In Oost-Europa kan je voor een handvol duiten een eeuwenoude synagoge kopen

Plaatje hierboven: Het interieur van de 17de eeuwse barokke Grote Synagoge van Slonim, Wit-Rusland, afgebeeld in 2007. De synagoge werd gebouwd in 1642 en 300 jaar later verlaten tijdens de Holocaust [beeldbron: Wikimedia Commons]

Tijdens een bezoek aan de stad Slonim in Wit-Rusland, werd Ilona Reeves verliefd op een 380 jaar oud vervallen gebouw die vroeger een van de grootste en oudste synagogen van het gebied huisvestte.

Reeves, een 40-jarige auteur die in de Wit-Russische hoofdstad Minsk woont, is een christen, net als vrijwel iedereen die in het land woont. En de synagoge was niet meer operationeel sinds vóór de Holocaust, toen driekwart van de inwoners van Slonim Joods was. Vrijwel allemaal zijn vermoord door de nazi’s.

Toch keek Reeves naar het bouwwerk, dat na jaren van gebruik als winkels in verval was geraakt, en zag iets dat ze wilde redden. “Toen ik buiten de Grote Synagoge van Slonim stond, voelde ik hoe klein ik ben, we zijn allemaal, ondanks de architectonische monumenten en tradities die ze vertegenwoordigen,” zei ze.

Met geld dat ze had vrijgemaakt door haar appartement in Minsk te verkopen – deels om de synagoge te kopen – kocht Reeves de synagoge in december voor ongeveer $ 10.000 van de gemeente Slonim op de belofte dat ze het zou herstellen. Ze was de enige bieder.

De Slonim-synagoge is slechts een van de vele soortgelijke structuren die de afgelopen jaren in Oost-Europa op de markt zijn gekomen, en Reeves behoort tot een kleine groep mensen die zich inzetten voor hun onderhoud. “Gebouwen, waaronder oude gebouwen, die vroeger synagogen waren, verschijnen vrij regelmatig op de markt in Oost-Europa en voor relatief betaalbare prijzen”, zegt Michael Mail, oprichter van de in het VK gevestigde Stichting voor Joods Erfgoed, die helpt bij het herstellen van historische Joodse bouwwerken in Europa.

“Maar er zit vaak een addertje onder het gras: herstel is ingewikkeld en kostbaar”, voegde Mail eraan toe. Reeves weet dat uit de eerste hand. Ze werkt nu aan het inzamelen van $ 2 miljoen voor het restauratieproject, waarvan ze hoopt dat het een decennium zal duren, maar sommige professionals hebben haar verteld dat het misschien 25 jaar zal duren.

Video: Binnen in de Grote Synagoge van Slonim, april 2018

Massacre in Slonim
29 juni 1942. 5 uur Slonim, Wit-Rusland. Tegen de tijd dat de trompet klonk en de vrachtwagens kraakten door de poorten van het getto, wisten de joden beter dan weg te rennen.

In november van het voorgaande jaar werden 10.000 mannen, vrouwen en kinderen – bijna de helft van de bevolking van het getto – opgepakt op de markt en acht kilometer de stad uit gereden naar het nabijgelegen dorp Czepelova. Daar werden ze uitgekleed, in groepen van 10 opgesteld en in grafkuilen neergeschoten door een dronken groep Duitsers en Litouwse collaborateurs.

De kindwaarnemers van deze bloedbaden, velen van hen gevorderd door de moordcommando’s om die dag taken uit te voeren zoals koken, de Duitsers vermaken en kleding doorzoeken, beschrijven massagraven die dagenlang ‘leefden’ als het gedempte geschreeuw van begraven slachtoffers Levend bleef bestaan ​​lang nadat de dag voorbij was.

Nee. Vandaag zouden de Joden zich verstoppen. Terwijl honderden hooligans door de poorten van het getto stroomden – onder hen Duitsers, Letten, Litouwers en Oekraïners – “die allemaal schreeuwden om het laatste gevecht met de Joden van Slonim”, zouden ze nauwelijks een ziel op straat vinden.

Plaatje hierboven: Leden van de stuurgroep van de Herzlia Zionistische organisatie in Slonim voor de Tweede Wereldoorlog [beeldbron: Slonim Site]

De Joden hadden zich verschanst in geïmproviseerde onderkomens die in de fundamenten en kelders van hun huizen waren gegraven. Terwijl de menigte door het getto rende en riep: “Joden, kom uit je schuilplaatsen!” Vrachtwagens reden af en aan door de smalle straten en spoten benzine op de kraakpanden.

Binnen enkele minuten stond het getto in brand. Menselijke kaarsen stroomden uit kelders en werden neergeschoten. Baby’s werden in levende vuren geworpen. Degenen die uit hun huizen tevoorschijn kwamen, werden in een lange colonne teruggemarcheerd naar Czepelova of een ander moordveld op Petrelovitch Hill en neergeschoten zoals hun buren het voorgaande jaar waren geweest.

Twee weken later, toen het smeulende getto in puin lag, was de vernietiging van de 700 jaar oude Joodse gemeenschap in Slonim bijna voltooid. Wat we van deze laatste momenten weten, komt van joden die, vermoedelijk dood en verstikkend door het gewicht van de lijken boven hen, uit de putten kropen en naar het bos renden, waarvan velen de rest van de oorlog overleefden in partizaneneenheden.

De resterende 200 Slonim-joden die door de Duitsers als ‘nuttig’ werden bestempeld en die in het getto mochten blijven, zouden eind 1942 worden doodgeschoten.

Plaatje hierboven: Buitenaanzicht van de Grote Synagoge van Slonim, Wit-Rusland vóór de Holocaust en hieronder het toenmalige interieur [beeldbron: TOI]


Bronnen:

♦ naar een artikel van Cnaan Lipshiz “In Eastern Europe, historic synagogues are sold for the price of a used car” van 5 maart 2021 op de site van The Jewish Telegraphic Agency (JTA)

♦ naar een artikelA moment for truth: Pioneering Holocaust remembrance in Belarus” van 20 juni 2019 op de site van The Times of Israel