Iemand vertelde mijn moeder dat ze geluk had Bergen Belsen te overleven. Ze voelde zich niet gelukkig

Plaatje hierboven: Aan de poorten van de hel: de bevrijding van het doodskamp Bergen-Belsen op 15 april 1945 [beeldbron: TIME]

Op 7 april 1944 ging de 14-jarige Rachel Genuth met haar gezin, inclusief haar vijf broers en zussen, een tante en haar baby naar de Pesach Seder. Haar oom was opgeroepen voor munkaszolgálat (Hongaarse dwangarbeid).

Dat haar vader was teruggekeerd van diezelfde oorlogsdienst was een wonder. Een jaar eerder had Moshe Genuth een bloedbad overleefd: Hongaarse officieren staken een schuur in met meer dan 600 Joodse arbeiders in brand; Ze schoten degenen neer die probeerden het brandende gebouw te ontvluchten.

Sinds de terugkeer van haar vader wilde Rachel zijn zijde niet verlaten. En op die aprilavond, midden in een woedende oorlog, voerden de Genuths in hun kleine appartement in Sighet, Transsylvanië, rituelen uit om hen te herinneren aan de onderdrukking van hun voorouders in het oude Egypte.

Noch Rachel, noch iemand in haar geïsoleerde geboortestad kon zich voorstellen wat er ging gebeuren. Binnen twee maanden zou het hele gezin van Rachel, behalve haar oudere zus Elisabeth, worden vermoord. Bijna de helft van de bevolking van Sighet – de joodse gemeenschap van 11.000 – zou van de aardbodem verdwijnen.

En Rachel zou moeite hebben om een ​​alternatief universum genaamd Auschwitz te doorstaan. In de schaduw van de crematoria smeekte Rachel bevoorrechte gevangenen om alles wat ze konden missen – een paar zoutkorrels zouden haar kunnen helpen overleven. Tijdens schrijnende selecties kneep ze in haar wangen en bedekte haar zweren om te proberen in staat te lijken te werken. Ze bood zich aan voor zware arbeid die haar een stuk brood opleverde.

Halverwege de zomer behoorden Rachel en Elisabeth tot de 500 vrouwen die vanuit Auschwitz naar een werkkamp werden gestuurd. Hun relatieve geluk duurde slechts totdat ze in de winter van 1945 werden gedwongen tot een dodenmars. Na een trektocht van vijf weken en een week in een afgesloten goederenwagon – waar de zusters, uitgehongerd en uitgedroogd, dikke witte luizen van elk plukten Andermans kleding en lichamen, belandden ze in Bergen-Belsen.

Het was half maart – de maand waarin 18.000, waaronder Rachel’s iconische collega Anne Frank, bezweken aan honger en ziekte. Rachel werd al snel gewend aan de aanblik van doden en stervenden die overal lagen. Ze liep al snel tuberculose op en stond zelf voor de dood.

Op 15 april 1945 trokken geallieerde soldaten Bergen-Belsen binnen. Het concentratiekamp in Noordwest-Duitsland bevatte nu het grootste aantal slachtoffers van Hitler. Brigadier HL Glyn Hughes, adjunct-directeur van medische diensten (DDMS) van het Britse tweede leger, was verantwoordelijk voor een situatie zonder weerga: er was niets gedaan om 60.000 gevangenen te huisvesten, van wie de meesten waren geëvacueerd uit concentratiekampen in het oosten.

Geen bewoonbare woningen. Geen sanitair. Geen voedsel. Geen water. In zijn uitgebreide oorlogservaring had de gedecoreerde medische officier ‘niets om het aan te raken’ gezien. Een jaar eerder was Hughes, als DDMS van het 8ste Britse korps, druk bezig met de voorbereidingen voor de evacuatie en behandeling van oorlogsslachtoffers.

Van Operatie Overlord (D-Day) tot de gevechten in Normandië, tot de daaropvolgende veldslagen in Nederland en tenslotte in Duitsland, hield hij toezicht op het werk van medische eenheden, bevelhebbende ziekenhuizen, gecoördineerd met militaire leiders, en aangepakt problemen zoals ‘uitputting’, de Tweede Wereldoorlog versie van shell shock.

Onervaren Britse soldaten werden geconfronteerd met Duitse Waffen-SS-divisies – jagers die tot het uiterste zouden gaan voor de Volk, Führer en Vaderland – met boobytraps, verrassingsaanvallen en de krachtige, gevreesde wapens van de vijand. Hughes zelf beleefde vreselijke verrassingen. Terwijl hij onderweg was tijdens de Slag om Arnhem, zag hij vijandelijke kogels de voorruit van de jeep voor zich uit elkaar slaan.

Hij organiseerde chauffeurs van vrachtwagens in de buurt om een ​​spervuur ​​af te vuren op ongeziene doelen, wat een blijk van verzet opriep. In Venraij, Holland, vonden hij en zijn mannen twee gestichten. Nonnen verstopten zich in kelders en hielden honderden patiënten veilig, maar konden het ernstige gebrek aan hygiëne niet aan.

Andere verschrikkingen kwamen aan het licht toen Hughes en zijn mannen stalag (POW) en oflag (officier) gevangenenkampen in Duitsland ontdekten. Niets zou echter te vergelijken zijn met Bergen-Belsen. In februari, terwijl Rachel op een dodenmars was, werd Hughes officieel benoemd tot DDMS van het Tweede Leger. In deze hoedanigheid zou hij twee maanden later opdracht krijgen om de situatie in Bergen-Belsen, die in de opmars van het Tweede Leger lag, te beoordelen.

In de middag van 15 april onderzocht Hughes de door de nazi’s gecreëerde hel. Van de 60.000 uitgehongerde en zieke gevangenen schatte hij dat 25.000 onmiddellijke ziekenhuisopname vereisten. Hiervan zouden hij en zijn mannen 14.000 niet kunnen redden. Hij vroeg zich af hoe hij met de reddingsoperatie moest beginnen en voelde verdriet en wanhoop.

De divisies van het Tweede Leger waren nog steeds in gevecht; Hij had weinig beschikbare medische eenheden om een ​​beroep op te doen. Het voeden van de hongerigen, het voorbereiden van een ziekenhuis voor 13.000 stervende patiënten en het begraven van tienduizenden doden vormden enorme logistieke uitdagingen.

Op 18 april, drie dagen na de ‘bevrijding’, arriveerde een Brits bataljon en zette tenten op bij de hutten van het horrorkamp. Wanneer degenen die konden lopen de tenten binnengingen, zouden de redders beter in staat zijn om voedsel en water naar uitgemergelde ‘ontheemden’ te brengen in de met mest gevulde, overvolle hutten.


Bronnen:

♦ naar een artikel van Bernice Lerner “A British nurse told my mother she was lucky to survive Belsen. She didn’t feel lucky” van 13 april 2020 op de site van The Jewish Chronicle (JC)