Rabbijn Stephen Wise en de economische boycot van nazi-Duitsland in de jaren ’30

Rabbijn Stephen Wise was een prominente Amerikaanse Joodse leider uit de 20ste eeuw. Als charismatisch redenaar verdedigde hij liberale sociale rechtvaardigheid en burgerrechten en werd hij een uitgesproken tegenstander van nazi-Duitsland.

Stephen Wise werd geboren in Boedapest, Hongarije, in 1874 en emigreerde als jong kind naar New York. Na zijn afstuderen aan de Columbia-universiteit toen hij 18 was, reisde Wise naar Wenen, Oostenrijk, waar hij werd gewijd als rabbijn. Hij keerde terug naar de Verenigde Staten en verhuisde in 1899 naar Portland, Oregon, om een congregatie te leiden.

Rabbi Wise werd al snel een pleitbezorger voor progressieve sociale doelen. Hij bevorderde het vrouwenkiesrecht, hielp bij de oprichting van de National Association for the Advancement of Colored People (NAACP) en de American Civil Liberties Union (ACLU), vocht tegen kinderarbeid en pleitte voor de rechten van werknemers.

Wise was een sterk voorstander van participatieve democratie en hielp bij de oprichting van het American Jewish Congress, een landelijke organisatie van Joodse leiders die is opgericht om “joodse belangen in binnen- en buitenland te verdedigen”. In 1936 richtte hij het World Jewish Congress (WJC) op, met het hoofdkantoor in Genève, Zwitserland. Hij diende als president van de WJC uit de Verenigde Staten.

1933: De nazi’s komen aan de macht

In 1933 berichtte de Amerikaanse pers uitgebreid over zowel adolf Hitlers benoeming tot kanselier van Duitsland als de vervolging van Duitse Joden door het naziregime. Amerikaanse Joodse leiders waren in conflict over hoe ze het beste konden reageren.

Sommigen werkten liever rustig achter de schermen om Amerikaanse leiders te beïnvloeden. Ze vreesden dat het publieke protest tegen het nazisme Hitler ertoe zou kunnen brengen wraak te nemen op de Joodse gemeenschap in Duitsland of dat het zou leiden tot meer antisemitisme in Amerika. Anderen zetten Amerikaanse regeringsfunctionarissen onder druk om de aanvallen te veroordelen. Stephen Wise en zijn volgelingen organiseerden meerdere publieke protesten tegen het nazisme.

Op 27 maart 1933 gaven protestantse, katholieke en joodse leiders, prominente politici en georganiseerde arbeidsambtenaren gepassioneerde toespraken voor een volle menigte in Madison Square Garden in New York City.

Rabbi Wise pleitte tijdens zijn toespraak voor een onmiddellijke stopzetting van zowel de fysieke aanvallen als de discriminerende maatregelen tegen Duitse Joden. Soortgelijke anti-naziprotesten vonden plaats op meer dan 65 locaties in de Verenigde Staten in het voorjaar van 1933:

Wat er vandaag in Duitsland gebeurt, kan morgen in elk ander land op aarde gebeuren, tenzij het wordt uitgedaagd en berispt. . . . We moeten ons uitspreken. (Stephen Wise in 1933)

Nu het naziregime niet werd afgeschrikt door deze protesten, gaven Wise en het Joodse Wereldcongres hun steun aan een beweging georganiseerd door de Joodse Oorlogsveteranen en het Joods Arbeidscomité om goederen van Duitse maden te boycotten.

Het verkopen van stickers en postzegels om het bewustzijn te vergroten, pleitte de boycotactie voor gepubliceerde lijsten van winkels die Duitse goederen verkochten en drong er bij Amerikanen op aan deze winkels niet te steunen. De boycot duurde de hele jaren 1930 en maakte nazi-ambtenaren boos, maar het leidde niet tot een aanhoudende, landelijke beweging.

Wise en Roosevelt

Stephen Wise’s relatie met president Franklin Roosevelt was in het begin moeilijk. Wise stemde niet op Roosevelt in 1932 en gaf de voorkeur aan de socialistische kandidaat Norman Thomas. Toch erkende Roosevelt, die ooit klaagde dat er geen “Joodse paus” was om de Joodse belangenbehartiging te coördineren, dat Wise een belangrijke – misschien wel de belangrijkste – Amerikaanse Joodse leider was.

Wise was op zijn beurt trots op zijn relatie met Roosevelt, die hij ‘Chief’ noemde. Toch was Wise niet in staat om de Roosevelt-regering te overtuigen om openlijk onbeperkte Joodse immigratie naar Palestina te steunen (die werd gecontroleerd door Groot-Brittannië onder een mandaat van de Volkenbond), of om aan te dringen op een verandering in de Amerikaanse immigratiewetten om meer Europese Joden naar de Verenigde Staten te laten vluchten voor de gevaren van het nazisme.

In zijn boek “De joden moeten zwijgen” onthult Rafael Medoff hoe de persoonlijke relatie van de FDR met rabbijn Stephen S.Wise, de belangrijkste leider van het Amerikaanse jodendom in de jaren dertig en veertig, de reactie van de VS op de Holocaust beïnvloedde. Medoff documenteert hoe Roosevelt en anderen Rabbi Wise onder druk zetten om de Amerikaans-joodse kritiek op het beleid van de FDR te onderdrukken, en beschrijft hoe en waarom de Amerikaans-joodse gemeenschap grotendeels in overeenstemming was met Wise.

De brief van Gerhart Riegner

Op 8 augustus 1942 bezocht Gerhart Riegner, vertegenwoordiger van het Wereld Joods Congres in Zwitserland, het Amerikaanse consulaat in Genève. Hij was, zoals een consulaire ambtenaar hem beschreef, “in grote agitatie.”

Riegner had net vernomen dat nazi-Duitsland zijn massamoordcampagne had geïnitieerd met als doel alle Joden in Europa te vermoorden. Hij wilde deze informatie via de vertrouwelijke kanalen van buitenlandse zaken naar Stephen Wise sturen.

Toen ambtenaren van het Ministerie van Buitenlandse Zaken in Washington, DC, het bericht ontvingen, weigerden ze het door te sturen naar Wise, met het argument dat Riegner’s informatie waarschijnlijk “een van de vele onbetrouwbare oorlogsgeruchten” was.

Hoewel het ministerie van Buitenlandse Zaken dit bericht blokkeerde, kon Riegner het doorgeven aan een Britse WJC-vertegenwoordiger. Wise ontving het nieuws eind augustus eindelijk en vroeg staatssecretaris Sumner Welles om de informatie te onderzoeken en te bevestigen.

Op 25 november 1942 belde Welles Wise naar zijn kantoor en legde uit dat het bewijsmateriaal dat het ministerie van Buitenlandse Zaken had verzameld suggereerde dat Riegner’s informatie waar was. Nazi-Duitsland en zijn collaborateurs vermoordden systematisch miljoenen Joden.

Wise riep haastig een persconferentie uit en de volgende dag informeerden kranten in de Verenigde Staten het publiek over het naziplan. Wise geloofde dat er al twee miljoen Joden waren vermoord. Het werkelijke aantal was op dat moment zeker hoger.

Begin december presenteerden Wise en een groep rabbijnen Roosevelt een lang rapport met alle informatie die ze hadden verzameld over het lot van Joden in verschillende Europese landen. Een paar dagen na de bijeenkomst brachten de Verenigde Staten en elf andere geallieerde landen een “Verklaring over wreedheden” uit, waarin ze de “bloedige wreedheden” van nazi-Duitsland veroordeelden en beloofden de daders van deze misdaden te straffen nà de geallieerde overwinning. De verklaring beloofde niet de slachtoffers van de nazi-onderdrukking te redden.

“De volkeren van Europa worden gesteund door de hoop dat de overwinning van de democratieën de nazi-plaag zal vernietigen en de vrijheid in de wereld zal herstellen. Europese Joden delen die hoop. Maar zullen zij leven om de dageraad van deze dag van vrijheid te zien? Tenzij er onmiddellijk actie wordt ondernomen, zijn de Joden van Hitler Europa gedoemd.

  • Rabbijn Stephen Wise was een van de invloedrijkste Joodse leiders van de twintigste eeuw. Zijn toespraken, bijeenkomsten en protestinspanningen beïnvloedden duizenden Amerikanen om Duitse goederen te boycotten en later een reactie van de Amerikaanse regering op de gruweldaden te eisen. Toen hij in 1949 op 75-jarige leeftijd overleed, werd hij geprezen door leiders van alle religieuze denominaties. Een prominente christelijke predikant in New York City herinnerde Wise als “het geweten van deze grote stad voor meer dan een generatie, en zijn edelste stem.”

Bronnen: een artikel “Americans and the Holocaust: Stephen Wise” op de site van USHMM

Geef een reactie

Gelieve met een van deze methodes in te loggen om je reactie te plaatsen:

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.