Granen vertellen over ineenstorting van antieke economie door epidemiëen en klimaatverandering

Terwijl we allemaal proberen de nieuwe realiteit te begrijpen die is opgelegd door de COVID-19-pandemie, kijken velen naar het verleden voor historische precedenten zoals de Spaanse griep van 1918 en de zwarte plaag van de 14e eeuw.

De eerste historisch bevestigde golf van wat later bekend werd als de Zwarte Plaag (veroorzaakt door de bacterie Yersinia pestis) verspreidde zich door het Byzantijnse rijk en daarbuiten, in 541 v. Chr. die bekend werd als de Justinianische Plaag (plaatje hierboven), naar keizer Justinianus die de ziekte opliep maar overleefde.

De pestplaag veroorzaakte een hoge sterfte en kende een reeks sociaal-economische effecten. Rond dezelfde tijd markeerde een enorme vulkaanuitbarsting eind 535 of begin 536 v.Chr. het begin van het koudste decennium in de afgelopen tweeduizend jaar (een andere vulkaan van vergelijkbare proporties brak uit in 539 v.Chr.).

Wetenschappers zijn het er echter niet over eens hoe verreikend en vernietigend de epidemie en klimaatverandering halverwege de 6de eeuw waren. Dit wetenschappelijke debat is niet verrassend, aangezien leiders en beleidsmakers over de hele wereld zelfs vandaag de dag verschillen over de ernst en de juiste reactie op COVID-19, om nog maar te zwijgen van klimaatverandering.

Een reden die achteraf niet 20/20 is als het gaat om oude plagen is dat oude rapporten de menselijke tol overdrijven of ondervertegenwoordigen, terwijl archeologisch bewijs voor de sociale en economische effecten van de pest erg moeilijk te vinden is.

Onlangs ontdekte een team van Israëlische archeologen nieuw en overtuigend bewijs voor een aanzienlijke economische neergang aan de rand van het Byzantijnse rijk in de nasleep van een grote pandemie in het midden van de 6de eeuw CE. Het onderzoek, dat op maandag is gepubliceerd in de Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), reconstrueert de opkomst en ondergang van de commerciële wijnbouw in het midden van de dorre Negev-woestijn van Israël

De landbouw in deze dorre woestijn werd mogelijk gemaakt door de afvoer van regenwater dat in de Byzantijnse periode zijn hoogtepunt bereikte, zoals te zien is op plaatsen als Elusa, Shivta en Nessana. Op de Negev Highland-locaties van vandaag getuigen de ruïnes van goedgebouwde stenen constructies in hun vroegere glorie, maar het team van Bar-Oz, geleid door veldarcheologen van de Israel Antiquities Authority (IAA).

Plaatje hierboven: Shivta is een oude stad uit de Byzantijnse Periode in de Negev-woestijn van Israël, 43 kilometer ten zuidwesten van Beersjeba. In het midden is de ruïne te zien van een oude christen kerk. Shivta werd in juni 2005 uitgeroepen tot UNESCO-werelderfgoed [beeldbron: J-Press]

Dr. Yotam Tepper en Dr. Tali Erickson-Gini ontdekten nog meer overtuigende bewijzen over het leven in die periode op een onverwachte plek: de prullenbak. “Uw vuilnisafval zegt veel over je. In de oude afvalhopen van de Negev is er een verslag van het dagelijkse leven van de bewoners – in de vorm van plantenresten, dierenresten, keramische scherven en meer”, legt Bar-Oz uit. “In het project ‘Crisis on the Margins’ hebben we deze heuvels opgegraven om de menselijke activiteit achter het afval te ontdekken, wat het omvatte, wanneer het bloeide en toen het afnam.”

De studie van zaden die bij archeologische opgravingen zijn gevonden, maakt deel uit van het veld dat bekend staat als archaeobotany (ook bekend als paleoethnobotany). Het Bar-Ilan University Archaebotany Lab waar het grootste deel van dit onderzoek werd uitgevoerd, is het enige laboratorium in Israël dat zich toelegt op de identificatie van oude zaden en vruchten.

Prof. Ehud Weiss, het hoofd van het lab, legt uit dat de taak van archeobotanie is om ‘in de voorraadkast – of, in dit geval, het afval – van oude mensen te komen en hun interacties met planten te bestuderen. Archaeobotany reconstrueert oude economie, milieu en cultuur, maar de weg ernaartoe is niet eenvoudig.

Plaatje hierboven: Bijna 10.000 zaden van druiven (a), gerstkorrels (b) en tarwekorrels (c) werden opgehaald en geteld uit 11 afvalhopen op drie locaties [beeldbron: Daniel Fuks]

Korrel voor korrel moet worden gesorteerd door eindeloze sedimentmonsters, op zoek naar zaden, ze identificeren en elke tel tellen, want er staat geschreven “… als men het stof van de aarde kan tellen, dan kan ook uw zaad worden geteld” (Genesis 13: 16).  Voor de huidige studie werden bijna 10.000 zaden van druiven, tarwe en gerst opgehaald en geteld uit 11 afvalhopen op drie locaties.

“Het identificeren van zaad- en fruitresten is een unieke eigenschap van ons laboratorium”, zegt Weiss, “en het is gebaseerd op de Israel National Reference Collection of Plant Seeds and Fruit die in ons laboratorium wordt gehouden, en op jarenlange ervaring in het ophalen, verwerken en analyseren van Plantenresten van locaties uit alle periodes in de Israëlische archeologie.”

Een van de eerste waarnemingen van de onderzoekers was het grote aantal druivenpitten in de oude afvalheuvels. Dit paste goed bij de suggesties van eerdere geleerden dat de Negev betrokken was bij exportgebonden wijnbouw. Byzantijnse teksten prijzen het vinum Gazetum of ‘Gaza-wijn’ als een zoete witte wijn die vanuit de haven van Gaza door de Middellandse Zee en daarbuiten wordt geëxporteerd.

Deze wijn werd over het algemeen vervoerd in een soort amfora die bekend staat als ‘Gaza Jars’ of ‘Gaza Wine Jars’, die ook te vinden zijn op locaties in de hele Middellandse Zee. In Byzantijnse Negev-afvalhopen verschijnen deze Gaza-potten in grote hoeveelheden.

De Sisyphean-taak om zaden te sorteren en te tellen lijkt misschien niet de meest opwindende, maar het onderzoek naar archeologische vondsten van planten is innovatief en invloedrijk, terwijl het ook de vindingrijkheid en inzichtelijkheid aantoont die betrokken zijn bij de interactie van oude volkeren met planten.

Guy Bar-Oz, van de Universiteit van Haifa, verklaart:

De ontdekking van de opkomst en ondergang van de commerciële wijnbouw in de Byzantijnse Negev ondersteunt ander recent bewijs dat is opgegraven door het ‘Crisis on the Margins’-project voor grote uitbreiding van landbouw en nederzettingen in de 5e tot midden 6e eeuw gevolgd door verval. Het lijkt erop dat de landbouwnederzetting in de Negev-hooglanden zo’n klap kreeg dat het pas in de moderne tijd nieuw leven werd ingeblazen. Het is opmerkelijk dat de achteruitgang bijna een eeuw voor de islamitische verovering van het midden van de zevende eeuw plaatsvond.

Twee van de meest waarschijnlijke oorzaken van de ineenstorting van het midden van de 6e eeuw – klimaatverandering en pest – onthullen inherente kwetsbaarheden in politiek-economische systemen, toen en nu. Fuks legde uit.

Het verschil is dat de Byzantijnen het niet zagen aankomen. We kunnen ons daadwerkelijk voorbereiden op de volgende uitbraak of de dreigende gevolgen van klimaatverandering. De vraag is: zullen we wijs genoeg zijn om dat te doen?


Bronnen:

♦ naar een artikelGrape Pips Reveal Collapse of Ancient Economy in the Grip of Plague and Climate Change” van 28 juli 2020 op de site van The Jewish Press

♦ naar een artikel van Yotam Tepper, Lior Weissbrod & Guy Bar-Oz “Behind sealed doors: unravelling abandonment dynamics at the Byzantine site of Shivta in the Negev Desert” van 2015 op de site van Antiquity