zetten:

“Om moslimkinderen op schoolreis te zien komen en over Maimonides te leren als onderdeel van hun traditie en erfgoed, het is iets dat ze hadden kunnen uitwissen, maar het is iets dat ze omarmen, de hele ervaring van het Joodse leven in Caïro.”

Decennia lang werden onder de Egyptische president Gamal Abdel Nasser Joden gezien als buitenstaanders en potentiële verraders in Egypte, ervan beschuldigd voor Israël te werken en deel uit te maken van zionistische complotten. 

Degenen die achterbleven, werden gevangengezet en kregen andere minachtingen. Net als christenen en moslims hadden ze hun joodse religie op hun identiteitskaarten gestempeld, maar in tegenstelling tot de anderen werden ze vaak afgeschilderd als een aparte natie.

Tijdens de Zesdaagse Oorlog van 1967 werden honderden Joden in wat er nog over was van de gemeenschap naar gevangenkampen gestuurd. Na de ondertekening van het Egyptisch-Israëlische vredesverdrag in 1979 begon het echter een beetje te ontdooien. Synagogen werden opgeknapt en de regering toonde belangstelling voor de joodse geschiedenis van het land. 

Toen Haroun in 2013 voorzitster president van de gemeenschap werd, deed ze interviews op televisie en vertelde ze verslaggevers dat als ze vandaag op straat loopt, ze wordt herkend en begroet door mensen.

Naast Ben Ezra zijn er overal in Caïro Joodse locaties die ondersteuning nodig hebben, inclusief de begraafplaats. In het centrum aan Adly Street staat de grootse en prachtige Sha’ar Hashamayim-synagoge nog steeds en heeft de afgelopen jaren bezoekers verwelkomd op de Hoge Heilige Dagen. 

Ook het werd begin jaren 2000 gerenoveerd, een zichtbaar symbool van de Joodse geschiedenis dat uit de schaduw opduikt.

De synagoge Eliyahu HaNavi in Alexandrië op 9 augustus 2019, drie maanden voor de officiële opening. De 20 Joden die vandaag nog in Egypte wonen zijn gelukkig (dat ze nog leven) [beeldbron: Egypt Today]

Bronnen:

  • naar een artikel van Seth J. Frantzman “Egypt’s Jewish community is vanishing, but Jewish history in Cairo is revived” van 14 februari 2017 op de site van The Jerusalem Post