Middeleeuwse reisverslagen naar het Heilig Land (1/6): Rabbi Benjamin van Tudela

Tijdens de middeleeuwen waren Joden over de hele wereld verspreid, en velen van hen ondernamen de moeilijke en soms gevaarlijke reis om de overblijfselen van Jeruzalem te zien. Ze lieten brieven en dagboeken achter die de toestand van Jeruzalem in die jaren beschrijven.

Rabbi Benjamin van Tudela (1130-1173), de beroemdste van de joodse reizigers, reisde vele jaren, beginnend rond 1160 en keerde in 1172-1173 terug naar Spanje.

Zijn reizen brachten hem door de hele mediterrane wereld en omvatten een uitgebreide reis door het land Israël, dat toen onder controle stond van de Kruisvaarders, aka het christen Koninkrijk van Jeruzalem genoemd dat – mits een korte onderbreking – twee eeuwen stand zal houden tegen Islam (1099-1291).

Benjamin van Tudela vertelt hieronder in zijn verslag over zijn avonturen in zijn reisboek, dat voor het eerst werd gepubliceerd in 1543.

Van daar is het drie parasangs (ca. 16½ km) naar Jeruzalem, een kleine stad die sterk versterkt is met drie muren. Het staat vol met mensen die de moslims Jacobieten, Armeniërs, Grieken, Georgiërs, Franken noemen en inderdaad mensen van alle talen. Het verfhuis wordt per jaar gehuurd en het exclusieve vervenvoorrecht wordt van de koning gekocht door de Joden van Jeruzalem, van wie er tweehonderd in een hoek van de stad wonen, onder de Toren van David.

Het onderste gedeelte van de muur van de Toren van David, ongeveer tien el, maakt deel uit van het oude fundament dat door onze voorouders is gebouwd; het resterende deel werd toegevoegd door de moslims. De stad bevat geen gebouw dat sterker is dan de Toren van David. Er zijn in Jeruzalem twee gebouwen, waarvan er één – het ziekenhuis – dat vierhonderd ridders herbergt en daarin worden alle zieken die hierheen komen ondergebracht en verzorgd in leven en dood.

Het andere gebouw heet de Tempel van Salomon, het paleis dat oorspronkelijk door koning Salomon werd gebouwd. Driehonderd ridders zijn daar gelegerd, en komen elke dag buiten voor militaire oefening, behalve die ridders die uit het land van de Franken en andere delen van het christendom komen, nadat ze een gelofte hebben afgelegd om daar een jaar of twee te dienen totdat hun gelofte is vervuld. In Jeruzalem is een grote kerk genaamd het Graf, en hier is het graf van die man, waarnaar de christenen pelgrimstochten maken.

Jeruzalem in de 12de eeuw

Jeruzalem heeft vier poorten, de poorten van Abraham, David, Sion en Gushpat, die de poort van Josafat wordt genoemd, tegenover onze oude tempel, nu Templum Domini genaamd. Op de plaats van het heiligdom richtte Omar ben al-Khatab een gebouw op met een grote en prachtige koepel, waarin de heidenen geen afbeelding of beeltenis brengen, maar ze komen er alleen om te bidden. Voor deze plaats bevindt zich de Westelijke Muur, een van de muren van het Heilige der Heiligen. Dit wordt de Poort van Barmhartigheid genoemd, en daarheen komen alle Joden om te bidden voor de muur van het voorhof van de Tempel.

In Jeruzalem zie je ook de stallen die door Salomon zijn gebouwd, die deel uitmaakten van zijn paleis en een zeer substantieel bouwwerk vormden, bestaande uit grote stenen, en dergelijke is nergens ter wereld te zien. Er is tot op de dag van vandaag ook de vijver zichtbaar die door de priesters werd gebruikt voordat ze hun offers brachten, en de Joden die daarheen komen, schrijven hun naam op de muur.

De poort van Josafat leidt naar het dal van Josafat, waar de volkeren samenkomen. Hier is de pilaar genaamd Absaloms hand en het graf van koning Uzzia. In de buurt is ook een grote bron genaamd de wateren van Siloam, verbonden met de beek van Kidren. Over deze lente is een groot bouwwerk dat dateert uit de tijd van onze voorouders. Er wordt heel weinig water in Jeruzalem gevonden; de mensen drinken voor het grootste deel regenwater, dat ze opvangen in regenbakken in hun huizen….

Voor Jeruzalem is de berg Sion, waarop geen gebouw staat behalve een plaats van aanbidding die toebehoort aan de christenen. Met uitzicht op Jeruzalem over een afstand van drie mijl zijn de begraafplaatsen van de Israëlieten, die in de dagen van weleer hun doden in grotten begroeven, en op elk graf staat een gedateerde inscriptie, maar de christenen vernietigen de graven door de stenen ervan te gebruiken om hun huizen van te bouwen. Deze graven reiken tot aan Zelza in het gebied van Benjamin. Rondom Jeruzalem zijn hoge bergen.

Op de berg Sion zijn de graven van het huis van David en de graven van de koningen die na hem regeerden. De exacte plaats kan niet worden geïdentificeerd, aangezien vijftien jaar geleden een muur van de kerk van de berg Zion viel. De patriarch beval de opzichter om de stenen van de oude muren te nemen en daarmee de kerk te herstellen. Hij deed dat en huurde arbeiders in tegen een vast loon; en er waren daar twintig mannen die de stenen van de voet van de muur van Zion hebben gehaald.

Onder deze mannen waren er twee met wie we gezworen vrienden zijn. Op een bepaalde dag vermaakte de een de ander; na hun maaltijd keerden ze terug naar hun werk, toen de opzichter tegen hen zei: “Waarom blijf je vandaag?” Ze antwoordden: ‘Waarom moet je klagen? Als onze collega’s naar hun maaltijd gaan, zullen we ons werk doen.” Toen het avondeten aanbrak en de andere werklieden naar hun maaltijd waren gegaan, onderzochten ze de stenen en hieven een bepaalde steen op die de ingang van een grot vormde. Daarop zei de een tegen de ander: “Laten we naar binnen gaan en kijken of daar geld te vinden is.”

Ze gingen de grot binnen en bereikten een grote kamer die rustte op pilaren van marmer bedekt met zilver en goud. Vooraan was een tafel van goud en een scepter en kroon. Dit was het graf van koning David. Links daarvan was op dezelfde manier het graf van koning Salomon; daarna volgden de graven van alle koningen van Juda die we daar begraven hebben. Er waren ook gesloten koffers, waarvan niemand de inhoud kent.

De twee mannen probeerden de kamer binnen te gaan, toen een harde wind uit de ingang van de grot kwam en hen omver sloeg, en ze vielen op de grond als dode mannen, en daar bleven ze liggen tot de avond. En er kwam een ​​wind voort als de stem van een man, die uitriep: “Sta op en ga weg van deze plaats!” Dus de mannen stormden weg in angst en ze kwamen bij de patriarch en vertelden hem deze dingen.

Daarop liet de patriarch Rabbi Abraham el Constantini halen, de vrome kluizenaar, die een van de rouwenden van Jeruzalem was, en aan hem vertelde hij al deze dingen volgens het rapport van de twee mannen die naar voren waren gekomen. Toen antwoordde Rabbi Abraham: “Dit zijn de graven van het huis van David; zij behoren tot de koningen van Juda, en laat mij morgen binnengaan, u en deze mannen aan land brengen en ontdekken wat daar is.”

En de volgende dag lieten ze de twee mannen halen, en vonden elk van hen in angst op zijn bed liggen, en de mannen zeiden: “We zullen daar niet binnengaan, want de Heer verlangt niet het aan iemand te laten zien.’ Toen gaf de patriarch het bevel om de plaats tot op de dag van vandaag af te sluiten en aan het zicht van de mens te onttrekken.”

Graf van koning David omstreeks 1900 en in 2016


Middeleeuwse reisverslagen naar het Heilig Land

  1. ♦ Rabbi Benjamin van Tudela [lezen]
  2. ♦ Mozes ben Nachman aka Ramban [lezen]
  3. ♦ Rabbi Jacob Ben R. Nathaniel Ha Cohen [lezen]
  4. ♦ Isaak ben Jozef ibn Chelo [lezen]
  5. ♦ Obadiah ben Abraham di Bartenura [lezen]
  6. ♦ Rabbi Moses ben Israel Naphtaly Hirsch Porges [lezen]

Bronnen:

♦ naar een artikel van Marcus Nathan Adler “The Itinerary of Benjamin of Tudela” (New York: Phillip Feldheim, Inc., 1907)

♦ naar een artikel van Jack Meinhardt “What Were the Crusades and How Did They Impact Jerusalem? Crusades history and the Holy City” van 22 maart 2020 op de site van Biblical Archaeology

♦ naar een artikelBenjamin of Tudela (? – 1173)” op de site van The Jewish Virtual Library (JVL)

♦ naar een artikel van Reuven Hammer “Travelers Accounts of Jerusalem” van 1 januari 1995 uit The Jerusalem Anthology