Wetenschappers waarschuwen dat een overstromende grot het unieke 5 miljoen jaar oude ecosysteem zal ruïneren

Het ondergrondse meer in de Ayalon-grot bij Ramle, in centraal Israël. (Israël Ne’eman)

Een ondergrondse grot die vijf miljoen jaar lang van de wereld is afgesneden en wordt bewoond door vreemde en unieke wezens die zich hebben aangepast aan zwavelhoudende wateren en volledige duisternis, wordt bedreigd door een plan om de steengroeve waarin hij zich bevindt te gebruiken als opvangbak voor seizoensgebonden overstromingen van het stroomgebied van de rivier de Ayalon in centraal Israël.

Maandag is de laatste dag waarop publieke bezwaren kunnen worden ingediend.

De Commissie Infrastructuur en Waterschap zoeken een plek waar in de winter oppervlaktewater kan worden afgevoerd. Dit in verband met plannen voor een extra spoorlijn in het gebied waarvoor een deel van de rivier de Ayalon moet worden versmald.

De steengroeve, nabij de stad Ramle, is eigendom van de Nesher-cementfabriek.

Wetenschappers op het gebied van biodiversiteit, evolutie, het begin van het leven en hydrologie zijn fel gekant tegen het gebruik van de steengroeve en zeggen dat de leden van de planningscommissie niet zijn geïnformeerd over de ecologische implicaties van overstromingen.

De Israel Nature and Parks Authority is ook tegen het idee en heeft aangekondigd dat het de grot – die alleen toegankelijk is voor onderzoekers om het te beschermen – wil veranderen in een officieel natuurreservaat.

Oorspronkelijk verborgen 100 meter (109 yards) onder het oppervlak, werd de grot blootgelegd toen een bulldozer in 2006 een van de tunnels raakte. Het omvat 2,7 kilometer (1,67 mijl) smalle tunnels en een ondergronds meer, vandaag slechts een paar meter onder de oppervlakte. 

Het meer wordt gevoed door de watervoerende laag in de regio en kan in een goed jaar opzwellen tot honderden kubieke meters water. Terwijl de grot is gemaakt van gewone kalksteen, is het water warm, zout en bevat waterstofsulfide. Bekend als de Ayalon-anomalie, komt het water uit diep in de buik van de aarde.

Het graven in dat deel van de steengroeve is voltooid, waardoor de grot onder een kleine heuvel is ingesloten.

In de afgelopen 15 jaar hebben wetenschappers acht soorten geleedpotigen ontdekt (ongewervelde dieren met een exoskelet), sommige terrestrische en sommige aquatische. Ze zijn allemaal alleen in deze grot te vinden en waren voorheen onbekend voor de wetenschap. Ze zijn allemaal blind en kleurloos en hebben geen ogen of kleur in het donker nodig. 

De blinde grotgarnaal, de grootste soort die is ontdekt, heeft familieleden gekend uit andere ondergrondse grotten in Italië, Libië en in de buurt van het Meer van Galilea. Een theorie is dat de grotten op alle drie de plaatsen toevluchtsoorden waren voor wezens gedurende een periode van zo’n vijf miljoen jaar geleden, toen de Middellandse Zee opdroogde.

Voorbeeld van een van de unieke soorten schaaldieren die in de grot zijn gevonden (foto door Sasson Tiram)

Een oogloze schorpioen is gecategoriseerd in een nieuwe zoölogische familie. De meest bekende verwanten komen uit Midden-Amerika. Zonder de zon kan fotosynthese – die de basis vormt voor de voedselwebben van de meeste levende wezens – niet plaatsvinden.Abseilen in de Ayalon-grot. (Israël Grot Onderzoekscentrum)

In de grot is het voedselweb gebaseerd op micro-organismen die chemosynthese uitvoeren en waterstofsulfiden in het grondwater afbreken. Er zijn minder dan 10 vergelijkbare ondergrondse ecosystemen bekend in de wereld, maar elk is duidelijk verschillend van de andere.

Prof. Amos Frumkin, hoofd van het Israel Cave Research Center aan het Institute of Earth Sciences van de Hebreeuwse Universiteit in Jeruzalem, vertelde The Times of Israel dat “afvloeiend oppervlaktewater totaal anders is dan het grondwater dat als basis dient voor het leven in de grot, en het binnenkomen van de eerste, in hoeveelheden die drie orden van grootte groter zijn dan de laatste, zou dit unieke ecosysteem zeker vernietigen.”

Hij merkte op dat de plannen alternatieve locaties bevatten die kunnen worden gebruikt voor het hoogwater.

De beroemde Ayalon Grot in Ramle, Israël [beeldbron: Green Durham]

“Het ecosysteem in de Ayalon-grot is uniek in de wereld”, schreef Ariel Chipman, universitair hoofddocent bij de afdeling Ecologie, Evolutie en Gedrag van de universiteit, in zijn bezwaar. Chipman bestudeert de evolutie en aanpassing aan hun omgeving van geleedpotigen. (Deze omvatten kreeften, krabben, spinnen, mijten, insecten, duizendpoten en miljoenpoten.)

“Er is geen ander oud systeem bekend dat zo exclusief geconcentreerd is op een voedselweb dat is losgekoppeld van het [aarde] oppervlak en zonlicht,” zei hij.

Samen met lokale organisaties zoals Adam Teva V’Din en verschillende internationale instanties, verzet de Israel Nature and Parks Authority zich tegen het plan. Het wil dat de grot erkend wordt als natuurgebied.

“De Ayalon-grot is een uniek fenomeen op wereldschaal”, staat in een verklaring. “De grot is gevormd en blijft zich vormen vanwege de specifieke omstandigheden van het grondwater. Het hele ecosysteem is afhankelijk van primaire zwavel-geassisteerde productie onder zuurstofvrije omstandigheden. Daarom heeft de Natuur- en Parkenautoriteit, na een professioneel onderzoek, besloten om de verklaring van de grot als natuurreservaat te promoten.”

Bronnen:

  • naar een artikel van Sue Surkes “Scientists warn that flooding cave will ruin unique 5-million-year-old ecosystem” van 14 juni 2021 op de site van The Times of Israel
  • naar een artikelUnique Underground Ecosystem Revealed by Hebrew University Researchers Uncovers Eight Previously Unknown Species” van 31 mei 2006 op de site van The Hebrew University