In ‘Jodenstad’ in India zijn nog maar een handvol Joden over, maar Joodse tradities leven voort

Maak vandaag een wandeling door de ‘Jodenstraat’ van deze kuststad en je zult de bruisende winkelpuien van Kasmiri vinden met Perzisch antiek, pashminasjaals en traditioneel islamitisch handwerk – een schril contrast met de hoogtijdagen van de buurt toen elk huishouden Joods was.

“Er zijn nog maar twee mensen in Jew Town”, zegt Shalva Weil, een senior onderzoeker aan de Seymour Fox School of Education aan de Hebreeuwse Universiteit van Jeruzalem en een leidende figuur in de Joodse gemeenschappen in India. “[Een] die het grootste deel van haar tijd in Los Angeles doorbrengt, en nog een.”

Ooit een levendige gemeenschap van ongeveer 3.000 op het hoogtepunt in de jaren vijftig, is hier nu nog maar een handvol oudere joden in een stad van ongeveer 677.000. Volgens Weil is er echt geen gemeenschap meer in Kochi. ‘Je zult niet meer dan vijf of tien Joden vinden’, zei ze.

In tegenstelling tot andere slinkende Joodse gemeenschappen over de hele wereld, verlieten de Joden van Kochi hun land niet vanwege vervolging of ontberingen. Het was eerder de oprichting van de staat Israël in 1948 die velen uit de overwegend orthodoxe gemeenschap aantrok om te emigreren en een nieuw leven te beginnen in het Joodse thuisland.

Voor Essie Sassoon, een gepensioneerde arts in de verloskunde en gynaecologie die aanvankelijk als medisch vrijwilliger naar Israël ging tijdens de Yom Kippoer-oorlog in 1973, was familie een van de belangrijkste redenen om te blijven. “Toen mijn zus en haar gezin naar Israël vertrokken, had ik het gevoel dat ik geen hechte relaties meer had in India. Ik was erg gehecht aan mijn zus,” zei ze. “Het was een heel moeilijke beslissing omdat ik heel veel van India houd. En ik had een zeer goede positie in India en ik maakte vorderingen. Maar het is gebeurd.

Sommige van Sassoons dierbaarste herinneringen gaan over haar jeugd waarin ze de talrijke Joodse tradities en festiviteiten als orthodoxe Cochini-jood in deze Zuid-Indiase havenstad vierde. Van het blazen van de sjofar in de nu 452 jaar oude Paradesi Synagoge op Rosh Hashanah tot de jaarlijkse Simchat Torah-vieringen – een enorm populaire driedaagse aangelegenheid zowel in de smalle straatjes, huizen en synagogen van Jew Town – werden feestdagen gevierd met evenveel enthousiasme door Kochi’s joden en hun niet-joodse buren.

Primair gelegen tussen Kerala’s prachtige labyrintische binnenwateren en de groene kusten van de kust van Malabar, is Kochi – of Cochin, zoals het tot 1996 bekend was – lange tijd een kruispunt geweest van cultuur, diversiteit en handel. Als epicentrum van de beroemde specerijenhandel van het subcontinent trok de stad handelaars uit afgelegen locaties, waaronder leden van de oudste Joodse gemeenschappen van India.

Plaatje hierboven: Een kijkje in de 452 jaar oude Paradesi-synagoge in Kochi [beeldbron: Christabel Lobo/JTA]

Men gelooft dat de eerste joden in de eerste eeuw v. Chr. als matrozen op de boten van koning Salomo waren aangekomen. Ze vestigden zich in de oude havenstad Muziris, het huidige Kodungallur, 45 kilometer ten noorden van Kochi. In zijn boek uit 2019 One Heart. Two Worlds. The Story of the Jews of Kochi’, beschrijft historicus K.S. Mathew een bloeiende gemeenschap die voor het eerst werd verwelkomd door de toenmalige hindoe-heerser, koning Sri Parkaran Iravi.

Drie koperen platen die dateren uit 1000 na Chr. schetsten 72 vrijheden van de stam die later bekend zou worden als de Malabari-joden. Ze omvatten alles, van landrechten en vrijstelling van belastingen tot religieuze vrijheid en speciale ceremoniële privileges, die in die tijd doorgaans alleen aan heersers werden toegekend.

In 1341 leidde een overstroming van de Periyar-rivier de Malabari-joden naar het zuiden naar het huidige Kochi, waar ze de Kochangadi-synagoge bouwden, het eerste joodse gebedshuis in het gebied. Tegen de 16e eeuw vond een tweede golf Joodse emigranten hun toevlucht in de verrassend gastvrije samenleving van Kerala.

Op de vlucht voor de Spaanse en Portugese inquisitie kwamen Sefardische joden, evenals Mizrahi-joden uit het Midden-Oosten en Noord-Afrika, samen om de tweede gemeenschap te vormen – de Paradesi (wat vreemd betekent in Malayalam en Hindi) joden.

Indische Joden uit Cochin (Kochi) in Israël


Bronnen:

♦ naar een artikel van Christabel Lobo “India’s Jew Town only has a handful of Jews left. But Jewish traditions and landmarks remain” van 15 december 2020 op de site van The Jewish Telegraphic Agency (JTA)