Queen’s Gambit-weeshuis is een Duits-Joods kasteel dat door nazi’s in beslag werd genomen

In de populaire Netflix-serie ‘The Queen’s Gambit‘ wordt het ontluikende schaakwonder Beth Harmon, brilliant vertolkt door Anya Taylor-Joy, naar een weeshuis in Kentucky in de jaren zestig gestuurd.

De filmlocatie voor het Methuen Weeshuis was echter eigenlijk een verlaten, Joods gebouwd kasteel buiten Berlijn genaamd Schloss Schulzendorf. Sinds ‘The Queen’s Gambit‘ afgelopen herfst is gevallen, heeft een stroom pelgrims ‘op locatie’ het kasteel bezocht.

Minstens één van hen – fotograaf Felipe Tofani – zei dat hij er spijt van heeft dat hij vóór het bezoek niet over het verleden van het kasteel had vernomen, deels omdat er ter plaatse geen bewegwijzering is over de opmerkelijke geschiedenis van het gebouw.

Tofani, die meestal verlaten Sovjetbases en andere ruïnes uit de Tweede Wereldoorlog fotografeert, vertelde aan The Times of Israel:

In het begin was mijn enige doel om het Schloss te bezoeken, omdat het een locatie op de show was. Maar het verleden van het kasteel vond ik veel interessanter. Het achteraf lezen over de geschiedenis maakte de reis naar Schulzendorf nog meer de moeite waard.

Het kasteel is gebouwd in neorenaissancestijl en heeft een imposante centrale toren en een kas met glazen dak of wintertuin. Voor ‘The Queen’s Gambit’ hielp digitale bewerking de middeleeuws ogende toren perfect bij de historische gebouwgevel te passen.

Het afbrokkelende dak kreeg onder meer tientallen nieuwe, door CGI gegenereerde dakspanen. Achter de imposante muren van Schloss Schulzendorf van vandaag is het verleden op dezelfde manier verborgen – ook al is de geschiedenis van het kasteel een microkosmos voor het twintigste-eeuwse joodse leven in Duitsland.

Gelegen in het hart van het gelijknamige dorp nabij de Berlin Brandenburg Airport, werd het huidige Schloss Schulzendorf-gebouw gebouwd door Moritz Israel in 1889. De familie Israël was eigenaar van het oudste en grootste warenhuis van Berlijn, Kaufhaus Nathan Israel.

Nadat Moritz had besloten zijn aandelen in het bedrijf aan zijn broer te verkopen, bouwde hij het kasteel op een terrein waar ooit een riddergoed was. Na de bouw van het kasteel werd het huis door Moritz Israel geschonken aan zijn zoon, Richard Israel, een veteraan uit de Eerste Wereldoorlog, en zijn nieuwe vrouw, Bianca Cohn.

Drie decennia lang financierde het echtpaar gulle ontwikkelingen in de stad, door toegang te bieden tot schoon drinkwater voor het bouwen van scholen en ze betaalden ook voor de stad om elektriciteitsleidingen aan te leggen.

Tijdens de eerste jaren van het nazi-bewind hielp het echtpaar hun kinderen en kleinkinderen om Duitsland te ontvluchten. In 1939 werd Richard Israel onteigend over Schloss Schulzendorf. Het echtpaar werd overgebracht naar KZ Theresienstadt, een hybride getto-concentratiekamp waar Richard op 18 maart 1943 stierf. Bianca overleefde de oorlog en woonde nog 20 jaar in Hannover.

Na 1945 bevond het geliefde Schloss Schulzendorf zich in het door de Sovjet-Unie gecontroleerde Oost-Duitsland, waar de geschiedenis van het kasteel onder nationaal-socialisme werd onderdrukt. In die jaren werd het pand – inclusief een kapel en verschillende bijgebouwen – gebruikt als ‘hervestigingshuis’ en voor mechanische werkplaatsen.

In 1993, vier jaar na de val van de Berlijnse muur, werd Schloss Schulzendorf teruggegeven aan de nakomelingen van de familie Israel. Om welke reden dan ook heeft de familie de site niet onderhouden, hoewel activisten en bloggers hebben opgeroepen tot ‘een herstel ter ere van het lot en de erfenis van de familie Israel’.

Door sommige bezoekers een ‘doornroosje’ genoemd, is het kasteel momenteel verlaten en in staat van verval, behalve af en toe een filmopname. Verschillende blogger-fotografen hebben geschreven over verboden terrein, waaronder een avonturier die vertrok nadat hij ontdekte dat een balkon ‘vochtig en glad’ was, aldus zijn blog.

Hoewel fotograaf Tofani niet probeerde het gebouw binnen te komen, zei hij dat hij niet voorbereid was op de ervaring van afgelopen november. Fotograaf Tofani zei:

Ik wou dat ik op de hoogte was van de geschiedenis voordat ik erheen ging, zodat ik het vanuit een ander perspectief had kunnen zien. Dit was de eerste keer dat ik een plek verkende met zo’n voorname en tragisch verleden. Ik geloof dat de meeste mensen die met mij in contact kwamen, hetzelfde voelden als ik. Ze waren nieuwsgierig naar de locatie uit de serie, maar toen ze eenmaal het historische aspect kenden, veranderde alles en werd het Schloss meer dan een filmlocatie.

Sinds hij het kasteel bezocht met zijn camera’s en drone, is Tofani benaderd door verschillende bewonderaars van zijn foto’s en website, genaamd Fotostrasse. Volgens de fotograaf zorgt de geschiedenis van Schloss Schulzendorf ervoor dat mensen geïnteresseerd blijven in het leren van het pand, net als scènes uit ‘The Queen’s Gambit’.

The Queen’s Gambit
Official Trailer | Netflix


Bronnen:

♦ naar een artikel van Matt Lebovic “Queen’s Gambit orphanage is German Jewish-built castle that was seized by Nazis” van 9 januari 2021 op de site van The Times of Israel