Het verhaal van de dappere Israëlische pilote Zahara Levitov

Zahara Levitov was een strijdster bij de Palmach en een van de eerste vrouwen die vliegtuigen bestuurde in de nieuw opgerichte IDF, maar haar dienst werd afgebroken door een tragische crash.

Het was een donkere nacht. De kracht daalde de helling af en naderde hun doel. Ze hadden al een glimp opgevangen van het doelwit van de operatie, de A’Ziv (Achziv)-brug – maar net toen ze het zagen, werden ook zij opgemerkt en onmiddellijk beschoten. 

Een binnenkomende kogel veroorzaakte blijkbaar de explosieven die ze droegen om het doelwit op te blazen. Het resultaat was verschrikkelijk: 14 Palmach-strijders werden gedood.

Ongeveer veertig mensen, waaronder een vrouwelijke soldaat genaamd Zahara Levitov, namen deel aan de mislukte aanval. Het was slechts een van de elf soortgelijke acties die werden uitgevoerd op wat bekend werd als de ‘Night of the Bridges‘, een operatie van de elitetroepen van Palmach van de Haganah, gericht op strategische bruggen en transportroutes die door de autoriteiten van het Britse mandaat werden gebruikt. 

Zahara liep een oogletsel op bij de explosie, maar ze slaagde erin de nabijgelegen Kibbutz Matzuva te bereiken. Daar verstopte ze zich, vermomd als een van de kinderen, voor de Britse troepen in de slaapzaal van de kinderen. De verzorger ter plaatse vertelde de politie dat ze haar niet konden zien omdat ze een gevaarlijke ziekte had. De list werkte, en hoewel haar verwonding ernstig was, arresteerden de Britten haar niet.

Zahara was nog geen 19 jaar oud toen ze deelnam aan de gewaagde “Night of the Bridges“-operatie. Ze werd geboren in Tel Aviv in 1927, de jongste van drie broers en zussen. Ze bracht haar vroege jeugd door in Kibbutz Kiryat Anavim, voordat ze op negenjarige leeftijd met haar familie terugkeerde naar Tel Aviv. Tijdens haar studie aan de New High School in Tel Aviv sloot Zahara zich aan bij de Haganah en begon haar ondergrondse activiteiten.

In het tweede jaar van Zahara’s dienst in de Palmach, werd ze een squadroncommandant en gaf ze les aan stagiaires bij Ein Harod. Daar werd ze ook verliefd op Shmuel (Shmulik) Kaufman. Hun romance werd de basis van Devorah Omer’s bestseller Tot de dood ons scheidt (Leʹehov Ad Mavet). 

Het boek is onder meer gebaseerd op de vele brieven die ze aan elkaar schreven, waaruit bleek hoe goed het jonge stel kon schrijven. Shmulik, die als hoogbegaafd werd beschouwd, was van plan om in 1947 met Zahara naar de Verenigde Staten te reizen. Hij zou economie studeren en zij medicijnen.

De Palmach-commandanten van Shmulik probeerden hem over te halen in Israël te blijven vanwege de gespannen veiligheidssituatie, maar uiteindelijk, na een ontmoeting met Yigal Alon, het hoofd van de Palmach, kreeg Shmulik zijn vrijlatingsvergunning. 

Hij vroeg Zahara meteen naar Jeruzalem te vertrekken, maar ze stond erop dat ze nog een paar dagen in de kibboets zouden blijven en een afscheidsfeestje zouden organiseren. Twee dagen later werd Shmulik gevraagd om te helpen bij het trainen van granaten in een naburige kibboets. Een defecte granaat ontplofte en Shmulik, nog geen twintig, werd gedood, samen met twee andere stagiaires.

Na enkele maanden reisde Zahara met haar gebroken hart naar de Verenigde Staten om een ​​medische opleiding te beginnen. Ze blonk uit in haar studie en ontving een aanbevelingsbrief waarmee ze kon overstappen naar de Columbia University in New York. Al die tijd bleef ze brieven schrijven aan haar geliefde Shmulik, die niet langer onder de levenden was.

Het nieuws uit Israël, en in het bijzonder het nieuws over de val van het konvooi van 35 tijdens de Onafhankelijkheidsoorlog, waarvan velen vrienden en kennissen waren, schokte Zahara. Ze stopte met haar studie en schreef zich in voor een opleiding als pilote die in Californië werd georganiseerd – ze was een van de slechts twee vrouwen in de cursus. 

Ze voltooide het met onderscheiding en keerde terug naar Israël als gediplomeerd piloot. Haar squadron was gestationeerd op het vliegveld Sde Dov in Tel Aviv en ze werd al snel benoemd tot plaatsvervangend commandant. Ze begon aan lange solovluchten om contact te houden met geïsoleerde nederzettingen die alleen per vliegtuig bereikbaar waren. Ze vertrok zelfs op haar eerste vakantie met het vliegtuig. 

Zahara vloog naar Jeruzalem om de vader van Shmulik te ontmoeten om een ​​gedenkboek over haar geliefde voor te bereiden. Ze zou op 3 augustus 1948 terugvliegen naar Tel Aviv met piloot Emanuel Rothstein, maar door een storing stortte het vliegtuig neer in de Vallei van het Kruis in Jeruzalem, waarbij beide piloten om het leven kwamen. Zahara was net twintig jaar oud.

Op dat moment waren de zussen Ruth en Reuma Schwartz (die later zouden trouwen met respectievelijk Moshe Dayan en Ezer Weizman) in het huis van hun ouders in de wijk Rehavia, gelegen op de hellingen van de vallei. Ruth zag het vliegtuig vanuit het keukenraam neerstorten en haastte zich met Reuma naar de plaats van het ongeval. 

In een interview met de krant Israel Hayom, vertelde ze over wat ze zag:

We kwamen aan op de site en wat ik zag zal ik nooit vergeten. Het was verschrikkelijk. De twee lichamen waren intact en lagen naast het gebroken vliegtuig. Zahara was zo mooi. Ik herinner me hem niet, maar zij – haar zwarte haar viel om haar gezicht. Ze had een rood shirt aan en een groene rok en ze lag daar – heel, maar toch. Wat zouden we kunnen doen? We openden de achterdeuren van de auto en laadden de lichamen in de auto met de voeten uitgestoken en liepen naar de weg. Een ambulance heeft ze daar vandaan gehaald.

Het tragische verhaal van de jonge Zahara en Shmulik is vereeuwigd in een aantal Hebreeuwse boeken en toneelstukken. In de beginjaren van de staat Israël was haar verhaal een bron van inspiratie en werden veel meisjes naar haar vernoemd. 

Zahara’s moeder stuurde altijd een trui naar moeders die hun dochter Zahara naar haar eigen dochter hadden genoemd. Door de jaren heen heeft de Israëlische luchtmacht ook bijgedragen aan haar herdenking als een iconisch figuur in de Israëlische geschiedenis. 

Vandaag, na vele jaren waarin vrouwen niet in staat waren om als luchtmachtpiloten in Israël te dienen, staat deze mogelijkheid nu weer voor hen open.

Bronnen:

  • naar een artikel van Amit Naor “The Story of the Daring Pilot Zahara Levitov” van 3 mei 2021 op de site van The Librarians