Benjamin Levin, de laatste van Abba Kovner’s Litouwse Partizanengroep, is overleden aan COVID-19

De laatste van de Litouwse Partizanengroep die werd opgericht en aangevoerd door de legendarische Abba Kovner, Benjamin Levin, is op 13 april 2020 overleden aan het coronavirus.

De nazi’s noch de Litouwse nazi-collaborateurs kregen hem klein en ook nadien trotseerde hij de Russische NKVD en de goelags in Siberië. Hij migreerde naar Israël, waar hij trouwde en twee kinderen kreeg.

Biografie
Toen Duitsland in juli 1941 Vilna binnenviel, kamde de Litouwse politie systematisch de Joodse buurten uit, sleurde jonge mannen uit hun huizen, executeerde ze en wierp hun lijken in de enorme graven van Ponary.

De residentie van de familie Levin bleek een teleurstelling te zijn voor de talrijke Litouwse collaborateurs met de nazi’s, vermits Chaim Levin en zijn familie – waaronder Benjamin, een dappere veertienjarige met een ‘wilde kuif’, en zijn oudere broer Shmuel, een ernstige jongeman met een intense persoonlijkheid – niet thuis waren op het ogenblik dat de bommen vielen.

Benjamin Levin bracht zijn vooroorlogse dagen door met het afschuimen van de straten met een jeugdbende en hij kende de straten en buurten op z’n duimpje en slaagde erin de plunderende indringers te vermijden in de eerste weken van bezetting.

Voor wie nog altijd in de mythe gelooft dat “Joden zich als schapen naar de slachtbank lieten voeren” tijdens de jaren van de Holocaust, kan hieronder een introductie bekijken tot de Joodse Partizanen tijdens WOII:

Zijn oudere broer en vader waren de stad al ontvlucht naar het nabijgelegen dorp Mihailishuk. De goed verbonden familie was getipt door vrienden, waardoor de overgebleven leden het dorp konden ontvluchten voordat het getto in Vilna werd opgericht. Hun netwerk van medewerkers redde hen meer dan eens van latere deportaties en executies – zelfs nadat ze terugkeerden naar Vilna, tijdens een periode van relatieve rust.

Shmuel was betrokken bij verschillende politieke jongerenorganisaties en pleitte sterk voor gewapend verzet tegen de Duitsers. Hij gebruikte zelfs het spaargeld van de familie om wapens voor de zaak te kopen. Hij was de besluiteloosheid beu en verliet uiteindelijk Vilna om zich bij de partizanen aan te sluiten.

Terwijl de pogroms en het geweld aanhielden, besloot Chaim in de herfst van 1943 opnieuw dat het niet veilig was om in Vilna te blijven. Onder zijn aanmoediging vluchtte Benjamin met een groep andere jonge joden uit het getto en trok de omringende bossen in om zich bij zijn broer te voegen. Helaas werd zijn broer gedood tijdens een missie, slechts een dag voor de aankomst van Benjamin.

Helaas overleefden ook zijn ouders niet om Vilna te zien bevrijden. Ondergedoken in een boshuis werden ze gedood door een hebberige conciërge. Benjamin en zijn groep sloten zich aan bij een brigade van partizanenstrijders, joden, Russen, Polen en Litouwers, onder leiding van Batya, een oude boswachter wiens deskundige kennis de stadsjongens in de moerassen in leven hield.

Uiteindelijk sloten andere overlevenden van de ‘liquidatie’ van het getto – waaronder de resterende leden van de FPO (United Partisan Organization) – zich bij hen aan. Onder de ingewikkelde hiërarchie die door het Kremlin gestuurd om de verscheidene verzetscampagnes ye behren werd de groep uiteindelijk opgenomen in andere partizanen brigades.

De jeugd van Benjamin, en zijn afkeer van politiek, behoedden hem voor zuiveringen en partijstrijd binnen de gelederen, die anderen het leven kostten. Hoewel hij jong was, maakte Benjamin’s kennis van de bossen en zijn expertise met de gewoonten van de lokale boeren hem tot een waardevolle aanwinst voor voedselaanvallen en missies om essentiële voorraden en munitie te verzamelen en bruggen te vernietigen.

Later, toen hij zich bij de partizanen voegde, kon hij sabotage-operaties uitvoeren en nazi’s verwonden en doden, geholpen door zijn intieme kennis van Vilna’s alle hoeken en gaten. De partizanengroep waar hij lid van werd, noemde zichzelf de Avengers. Hun commandant was een van de beroemdste joodse aanhangers van Vilna – Abba Kovner (plaatje hierboven, midden).

De nazi’s richtten snel het Getto van Vilna en vermoordden in de tweede helft van 1941 en met de hulp van Litouwse nazi-collaborateurs 40.000 Joden, de meesten in het Ponary-bos, dat na al die jaren nog steeds de stank van de dood draagt. Van de 80.000 Joden van Vilna overleven er slechts 22.000, inclusief de ouders en zus van Levin.

Plaatje hierboven: Massamoord in Ponary, Litouwen, juli 1941. Een groep Joodse mannen met kappen over hun hoofden worden door collaborerende milities in een grote put gedreven om daar te worden doodgeschoten [beeldbron: CNN]

Zijn broer, die deel uitmaakte van een andere partijdige groep, werd gedood in actie, hoewel Levin hoorde waar of wat er precies met hem gebeurde. Levins ouders zijn na de oorlog door Litouwers vermoord toen ze probeerden hun huis terug te vorderen.

Begin 1942 publiceerde Kovner, een dichter, een manifest in de grootste van de twee Vilna-getto’s waarin hij mede-joden aanspoorde te erkennen dat de nazi’s ze wilden vernietigen. Hij vertelde hen dat ze niet moesten geloven dat ze naar werkkampen gingen terwijl ze in feite werden meegenomen om te worden gedood in Ponary.

Kovner spoorde hen aan om in opstand te komen en op te staan ​​om tegen de nazi’s te vechten en niet als schapen ter dood gebracht te worden. Kovner overleefde de oorlog, net als zijn vrouw Vitka Kempner, die op zichzelf een uiterst actieve partizaan was, als een lid van zijn groep. Na de oorlog leidde Kovner een wraakorganisatie met als missie het vermoorden van voormalige nazi’s en hun medewerkers, en was hij ook actief bij het helpen organiseren van illegale immigratie naar het Britse Mandaat Palestina.

Levin maakte hier ook deel van uit, maar tijdens de oorlog zelf, naast het saboteren van treinen, het vernietigen van kilometers spoorwegen, het doorsnijden van telegraafkabels, het opblazen van bruggen en het verwonden en doden van nazi’s. Zijn kleine gestalte dat misschien enigszins van een nadeel was vóór de oorlog, werkte in zijn voordeel tijdens de oorlog.

Hij kon gemakkelijk scouten en verdwijnen, en toen Joden hem hun waardevolle spullen toevertrouwden om te verkopen of om te ruilen voor voedsel, vermoedde niemand hem echt dat hij meer was dan een stelende schooier.

In Israël ontmoette hij zijn vrouw Sara, een Hongaarse overlevende van de Holocaust die actief was om illegale immigranten uit het water te trekken voordat ze door de Britten werden opgemerkt.

Hij overleefde de bevrijding van Vilna, en na vele ontberingen – waaronder gevangenschap door de NKVD – migreerde hij naar Israël, waar hij trouwde en twee kinderen kreeg. Benjamin is op 13 april 2020 overleden aan het coronavirus. Hij werd 92 jaar oud.

Plaatje hierboven en onder: Benjamin Levin (linksonder geknield) en zijn partisanengroep bij de bevrijding van Vilna (circa juli 1944) met Abba Kovner [beeldbron: United States Holocaust Memorial Museum]

Litouwse Joden
Joden begonnen al in de 13de eeuw in Litouwen te wonen. Vóór de Tweede Wereldoorlog bedroeg de Litouwse Joodse bevolking ongeveer 160.000, ongeveer 7% van de totale bevolking.

De hoofdstad Vilnius (toen Wilno in de Tweede Poolse Republiek) had een Joodse gemeenschap van bijna 100.000, ongeveer 45% van de totale bevolking van de stad. Er waren alleen al in Vilnius meer dan 110 synagogen en 10 yeshiva’s. Aan de vooravond van de Holocaust tegen 1941 was de Joodse bevolking van Litouwen aangegroeid tot ongeveer 250.000, of 10% van de totale bevolking.

Tijdens de Duitse inval in juni 1941 werden 206.800 Joden vermoord door de nazi’s en Litouwse collaborateurs. Vooral de massamoord van Ponary, een voorstad van Vilnius , waar tussen 1941 en 1944 meer dan 100.000 Joden werden vermoord, staat in ieders (Joods) geheugen gegrift.

Tegenwoordig wonen er ongeveer 2000 Joden  in Litouwen volgens een telling van 2005.

Plaatje onderaan: Massamoord in Ponary, Vilnius, juli 1941. Een van de zes Ponary-moordputten waarin slachtoffers werden neergeschoten. Let op de oprit naar beneden en de groep mannen die werden gedwongen om kappen te dragen [beeldbron: Wikipedia]


Bronnen:

♦ naar een artikel van Greer Fay Cashman “COVID-19 defeats the last of the Partisan Avengers” van 16 april 2020 op de site van The Jerusalem Post

♦ naar een artikelBiography: Benjamin Levin” op de site van Jewish Partisan Educational Foundation

2 gedachtes over “Benjamin Levin, de laatste van Abba Kovner’s Litouwse Partizanengroep, is overleden aan COVID-19

  1. Ja, die Europeese menselijke waarden (Oost & West) zijn werkelijk imposant.

    Gelukkig kon deze Benjamin Levin in Israel wél een menswaardig bestaan lijden.

    Like

Reacties zijn gesloten.