The 43 Group: Hoe Britse Joden vochten tegen een golf van naoorlogs antisemitisme

‘The 43′ was een groep van 43 Joodse Britse oud-soldaten van WOII die op een bijeenkomst de ’43 Group’ oprichtten met als enige onvervalste doel om de na-oorlogse Britse antisemitische activisten, letterlijk, naar de eeuwige verdoemmenis te ranselen. In de tijd van Jeremy Corbyn, had deze militante Joodse groep wellicht nog ‘nuttig werk’ kunnen verichten.

Toen Morris Beckman na de Tweede Wereldoorlog terugkeerde naar Hackney, moet hij – net als andere Brits-joodse militairen – gehoopt hebben dat zijn werk was gedaan om het fascisme en het antisemitisme dat de holocaust veroorzaakte, uit te roeien. Het duurde niet lang voordat hij besefte dat dat niet zo was.

Toen hij na zes jaar dienst als matroos bij zijn ouders in het huis van zijn ouders in Oost-Londen aankwam, waarbij hij tweemaal was getorpedeerd, voelde meneer Beckman een onbehaaglijk gevoel. Zijn vader vertelde hem: ‘De Blackshirts zijn terug, de fascisten zijn terug.’

Tegen de achtergrond van ingeslagen ramen en anti-Joodse graffiti hadden Oswald Mosley (1896-1980) en zijn aanhangers zichzelf de ‘British League of Ex-Servicemen and Women’ genoemd. Begin 1946 hielden ze opnieuw buitenbijeenkomsten en probeerden ze het vooroorlogse momentum van Mosley’s British Union of Fascists terug te winnen.

Hoewel de taal was veranderd – in plaats van tegen joden te schelden, gebruikten de Mosleyieten het eufemisme ‘buitenaardse wezens’ – was het duidelijk dat de intentie om het gif van antisemitisme te verspreiden door zich te richten op de Joodse gemeenschappen in Londen, dat niet was.

Plaatje hierboven: Rome, 1936. Sir Oswald Mosley groet samen vanop het balkon met zijn idool Benito ‘Il Duce’ Mussolini in Rome een optocht van Italiaanse fascisten

De ramen van de joodse religieuze school in Dalston werden ingeslagen en joodse winkels werden beklad met de letters ‘PJ’ – ‘Perish Judah’. Joden werden bespot op straat “Er werden niet genoeg Joden verbrand in Belsen” en het Horst Wessel-lied werd openlijk gezongen nadat de pubs waren gesloten.

Voor de Joodse oorlogshelden van Groot-Brittannië was het naast elkaar plaatsen van beelden uit Auschwitz, Treblinka en andere vernietigingskampen met het besef dat de Britse medereizigers van Hitler opnieuw floreerden, zeer schokkend. Beckman vertelde:

In die tijd kon men misselijk worden van documentaires uit journaals waarin bulldozers in concentratiekampen hopen lichamen in kalkputten scheppen, en later fascistische sprekers tegenkwamen die dingen zeiden als: ‘Hitler had gelijk, maar niet genoeg Joden werden vergast’. We wilden wraak – de Holocaust zat in onze gedachten. We besloten dat we de fascisten te slim af moesten zijn.

Wat de komende vier jaar volgde, was een meedogenloze, vaak vicieuze en nu lang vergeten confrontatie die, zo betogen de deelnemers, een ontluikend Brits fascisme tot stilstand bracht terwijl anderen wegkeken met de enige methode die Mosley en zijn aanhangers begrepen – volgehouden, gericht en overweldigend geweld.

In februari 1946 hadden Beckman en drie mede-joodse ex-militairen, waaronder een gedecoreerde voormalige parachutist die gewond was geraakt bij Arnhem, een fascistische bijeenkomst in Hampstead op het nippertje verstoord, waardoor ze ontsnapten aan het applaus van een oudere joodse vluchteling.

Kort daarna vond een bijeenkomst van Britse joden plaats in de nabijgelegen Maccabi Sports Club om te bespreken hoe de dreiging van het naoorlogse fascisme kon worden tegengegaan. Beckman, die eerder dit jaar op 94-jarige leeftijd stierf, herinnerde zich:

Ze kregen te horen dat het de bedoeling was om een ​​organisatie op te richten die zich zou inzetten voor een totale aanval op Mosley en zijn fascisten totdat ze volledig zouden worden vernietigd. Ze kregen te horen dat het geen kwartier zou zijn, geen terughoudende, gedisciplineerde para-militaire operatie. De aanwezigen kregen de mogelijkheid om zonder wrok ervan af te zien. Niemand verliet de kamer.

In totaal woonden 43 joodse oud-militairen de bijeenkomst bij en dus werd The 43 Group geboren om de Britse antisemitische activisten letterlijk van de straat te slaan. Onder deze soldaten zouden matrozen en piloten een voormalige Britse soldaat van het Britse leger zijn die in de leer ging als kapper en de naam Vidal Sassoon droeg.

Het resulterende conflict, dat werd uitgevochten in de Joodse buitenwijken van Londen en daarbuiten door wat een kracht werd van meer dan 1.000 Joden en niet-Joden, is grotendeels uit het geheugen van de bevolking verdwenen.

Na te hebben gezien hoe de nazi’s opstonden uit een kleine marginale partij om de auteurs van de Holocaust te worden en nadat ze officiële onverschilligheid hadden ontmoet (James Chuter Ede, de minister van Binnenlandse Zaken van de naoorlogse hervormingsregering van Labour, slaagde er opvallend niet in een hardhandig optreden te bevelen), waren hier individuen die van mening waren dat vuur met vuur moest worden bestreden.

Plaatje hierboven: Sir Oswald Mosley schouwt zijn Britse fascistische Zwarthemden die de klassieke Hitlergroet uitbrengen, circa 1936 [beeldbron: Felipe Cuesta]

Zoals Vidal Sassoon het later vanuit zijn Hollywood-landhuis zei: “Na Auschwitz waren er geen wetten.” Waar Mosleyites in Hackney of Dalston kwamen opduiken om joodse kleermakers te vervolgen en af te ranselen, werden ze geconfronteerd met voormalige Joodse Commando’s en Royal Marines die goed thuis waren in dodelijke gevechten.

Julius Konopinsky, een van de oprichters van The 43 Group, had meer dan velen reden om de deugden van een dergelijke aanpak te zien. Nadat hij in 1939 vanuit Polen in Hackney was aangekomen, hoorde hij in 1945 dat zijn negen ooms en tantes van moeders zijde door de nazi’s waren vermoord. Een jaar later kwam een ​​andere oom, die Auschwitz had overleefd, bij hem wonen.

De 85-jarige Konopinsky zei: “Noem ze fascisten, noem ze nazi’s, ze leken maar één ding te begrijpen – jou pijn doen of pijn doen. En we geloofden dat we ze eerst pijn deden voordat ze ons pijn deden. Ik geloof dat nog steeds.” Het resultaat was een opeenvolging van veldslagen tijdens fascistische bijeenkomsten waar The 43 Group en hun tegenstanders hen geen kwartier rust gaven.

Boksbeugels, messen, laarzen met stalen neuzen en geslepen gespen werden aan beide zijden met een vernietigend effect gehanteerd. Een voormalige veteraan vertelde hem: “We zijn hier niet om te doden. We zijn hier om te verminken.” Op de vraag of hij iemand ernstig gewond had achtergelaten, zei Konopinsky enkel: “Ja”.

Maar wat The 43 Group onderscheidde, was niet alleen de omhelzing van geweld, maar ook het buitengewone organisatieniveau. Tegen 1947 had het 1.000 leden in heel Groot-Brittannië, waaronder een groep niet-joden die fascistische groepen binnendrongen en informatie teruggaven over waar vergaderingen en marsen plaatsvonden.

De groep richtte snel reagerende ‘commando’-cellen op van ex-militairen die door vriendelijke Londense zwarte taxichauffeurs naar Mosleyite-bijeenkomsten werden vervoerd. De mannen gebruikten vervolgens een tweeledige aanval om zich een weg te banen naar het platform van een bijeenkomst en de spreker aan te vallen, waardoor de politie gedwongen werd in te grijpen.

Haar acties omvatten het observeren van Joodse begraafplaatsen om antisemieten te vangen die betrokken waren bij de ontwijding van graven en invallen in de huizen van fascisten die waren gewaarschuwd hun activiteiten te staken of met grimmige gevolgen te maken zouden krijgen.

De groep kreeg geen universele goedkeuring onder de Britse joden. De Raad van Afgevaardigden vreesde dat de militanten zouden worden samengevoegd met de activiteiten van extreme zionisten zoals Irgun, die op dat moment een bloedige campagne voerden tegen de Britse controle over het toenmalige Palestina.

Hoewel sommigen, waaronder Sassoon, later deelnamen aan de oorlog om Israël te vestigen, waren er in werkelijkheid geen banden tussen The 43 Group en dergelijke militante zionisten; Noch was het, zoals sommigen vermoedden, inderdaad verbonden met communistische agitatoren. In plaats daarvan, toen het Britse fascisme werd gebroken ondanks de wreedheid van zijn aanval, besloot de groep zich op 4 juni 1950 te ontbinden.

Beckman zei: “In 1946 waren er maar twee landen in Europa die fascistische partijen toelieten – wij en Franco’s Spanje. Waarom lieten de autoriteiten Mosley ongecontroleerd doorgaan? Iemand moest het doen, dus dat hebben we gedaan.” Binnen de joodse gemeenschap is er voorzichtige goedkeuring dat, hoewel de tactiek niet langer geldig is, de herinnering aan The 43 Group levend wordt gehouden.

Een woordvoerder van de Community Security Trust, de vrijwilligersorganisatie die Joodse gemeenschappen helpt beschermen, zei:

Het is een zeer interessante episode in de geschiedenis van de Joodse gemeenschap in dit land. Het geeft meer kleur en nuance aan ons begrip van Joodse integratie en hoe antisemitisme werd bestreden. Het was een tijd waarin veel Joodse mensen echt opstonden en het werkte.


Bronnen:

♦ naar een artikel van Cahal Milmo “The 43: Story of How UK Jews Fought a Wave of Post-War Anti-Semitism” van 6 oktober 2015 op de site van Portside

♦ naar een artikel van Robert Philpot “Britain’s near-brush with Fascism: The politician who rooted for Hitler” van 24 oktober 2017 op de site van The Times of Israel