In Wit-Rusland is de synagoge van Marc Chagall te koop aan iedereen die deze wil herstellen

De overblijfselen van de synagoge in Wit-Rusland waar de familie van schilder Marc Chagall bad, zijn te koop voor iedereen die het gebouw wil restaureren. Hoewel het nauwelijks nog een gebouw genoemd kan worden. Enkel de muren zijn bewaard gebleven van de Grote Lubavitch-synagoge, die geleidelijk uit elkaar vallen

De gemeente Vitebsk vraagt ​​alleen een nominale vergoeding voor de vervallen buitenmuren van wat vroeger de Grote Lubavitch-synagoge was, volgens het Volksnieuws van Vitebsk.

Maar de nieuwe eigenaren van de synagoge, waarvan de overblijfselen op de monumentenlijst staan, moeten die muren behouden en de architectuur van het 19e-eeuwse gebouw herstellen, hoewel het niet als synagoge hoeft te dienen.

Voor de Tweede Wereldoorlog bood het gebouw eerst onderdak aan een vliegclub en vervolgens aan een cultuurhuis voor houtbewerkers. Na de oorlog werd in de voormalige synagoge een apotheekmagazijn opgezet, waarna het gebouw volledig werd verlaten en geleidelijk aan achteruitging en uit elkaar viel.

De Grote Lubavitch-synagoge in Vitebsk, die 250 mijl ten noordoosten van de Wit-Russische hoofdstad Minsk ligt, was ooit een van de meer dan 60 synagogen in de stad met ongeveer 60.000 inwoners, waarvan de helft van de bevolking joods was vóór de Holocaust.

Volgens de Wit-Russische joodse nieuwssite Shalom.by waren Khatskl en Feige-Ite Chagall en hun negen kinderen, waaronder Marc, stamgasten in de Lubavitch Synagoge. Chagall, een kubistische schilder die bekend staat om het combineren van veel Joodse symbolen in kleurrijke werken met dromerige scènes, verliet Vitebsk naar Frankrijk, waar hij werkte voordat hij naar de Verenigde Staten emigreerde om aan de nazi’s te ontsnappen. Hij stierf in 1985 op 97-jarige leeftijd.

Vitebsk telt vandaag slechts enkele tientallen Joden. Op 17 oktober 2017 werd in die gemeenschap voor het eerst in meer dan een eeuw een synagoge geopend aka de synagoge ‘Tent van David‘.Plaatje hierboven: De synagoge in betere tijden. De Grote Uzgorskaia Synagoge in Vitebsk, De bakstenen synagoge aan de Bolshaya Ilyinskaya-straat in Vitebsk werd gebouwd door de chassidsche joden van de Lubavitch-beweging, ofwel aan het einde van de 19e of aan het begin van de 20e eeuw, er is geen eenduidige mening van onderzoekers [beeldbron: My Shtetl.com]

De Joden van Vitebsk
De Joodse aanwezigheid in Vitebsk lijkt te dateren uit de late 16e eeuw, toen de stad toebehoorde aan het Koninkrijk Polen. De aanleg van de spoorlijn die Vitebsk met Orel en Dvinsk (het huidige Daugavpils in Letland) aan het einde van de 19e eeuw verbond, stimuleerde de ontwikkeling van de stad in het algemeen en van haar Joodse gemeenschap in het bijzonder. In 1897 woonden in Vitebsk 34.440 Joden, die 52,2 procent van de totale bevolking uitmaakten.

Vitebsk was een belangrijk centrum van het joodse religieuze, educatieve, culturele en politieke leven. Vanaf het einde van de 18e eeuw was het een belangrijk centrum van de Chabad-chassidische beweging. In de 19e eeuw verspreidden de ideeën van Haskalah, de Joodse Verlichting, zich onder de lokale Joden.

Na 1905 werden in Vitebsk verschillende privéscholen geopend, met joden die het grootste deel van de studenten vormden. In 1897 opende de beroemde Joodse schilder Yehuda Pen een kunstacademie in Vitebsk, en de beroemdste student die uit die school kwam, was Marc Chagall (1887-1985).

Vitebsk was ook de geboorteplaats van Chaim Zhitlowsky, een van de belangrijkste ideologen van het joodse autonomisme en het jiddisjisme. In de late 19e en vroege 20e eeuw was Vitebsk het toneel van intense joodse politieke activiteit. Alle Joodse politieke partijen – inclusief de religieus-orthodoxe partijen, de autonome socialistische Bund en de zionistische Poalei Zion – waren vertegenwoordigd in de stad.

Tijdens de Eerste Wereldoorlog trokken Joden die door de Russische keizerlijke autoriteiten uit Litouwen waren verdreven door Vitebsk, en velen van hen bleven in de stad, waardoor de lokale Joodse bevolking toenam. De Sovjetregering werd al eind oktober 1917 in Vitebsk gevestigd, onmiddellijk na de bolsjewistische opstand in Petrograd. In de periode 1918-1920 werd de beroemde Vitebsk Art School opgericht, en enkele modernistische joodse kunstenaars, zoals Marc Chagall en El Lissitzky, waren daar actief.

Plaatje hierboven: Het huis van Marc Chagall in 2010 [beeldbron: Untold USSR]

De Sovjetperiode
Tijdens de Sovjetperiode begon de sociaaleconomische structuur van de Joodse gemeenschap in Vitebsk te veranderen. De beperkingen op de particuliere economische activiteit, die eind jaren twintig door de Sovjetautoriteiten werden opgelegd, dwongen de Joden om andere beroepen te zoeken. Zo vonden veel voormalige ambachtslieden en kleine handelaars werk in de groeiende industriële sector en overheidsdienst. Sommige joden wendden zich ook tot landbouw. Halverwege de jaren twintig was er in Vitebsk een tak van OZET (Vereniging voor de vestiging van Joodse zwervers op het land) actief.

In Vitebsk traden de Sovjetautoriteiten, zoals overal elders, hard op tegen het joodse religieuze leven door cheders en synagogen te sluiten. In januari 1921 vond in Vitebsk een showproces tegen cheder-leraren plaats. De Sovjetautoriteiten onderdrukten ook alle andere vormen van onafhankelijke Joodse activiteit in de stad. Van alle zionistische partijen en groepen bleven alleen HeHalutz en Poalei-Tzion in de jaren twintig officieel actief in de USSR.

Niettemin bleef Vitebsk in de jaren twintig en dertig een belangrijk centrum van Jiddische culturele en educatieve activiteiten op het grondgebied van Wit-Rusland. Tot de zomer van 1938 had Vitebsk verschillende Jiddisch-talige Joodse scholen en kleuterscholen. In 1921-1937 was de stad ook de thuisbasis van een Jiddisch-Joodse lerarenopleiding.

In 1922 werd in Vitebsk de eerste Jiddische rechtbank in de Sovjet-Unie geopend. De jaren 1920 en 1930 waren getuige van een toestroom van Joden uit nabijgelegen steden, die naar Vitebsk kwamen op zoek naar nieuwe educatieve en professionele kansen. Ondertussen verlieten veel van de joodse inwoners van Vitebsk het naar Moskou en Leningrad. In 1939 woonden 37.095 Joden in de stad, die 22,2 procent van de totale bevolking uitmaakten.

Duitse bezetting
Na het uitbreken van de Sovjet-Duitse oorlog op 22 juni 1941 werd Vitebsk onderworpen aan zware Duitse bombardementen. Veel van de lokale Joden – inclusief regeringsfunctionarissen en industriële arbeiders die naar het Sovjet-binnenland werden geëvacueerd, of rekruten die werden opgeroepen voor dienst in het Rode Leger – konden Vitebsk verlaten voordat het op 11 juli 1941 door Duitse troepen werd bezet.

Het aantal Joodse evacués dat te voet oostwaarts reisde, werd ingehaald door de snelle opmars van Duitse troepen en gedwongen terug te keren naar de stad. Kort na het begin van de bezetting richtten de Duitse autoriteiten in Vitebsk een Joodse Raad op, die de taak had de gehele Joodse bevolking van de stad te registreren en Joden tot dwangarbeid te sturen. Alle joden ouder dan 10 jaar moesten gele insignes op hun kleding dragen.

Eind juli 1941 werd op de rechteroever van de West Dvina-rivier een getto gesticht, en de joden van Vitebsk kregen slechts twee dagen om erheen te trekken. Honderden Joden zijn opzettelijk verdronken terwijl ze de rivier overstaken op weg naar het getto. Een kleine groep joodse specialisten mocht buiten het getto wonen.

Het getto zelf bevond zich in de ruïnes van een fabriek en was omgeven met prikkeldraad. De omstandigheden in het getto waren verschrikkelijk, waarbij de gevangenen leden aan overbevolking, honger en slechte hygiënische omstandigheden. Veel van de getto-joden stierven van honger en tyfus.

Plaatje hierboven: Het operationele commando van Einsatzgruppe B, verbonden aan het Army Group Center, werd opgericht onder het bevel van SS-Gruppenführer Arthur Nebe en stond onder leiding van SS-Obersturmführer Hermann Schaper, met als missie Joden te doden [beeldbron: WWII Graves]

De moord op de joden van Vitebsk begon al vóór de oprichting van het getto. Ongeveer 1000 Joden – voornamelijk mannen, leden van de Communistische Partij, regeringsfunctionarissen en leden van de intelligentsia – werden in juli-augustus 1941 vermoord. Op 1 oktober 1941 werden ongeveer 50 Joodse vluchtelingen uit de stad Gorodok bij Vitebsk doodgeschoten. Het getto van Vitebsk zelf was van korte duur en werd al begin oktober 1941 geliquideerd. Enkele duizenden gevangenen werden nabij de stad neergeschoten.

In december 1941 vermoordden leden van Einsatzgruppe B ongeveer 200 joodse gevangenen van krijgsgevangenenkamp nr. 313, dat zich in de stad bevond. Enkele van de Joodse artsen en apothekers die buiten het getto woonden, werden in 1942 vermoord, terwijl anderen erin slaagden de bossen in te vluchten en zich bij de partizanen aan te sluiten. Het Rode Leger bevrijdde Vitebsk op 26 juni 1944.

Na de bevrijding van de stad van de Duitsers begonnen de joden terug te keren. In de latere jaren zestig werd de joodse bevolking geschat op ongeveer 20.000, maar er was geen synagoge. De meesten zijn vertrokken tijdens de grootschalige emigratie van de jaren negentig. Vitebsk telt vandaag slechts enkele tientallen Joden.


Bronnen:

♦ naar een artikel van Cnaan Liphshiz “In Belarus, Marc Chagall’s synagogue is for sale to anyone willing to restore it” van 29 januari 2021 op de site van The Jewish Telegraphic Agency (JTA)

♦ naar een artikelThe Jews of Vitebsk” op de site van Yad Vashem: The Untold Stories in the Occupied Territories of the former USSR

♦ naar een artikelFrom the history of Vitebsk synagogues” op de site van My Shtetl.com