Portugese diplomaat Sousa Mendes die duizenden Joden redde eindelijk in ere hersteld

Een Portugese diplomaat die tijdens de Holocaust duizenden Joden heeft gered, is erkend door de Portugese regering en er zal een monument voor hem worden gebouwd in het Nationale Pantheon. Op 18 oktober 1966 erkende Yad Vashem Aristides de Sousa Mendes als Rechtvaardige onder de Volkeren.

Aristides de Sousa Mendes, die aan het begin van de Tweede Wereldoorlog consul was in Bordeaux, Frankrijk, toen het werd overspoeld met Joodse vluchtelingen, verkreeg tussen de 10.000 en 30.000 visa waardoor vluchtelingen een veilige haven in Portugal konden krijgen.

Het Portugese regime destijds, onder leiding van de extreemrechtse dictator António de Oliveira Salazar, verzette zich echter tegen dergelijke maatregelen en Sousa Mendes zag zijn carrière vernietigd worden en stierf in armoede. Volgens de BBC raakte Sousa Mendes in 1940 bevriend met een Belgische rabbijn, genaamd Chaim Kruger, die een niet-officiële leider was van de vluchtelingengemeenschap.

Toen Sousa Mendes de joden wanhopig zag vluchten voor de nazi’s, kreeg ze uiteindelijk een zenuwinzinking en ging enkele dagen naar bed. Mordecai Paldiel, hoofd van de afdeling Rechtvaardige Onder de Volkeren bij het Israëlische nationale Holocaust-gedenkteken Yad Vashem, vertelde de BBC: “Niemand weet echt wat er in die twee of drie dagen door zijn hoofd ging.

Later, in Lissabon, vertelde Sousa Mendes een rabbi dit: ‘Als zoveel Joden kunnen lijden vanwege één Katholiek, mag één Katholiek lijden voor veel Joden.’ Hij had het natuurlijk over Hitler,” herinnerde hij zich. Paldiel. Na dagen van crisis barstte Sousa Mendes zijn kamer uit en riep: “Vanaf nu geef ik iedereen een visum. Er zullen geen nationaliteiten, rassen of religies meer zijn.

Volgens Joao Correo was België de gelukkigste periode van Mendes, begin jaren 1930. In 1929 werd Aristides de Sousa Mendes effectief benoemd tot consul-generaal in Antwerpen, en werd vervolgens geaccrediteerd als consul bij het Groothertogdom in Luxemburg.

Maar destijds kende Portugal een zeer slechte kennis van België, de politiek, de geografie en de beslissingen van Sousa Mendes worden vaak verkeerd begrepen en betwist. Vervolgens wordt hij ervan beschuldigd dat hij een beroep heeft gedaan op de middelen van het consulaat om met name de Internationale Beurs van Brussel te financieren.

Dit gebaar zal natuurlijk niet erg gewaardeerd worden, het zal aan de kaak worden gesteld, een audit van de rekeningen zal zijn. Cesar, de broer van Sousa Mendes, zal het gat vullen, maar de zin valt, Sousa Mendes moet van positie veranderen, hij krijgt dan een consulaat van de tweede zone in Bordeaux, dat op dat moment als een echte straf wordt beschouwd.

Hij werd daarom in 1938 door Salazar aangesteld om naar Bordeaux te gaan. Maar in 1939 brak de oorlog uit, Sousa Mendes werd gewaarschuwd door zijn broer Caesar, destijds ambassadeur in Polen, dat het land was binnengevallen door Duitse troepen, en stuurde hem alarmerend nieuws. Uit veiligheid plaatste Sousa Mendes en zijn vrouw hun 8 jonge kinderen in Portugal dat neutraal bleef tijdens de oorlog. In Bordeaux wordt Sousa Mendes ook geconfronteerd met de verschrikkingen en moeilijkheden van de oorlog.

Henri Dyner, een Belgische vluchteling, vertelde: “Mijn moeder herinnert zich dat hij een paar dagen verdween en toen hij naar buiten kwam, was zijn haar grijs geworden. Mijn moeder begon in die tijd voor Sousa Mendes te werken en hielp met dit soort productielijnen aan een lange tafel. Sousa Mendes heeft ons leven gered.

Ondanks orders om te stoppen met het afgeven van visa van zijn superieuren, bleef de consul ze verstrekken totdat hij gedwongen werd zich te melden bij Lissabon, waar hij uiteindelijk werd verbannen uit het diplomatieke korps. “Sousa Mendes werd slecht behandeld door Salazar“, zei Dyner.

Hij stierf als een pauper in ellende en zijn kinderen emigreerden om ergens anders een toekomst te zoeken.” Dyner is van mening dat de herinnering van Sousa Mendes als inspiratiebron zou moeten dienen en zegt: “Zoals de dingen er vandaag de dag uitzien, hebben we meer mensen nodig die bereid zijn op te komen voor het goede en een standpunt in te nemen.


Bronnen:

♦ naar een artikel van Benjamin Kerstein “Portuguese Diplomat Who Saved Thousands of Jews During World War II and Died in Poverty Finally Honored by His Country” van 17 juni 2020 op de site van The Algemeiner

♦ naar de website van de Sousa Foundation

♦ naar een artikel van James Badcock “Portugal finally recognises consul who saved thousands from Holocaust” van 17 juni 2020 op de site van BBC News

♦ naar een artikel van Garance Fitch Boribon “Aristides de Sousa Mendes, l’homme qui défia Salazar et qui sauva 30 000 personnes” van 4 oktober 2018 op de site van RTBF.be