Het waargebeurde verhaal van de Duitse jood die de commandant van Auschwitz opspoorde en liet ophangen

Plaatje hierboven: Hoe de Duitse Jood Hanns Alexander (1917-2006) de jacht opende op SS-Obersturmbannführer Rudolf Hoss (1901-1947), de kampcommandant van Auschwitz Birkenau, hem op 11 maart 1946 bij de kraag greep en voor de rechter bracht [beeldbron: The Guardian]

“Tijdens de Tweede Wereldoorlog had Rudolf Hoss de leiding over de ‘meest effectieve moordmachine in de geschiedenis van de mensheid, die in staat is om meer dan vierduizend mensen per dag te vermoorden”, schrijft Thomas Harding in zijn overtuigende bijdrage aan de uitgebreide, deprimerende en betoverende literatuur over de Holocaust.

Als commandant van Auschwitz hield Hoss toezicht op de eliminatie van ongeveer 3 miljoen mensen, voornamelijk Joden. Na de oorlog ondervraagd, leek hij nuchter, bijna apathisch over zijn misdaden. “Ik ben volkomen normaal,” hield hij vol.

Harding, een voormalig documentairemaker en journalist die heeft geschreven voor The Guardian en de Financial Times, is een achterneef van de nazi-jager Hanns Alexander, die Hoss in 1946 gevangen nam. Zijn familie vertelde hem geen vragen te stellen over de oorlog,

De auteur hoorde pas over de heldendaden van zijn oudoom tijdens zijn begrafenis in 2006. Harding, die zijn oudoom altijd als “aardig maar onopvallend” had beschouwd … “een beetje een schurk en grappenmaker”, wilde het verhaal vertellen van een massamoordenaar en zijn ietwat onwaarschijnlijke achtervolger.

Hoss was, althans in het begin, een gewone misdadiger, een van de talloze jonge pestkoppen die bruine hemden aantrokken en Adolf Hitler groetten toen de nazi’s begin jaren dertig aan de macht kwamen. Maar hij had goede band met Hitlers SS-chef, Heinrich Himmler, en hij toonde al vroeg aanleg voor het runnen van concentratiekampen.

In 1940 zei Himmler tegen Hoss dat hij een bijzonder groot kamp moest bouwen in een afgelegen stadje in Opper-Silezië, genaamd Oswiecim door de Polen en Auschwitz door hun Duitse meesters. Het werd Hoss’ taak om Joden en andere ‘untermenschen‘ (onmenselijke mensen) zo doeltreffend mogelijk te elimineren.

Executies bleken een emotionele impact te hebben op de vuurpelotons en veroorzaakten overmatig alcoholgebruik en zelfmoordcijfers. Maar een van Hoss’ assistenten ontdekte dat een pesticide genaamd Zyklon B onpersoonlijker kon worden gebruikt, en al snel leverde Auschwitz een grote bijdrage aan de eindoplossing.

“Nu was mijn geest gerustgesteld”, schreef Hoss in een naoorlogse memoires. De commandant spaarde zichzelf niet voor de gruwelijkheid. Dag en nacht, uur na uur, stond hij te midden van de “vreselijke, sinistere stank”, herinnerde hij zich. Hij keek door het kijkgat de kamer in en zag de gevangenen sterven.

“Ik moest dit allemaal doen omdat iedereen naar me keek”, legde hij uit. Hij wilde niet zacht overkomen. Om degenen die sterk genoeg waren om naar de nabijgelegen slavenarbeidfabriek te sturen, tot bedaren te brengen, organiseerde Hoss een orkest, bestaande uit gevangenen die streden om stoelen, om selecties te spelen uit ‘Rigoletto’ en ‘Madama Butterfly’.

Plaatje hierboven: In het concentratiekamp van Auschwitz, 16 april 1947. Kampcommandant Rudolf Hoss werd na zijn veroordeling op 2 april, veertien dagen later opgehangen tussen de barakken in Auschwitz I, het basiskamp, nabij het crematorium van het kamp [beeldbron: Rare Historical Photos]

Hoss was een familieman. Zijn vrouw, Hedwig, die in luxe woonde aan de andere kant van een tuinmuur in het kamp, ​​noemde kamp het ‘paradijs’ van Auschwitz. “Ik wil hier wonen tot ik sterf,” zei ze. Hoss was dol op zijn vier kinderen, hoewel hij zijn vrouw bedroog met een gevangene, die hij zwanger maakte (zij werd gedwongen een abortus te ondergaan).

In zijn memoires, geschreven in een ietwat niet overtuigende poging om te laten zien dat hij “een hart had en geen goddeloze man was”, gaf hij toe dat de job ten koste van hemzelf ging. “Ik trok me steeds meer terug in mezelf. Ik werd ongenaakbaar en zichtbaar moeilijker. Mijn familie leed, vooral mijn vrouw, want ik was vaak ondraaglijk gezelschap.”

De man die Hoss gevangen nam, was een Duitse Jood. Hanns Alexander kwam uit een zeer geassimileerde en feestvierende familie die in Berlijn verbleef tot het bijna te laat was en uiteindelijk in 1936 naar Groot-Brittannië vluchtte. De kleine Hanns en zijn tweelingbroer, Paul, waren zich het grootste deel van hun toegeeflijke jeugd niet bewust van de antisemitische pest die overal om hen heen uitzaaide.

Hun ouders waren beschaafde haute bourgeois; Onder hun dinergasten waren Albert Einstein en Marlene Dietrich. In 1939 trad Alexander toe tot het Britse leger en diende zonder problemen totdat hij in mei 1945 de schokkende scènes van opgestapelde lijken tegenkwam in het pas bevrijde concentratiekamp Belsen.

Terwijl hij lichamen naar hun graf droeg, werd hij “gegrepen door een nauwelijks te beheersen woede”. Hoewel hij geen beleidservaring, geen steun en geen aanwijzingen had, werd hij een zelfbenoemde nazi-jager. De eens verwende en vrolijke jongen leerde wreed te zijn om wraak te nemen.

Toen hij Hedwig opspoorde in een verlaten fabriek buiten Berlijn, verbrak hij haar stilte door te dreigen haar zoontje op de trein naar Siberië te zetten. Ze stuurde Alexander naar de boerderij waar Hoss zich verstopte onder de veronderstelde naam van een dode zeeman.

Toen Hoss weigerde zich te identificeren of zijn trouwring te overhandigen, dreigde Alexander zijn ringvinger af te snijden. Hoss gaf hem de ring – met de namen Rudolf en Hedwig in de band gegraveerd. Alexander liet de gevangene 10 minuten alleen met enkele bewakers en een doos met bijlhandvatten.

Een dokter vertelde hem dat als hij het pak slaag niet zou onderbreken, hij alleen een lijk zou hebben om terug te brengen. Alexander leek in niets op het monster dat hij achtervolgde. Maar het verlangen naar wraak vervulde hem met een diepe haat die hij de rest van zijn leven probeerde te verbergen voor zijn familie.

De meest ontroerende wending in het verhaal komt aan het einde, wanneer de auteur de site bezoekt waar Hoss werd opgehangen nadat hij was veroordeeld voor oorlogsmisdaden. Ongelooflijk maar waar is dat hij vergezeld werd door Hoss’ kleinzoon, Rainer Hoss.


Bronnen:

♦ naar een artikel van Evan Thomas “Hanns and Rudolf; The True Story of the German Jew Who Tracked Down and Caught the Kommandant of Auschwitz By Thomas Harding” van 4 oktober 2013 op de site van The Wahsington Post