Hezbollah wil ipv Israël te bekampen voortaan eigen burgers in Libanon verzorgen

Plaatje hierboven: Leden van de Islamic Health Society, een arm van de door Iran gesteunde militante Hezbollah-groep, bereiden zich voor om desinfecterend middel als voorzorgsmaatregel tegen het coronavirus te spuiten in een zuidelijke buitenwijk van Beiroet, Libanon [beeldbron: AP/Bilal Hussein]

In de straten van de zuidelijke buitenwijken van Beiroet bespoten Hezbollah paramedici en vrijwilligers op vrachtwagens en te voet ontsmettingsmiddelen op winkels en gebouwen. In een ziekenhuis waar het ooit zijn gewonde strijders behandelde, zette de medische staf van de groep bedden op voor een centrum voor de behandeling van coronaviruspatiënten.

Hezbollah zegt dat het de organisatie verandert die het ooit zou hebben ingezet om Israël te bestrijden of in de burgeroorlog in het naburige Syrië om de verspreiding van de viruspandemie in Libanon te bestrijden. Het wil zijn supporters in de Libanese sjiitische gemeenschap een duidelijk bericht sturen dat het een macht is om op te vertrouwen in een crisis.

De door Iran gesteunde guerrillagroep en politieke grootmacht staan ​​onder druk om die boodschap na een reeks klappen naar hun prestige te sturen. Tegenstanders hebben Hezbollah boos beschuldigd van het helpen het coronavirus naar Libanon te brengen.

Het duurde meer dan drie weken voordat het land de vluchten uit Iran stopzette nadat een vrouw die net uit Iran was teruggekeerd, op 20 februari de eerste bevestigde zaak van Libanon was. Critici beweren dat Hezbollah achter de vertraging zat, zogenaamd om zijn leden en supporters tijd te geven om naar huis terug te keren, een beschuldiging die het ontkent.

Sindsdien heeft Libanon bijna 480 gevallen en 12 doden geregistreerd. “Tot wanneer blijven we de slachtoffers van het pesten van Hezbollah?” zei voormalig kabinetsminister May Chidiac in een tweet in de weken voordat de vluchten werden stopgezet. “Dit is een nieuw bewijs dat ze het lot van de natie beheersen”, voegde Chidiac toe, die later positief terugkeerde van het virus na terugkeer uit Parijs.

In de afgelopen jaren heeft Hezbollah velen in Libanon boos gemaakt omdat ze tussenbeide kwamen in de Syrische burgeroorlog om de door Iran geallieerde regering in Damascus te steunen. Tijdens de Libanon-golf van protesten eind vorig jaar hebben sommige demonstranten Hezbollah aan de kaak gesteld als onderdeel van een heersende elite die ze wilden laten verwijderen.

De VS verhoogden de sancties tegen de groep, en de financiële crisis in Libanon heeft de regering, gedomineerd door Hezbollah en haar bondgenoten, achtergelaten om oplossingen te zoeken. Hezbollah-leider Hassan Nasrallah houdt regelmatig toespraken op de televisie over de pandemie, een teken dat de groep volgens haar moet laten zien dat het opvoert. “We moeten het gevoel hebben dat we in een strijd zijn en we moeten die strijd voeren”, zei hij in een toespraak van een uur.

Hezbollah heeft het voordeel dat het niet alleen de sterkste militaire macht van Libanon is, maar ook beschikt over de grootste organisatie en diensten die het land kan bieden. De groep heeft 24.500 leden en vrijwilligers gemobiliseerd voor een antiviruscampagne om de regering en het ministerie van Volksgezondheid te helpen, zei Hashem Safieddine, een hoge functionaris in de groep.

Het ministerie wordt geleid door een door Hezbollah gekozen minister. Tijdens een rondleiding voor journalisten in Dahiyeh, de dichtbevolkte buitenwijk van Beiroet, het bolwerk van Hezbollah, leden van de afdeling burgerbescherming van de groep, met uniformen, maskers en handschoenen, die de straten bespoten. Vrijwilligers leverden dozen met voedsel aan inwoners met lage inkomens. In het Saint George Hospital, dat Hezbollah omtovert tot een centrum voor coronaviruspatiënten, was het personeel de eerste verdieping doende met het opstellen van nieuwe bedden.

Safieddine zei dat Hezbollah een deel van de capaciteiten die het had voorbereid in het geval van een nieuwe oorlog met Israël, gaat gebruiken. Dat omvat duizenden artsen, verpleegkundigen en buitendienstpersoneel, evenals 100 ambulances. De Islamic Health Society van de groep is van plan testcentra op te zetten.

“We zijn soldaten in dienst van het Ministerie van Volksgezondheid”, vertelde Bilal Assaf, een ambtenaar bij de Civiele Bescherming van Hezbollah, aan de Associated Press. De campagne, die zwaar wordt aangeprezen op de Al-Manar-tv van Hezbollah, is tot dusver beperkt tot de traditionele ondersteuningsgebieden.

In de versnipperde, sektarische politieke scene van Libanon zijn de soennieten en sommige christenen fel gekant tegen de politieke macht en banden van Hezbollah met Iran. Enkele politieke facties van andere sekten hebben antivirusprogramma’s opgezet, klinieken voorbereid of hulp uitgedeeld, maar ze kunnen de financiering en organisatie van Hezbollah niet evenaren. “Hezbollah wil dat mensen weten dat het een speciaal project is, een project dat boven de staat staat”, zegt Ali Hamadeh, een politiek schrijver bij de krant An-Nahar die vaak kritisch is over de groep.

In Irak werden de door Iran gesteunde, voornamelijk sjiitische volksmobilisatie-eenheden op dezelfde manier door sommige Irakezen beschuldigd van het helpen verspreiden van het virus door te stoppen met het stoppen van het verkeer met Iran. De PMF heeft sterilisatiecampagnes geleid en heeft aangeboden de slachtoffers van de uitbraak te begraven. Maar Hezbollah wordt veel harder bekritiseerd.

Zijn bondgenoot Iran is de natie in het Midden-Oosten die het hardst is getroffen door de pandemie, die daar bijna 2.900 heeft gedood en meer dan 40.000 heeft besmet. In een analyse zei Jane’s Terrorism and Insurgency Center dat de uitbraak ernstige uitdagingen voor Hezbollah met zich meebrengt, waardoor de aandacht van Syrië wordt afgeleid, maar het kan ook een kans zijn. Gezien de ‘zwakte van openbare instellingen, heeft de groep opnieuw de kans om de kracht van haar overheidsdiensten en sociale netwerken te laten zien”, zei Jane’s.


Bronnen:

♦ naar een artikelHezbollah shifts attention from Syria fight to battle virus” van 2 april 2020 op de site van Israel Hayom

♦ naar een artikel van Rebecca Collard “Hezbollah Prepares for Its Next War: Against the Coronavirus” van 31 maart 2020 op de site van Foreign Policy

♦ naar een artikel van Boukje Kistemaker en Mitch Prothero “Covid-19 infection impacts Hizbullah’s domestic reputation and regional operations” van 23 maart 2020 op de site van Jane’s Terrorism & Insurgency Monitor