Een orthodoxe Jood in SS uniform tijdens WOII; het ongelooflijke verhaal van William Brickman

Plaatje hierboven: Duitsland, voorjaar 1945. William Brickman (helemaal rechts) met zijn collega agenten van de Amerikaanse OSS in nazi uniform [beeldbron: Israel Hayom]

Dit is het ongelooflijke verhaal van William Zeev Brickman, een professor in het onderwijs, een Amerikaanse spion en een afgezant achter het IJzeren Gordijn.

William Brickman, een orthodoxe Jood uit Manhattan, had nooit verwacht dat hij tijdens de Tweede Wereldoorlog naar Duitsland zou worden gestuurd. Daar, zich voordoende als een SS-officier achter vijandelijke linies, moest Brickman de nazi’s vangen die probeerden Duitsland te ontvluchten voor Zuid-Amerika.

William Brickman werd geboren in juni 1913 in Manhattan, als de zoon van Shalom-David, een Duitse jood, en Lahia-Sarah, een joodse vrouw oorspronkelijk uit de Poolse stad Jedwabne, de beruchte plek waar de Poolse inwoners tijdens de pogrom van 10 juli 1941 hun Joodse buren vermoordden. Ten minste 340 Poolse Joden, waaronder vrouwen en kinderen, werden vermoord, waarvan er ongeveer 300 werden opgesloten in een schuur die in brand werd gestoken.

Tegen het einde van de jaren dertig had Brickman een bloeiende academische carrière, maar de Tweede Wereldoorlog brak uit en gooide roet in zijn plannen. In maart 1943, een jaar nadat de VS de oorlog was ingegaan, werd hij als historicus en Duitstalige expert bij de luchtmacht aangesteld. In een aanbevelingsbrief voor een officierscursus beschreef Brickman’s directe commandant op zijn basis in Fort Worth, Texas hem als “een geleerde die soldaat werd, die trots de overgang maakte van het burgerlijke naar het militaire leven.

Bij de spionagedienst OSS
Brickman had verzocht om in het Amerikaanse leger te dienen als officier in de medische of chemische oorlogsvoeringeenheden van de luchtmacht. Alle tekenen wijzen erop dat hij ervan overtuigd was dat de oorlog zou dienen als een soort voortzetting van zijn academische carrière, maar opnieuw zou het lot andere plannen hebben.

Eind 1944, na de geallieerde invasie van Noord-Frankrijk, was het duidelijk dat de ondergang van het Derde Rijk een kwestie van tijd was. Het Amerikaanse leger was op zoek naar Duitstaligen, toen Brickman’s naam opkwam. Hij werd opgeroepen voor interviews die hem werden voorgelegd om na te gaan of hij na de oorlog geschikt zou zijn voor de bezettingstroepen in Duitsland.

Volgens de militaire documenten zou Brickman worden gestationeerd bij de Amerikaanse Counter Intelligence Corps 970th division, die opereerde in bevrijde gebieden om nazi-agenten te vangen die achtergebleven waren. Tussen januari en februari 1945 volgde Brickman een intelligentiecursus op de Fort Ritchie-basis in Maryland, ter voorbereiding op zijn stationering in het bevrijde Duitsland.

Volgens zijn zoon Haim was er in dit stadium nog een verandering in de plannen en Brickman werd opgeroepen bij het Office of Strategic Services (OSS), het Amerikaanse inlichtingenagentschap dat later de CIA zou worden. Aanvankelijk was Brickman gealarmeerd, los van de risico’s om in het buitenland te worden gestationeerd, vreesde hij als orthodoxe jood dat hij bij een dergelijke missie zijn religieuze manier van leven niet zou kunnen handhaven.

Niettemin zou Brickman binnenkort worden geïdentificeerd als Agent 004. Later zouden zijn familieleden een grap maken dat Brickman feitelijk Agent 007 was voorgegaan, ook bekend als James Bond.

William W. Brickman (1913-1986)

De truk met de Duif
Opereren in de OSS was bijzonder uitdagend en de eenheid van Brickman moest in Duitsland worden gestationeerd, achter de vijandelijke linies, in de schemering van het Derde Rijk. Hun doel: senior SS-officieren vangen die probeerden te ontsnappen en de gevangenneming ontweken.

De Duitsers begonnen documenten en archieven te vernietigen, en de chaos die doordrong maakte het onmogelijk om de identiteit te controleren van agenten die zich voordeed als nazi-officieren, waardoor de agenten hun missies konden uitvoeren.

Zoals Brickman het vertelde, bood zijn eenheid Nazi-officieren een uitweg uit het land, ondervroeg hen en verijdelde vervolgens hun ontsnappingsplannen. Hun werkhypothese was dat de enige mensen in het gebied met de middelen en de wens om Duitsland te verlaten, hogere officieren zouden zijn in de SS en de Wehrmacht.

Wanneer iemand zich zou wenden tot de agenten en om hun hulp zou vragen, zouden ze hen naar een specifieke hut leiden, waar de agent zou zeggen dat ze een nazi-officier zouden vinden met de connecties en het vermogen om hen het land uit te krijgen.

De nazi’s zouden ’s nachts in de hut arriveren, waar ze zouden worden begroet door een secretaresse die hen een paar vragen zou stellen over waar ze dienden, hun ranglijst en dergelijke. De secretaris zou dan Brickman bellen, die binnen op kantoor zou wachten. Brickman zou gekleed gaan in SS-uniform, met op zijn schouder de insignes van een militaire rang die hoger zouden zijn dan die van zijn gast waarna even later de nazi werd ingerekend.

Brickman stierf in 1986 in de VS en werd begraven op de begraafplaats Har Hamenuchot in Jeruzalem. Hij heeft nu 25 achterkleinkinderen die in Israël wonen. Bij zijn begrafenis werd hij geprezen vanwege zijn bijdrage aan het Joodse onderwijs in de VS en zijn inspanningen om federale financiering te verkrijgen voor Joodse dagscholen.

Martin Bormann
Brickman was ook betrokken bij een missie om SS-Obergruppenführer Martin Bormann, een van de leiders van het Duitse nazi-regime en persoonlijke secretaris van Adolf Hitler, te vangen. Terwijl de geallieerden vermoedden dat hij aan de Tsjechoslowaakse grens rondhing, waren er geen foto’s van hem beschikbaar, dus kon hij niet worden geïdentificeerd.

Brickman arriveerde in het dorp waar Bormann werd geboren en vond de school die hij als jongen had bezocht. Daar vond hij een foto van Bormann, die hij aan zijn collega-agenten verspreidde. Volgens Haim slaagde zijn vader erin naar het dorp te komen waar Bormann zich blijkbaar had verstopt, hoewel het hem uiteindelijk niet lukte hem te vangen.

In werkelijkheid was Bormann op 16 januari 1945 teruggekeerd met Hitler in de Führerbunker in Berlijn toen het Rode Leger de stad naderde. Nadat Hitler zelfmoord had gepleegd, probeerden Bormann en anderen op 2 mei Berlijn te ontvluchten om gevangenneming door de Sovjets te voorkomen. Bormann heeft waarschijnlijk zelfmoord gepleegd op een brug bij het station van Lehrter.

Zijn lichaam werd op 8 mei 1945 in de buurt begraven, maar werd pas in 1972 gevonden en bevestigd als Bormann; de identificatie werd in 1998 opnieuw bevestigd via DNA-tests. Bormann werd bij verstek door het Internationaal Militair Tribunaal in de processen van Neurenberg op 15 oktober 1946 veroordeeld voor oorlogsmisdaden en misdaden tegen de menselijkheid en kreeg de doodstraf door ophanging.


Bronnen:

♦ naar een artikel (ingekort) van Akiva Bigman “A Jew in SS uniform” van 15 juni 2019 op de site van Israel Hayom