Israëlische innovaties: de woestijn laten bloeien met biotechnologie

Vanuit zijn bescheiden huis in de kibboets Sde Boker verlangde de eerste premier van Israël, David Ben-Gurion, “om de woestijn te laten bloeien”. Niet alleen een man met visie en zionistische idealen, maar ook een pionier en een man van zijn woord.

Na zijn politieke carrière in 1970 keerde Ben-Gurion terug om zich in de woestijn te vestigen nadat hij zich terugtrok uit het openbare leven, en bracht zijn laatste jaren daar door tot aan zijn dood in 1973. “Het is in de Negev, waar de creativiteit en de baanbrekende kracht van Israël zullen worden getest,” zei de in Polen geboren premier.

Gestimuleerd door die zionistische idealen nu, heeft het Nationaal Instituut voor Biotechnologie in de Negev (NIBN), gelegen in Beersjeba, is stilaan begonnen om de creativiteit en pioniersgeest van Ben-Gurion te bevorderen. De eerste zelfgeorganiseerde, onafhankelijke onderzoeksinstelling die is opgericht onder auspiciën van een universiteit in Israël, heeft tot doel multidisciplinair toegepast onderzoek uit te voeren en de kloof tussen fundamenteel en toegepast innovatief onderzoek te overbruggen.

Het NIBN plant niet alleen de zaden van de woestijn vanuit zijn indrukwekkende huis binnen de campus van de Ben-Gurion Universiteit, maar wil ook de wetenschappelijke zaden planten die zullen leiden tot de commercialisering van nieuwe ideeën en innovatie op het gebied van biotechnologie die zijn onderzoekers hebben ontwikkeld.

De visie is om de Negev echt tot bloei te brengen door biotechnologische startende bedrijven op te zetten en banen te creëren, gebaseerd op de enorme behoefte om hier een succesvolle biotechnologische industrie te vestigen, en in Israël als geheel“, zei Dr. Osnat Ohne, CEO van NIBN aan The Jerusalem Post.

Het NIBN was het geesteskind van Edgar de Picciotto, een Zwitserse bankier en filantroop die op 86-jarige leeftijd stierf in 2016 en voor het eerst inzag dat in de negentiger jaren in de Negev onderzoek moest worden gedaan naar biotechnologie. Het instituut werd in 2009 opgericht als een bedrijf en ontving 90 miljoen dollar aan financiering van de Picciotto, de Israëlische regering en BGU.

Stichtend directeur professor Varda Shoshan-Barmatz, een vooraanstaand wetenschapper op het gebied van biowetenschappen bij BGU, hield toezicht op de ontwikkeling van de wetenschappelijke infrastructuur van het instituut. “Onze missie is om toegepast onderzoek te ondersteunen, om duidelijk commercieel potentieel te identificeren en ideeën naar commercialisering te leiden,” zei Ohne. “De bredere visie is om bedrijven hier in de Negev te vestigen – waarmee de economie van de Negev, de universiteit en Israël worden gestimuleerd.

Benadrukkend door de decennia aan ervaring van de industrie die het managementteam van NIBN opdeed voordat zij bij het instituut kwam, zegt Ohne dat ze vakkundig de kloof tussen de academische wereld en het bedrijfsleven kunnen overbruggen, een cruciaal element om ervoor te zorgen dat onderzoek niet beperkt blijft tot het laboratorium, maar met succes wordt gecommercialiseerd .

Wanneer we potentiële investeerders en partners benaderen, is het onderzoeksniveau waarmee we ze benaderen veel geavanceerder en voldoet het aan de normen van de bio-industrie,” verklaarden Dr. Ron Lahav, directeur R en D, aan de Post. “We leiden de onderzoekers op omdat ze niet bekend zijn met de industrie. We leren hen hoe de industrie naar de dingen kijkt, of het nu gaat om medicijnontdekking of intellectueel eigendom.

Tegenwoordig is NIBN de thuisbasis van meer dan 200 onderzoekers, studenten en medewerkers, met behulp van ultramoderne apparatuur en technologieën om zich te concentreren op belangrijke onderzoeksgebieden waar het instituut een strategisch voordeel heeft, waaronder kanker, neurodegeneratie, auto-immuniteit, infectieziekten toegepaste biotechnologie, genetische aandoeningen en zeldzame ziekten.

Medewerkers van verschillende faculteiten en disciplines worden gestimuleerd om te communiceren en kennis te delen, wat leidt tot kruisbestuiving van ideeën en steeds innovatiever onderzoek. Door een omgeving te creëren die bevorderlijk is voor baanbrekende ideeën, worden onderzoekers ondersteund door substantiële subsidies en ondersteuning op het gebied van intellectuele eigendom, projectbeheer en bedrijfsontwikkeling.

De uitdaging is tweeledig. Een van de doelen is om onderzoekers terug te brengen naar Israël, en niet alleen naar andere universiteiten in Israël,” zei Ohne. “In plaats daarvan willen we dat ze deel uitmaken van de oprichting van het biotechnologie-ecosysteem in de Negev. In plaats van in Tel Aviv te wonen, hebben velen besloten om met hun families te verhuizen naar Omer, Lahavim, Beersheba en Midreshet Ben-Gurion.

Gereputeerde onderzoekers die terugkeren uit het buitenland zijn onder meer dr. Ran Zalk, die na 11 jaar terugging naar zijn geboortestad Beersjeba aan Columbia University, en dr. Tomer Hertz, die zeven jaar in het befaamde Fred Hutchinson Cancer Research Center in Seattle woonde. “Ik ben geboren en getogen in Beersjeba, en heb mijn bachelor- en PhD-graden behaald aan de Ben-Gurion University onder supervisie van prof. Shoshan-Barmatz, die later het hoofd van het NIBN werd,” vertelde onderzoekswetenschapper Zalk aan de Post.

In 2015 nam Shoshan-Barmatz contact op met Zalk om haar visie te bespreken om cryogene elektronenmicroscopie naar Beersjeba te brengen, een revolutionaire microscopiemethode die ertoe leidde dat de ontwikkelaars in 2017 de Nobelprijs voor scheikunde ontvingen. “Zonder al te veel aarzelingen nam ik deze gelegenheid aan om een ​​echt verschil te maken en de cryo-EM-eenheid te lanceren bij het NIBN“, zei Zalk. “Ons team biedt cryo-EM-laboratoriumdiensten en -training voor alle niveaus van wetenschappers in Israël, zowel uit de academische wereld als uit de industrie.

Het overhalen van vooraanstaande onderzoekers om terug te keren naar Israël, gelooft Lahav, gaat over “deel uitmaken van iets dat groter is dan alleen hun eigen onderzoek. Wanneer je met hen spreekt, en niet noodzakelijkerwijs over hun wetenschappelijk onderzoek, hoor je hun passie en hun visie voor training de volgende generatie en het oprichten van bedrijven in de Negev. Een van de gemene delers onder onze onderzoekers is dat ze niet alleen hier zijn vanwege de mogelijkheid om toegepaste en innovatieve wetenschap uit te voeren, maar ook om bij te dragen aan het laten bloeien van de Negev.

Slechts een decennium na de oprichting van NIBN heeft het instituut al een uitgebreide lijst van succesverhalen. Meer dan 800 documenten werden in wetenschappelijke tijdschriften gepubliceerd door wetenschappers van NIBN, de portfolio bestaat uit 50 patentfamilies en vijf projecten zijn buiten de vergunningverlening geplaatst, wat heeft geleid tot de oprichting van twee nieuwe bedrijven en drie technologieën die zijn opgenomen in de pijplijn van grotere biofarmaceutische bedrijven.

De wens van het instituut om een ​​tastbare impact te hebben op het Zuiden wordt geïllustreerd door een onderzoeksproject naar populatiegenetica uitgevoerd door Prof. Ohad Birk, waarmee de moleculaire basis van bijna 30 ernstige menselijke ziekten wordt ontcijferd, waaronder enkele van de gemeenschappelijke erfelijke ziektes die voorkomen bij Bedoeïenen en Sefardische Joden .

Birk heeft het vertrouwen van de bedoeïenengemeenschap gewonnen en heeft met succes routinematige screeningstests uitgevoerd voor het voorkomen van relevante ziekten. Als gevolg hiervan is de afgelopen jaren de kindersterfte in de gemeenschap van de Negev Bedoeïenen met 30% verminderd.

Naast het bevorderen van de wetenschappelijke doorbraken van vandaag, speelt het NIBN in toenemende mate een rol bij het veiligstellen van de Negev als een centrum van onderzoek dat zich in de toekomst zal blijven ontwikkelen. “We zijn dit jaar verschillende programma’s gestart waarbij we naar middelbare scholen gaan en met kinderen praten,” zei Lahav. “Het is erg belangrijk voor de Negev om dit veld te blijven leiden, en we zien onszelf als een belangrijke functie vervullen door toekomstige generaties van wetenschappers op te leiden.”

Video: Nationaal Instituut voor Biotechnologie in de Negev (NIBN)


Bronnen:

♦ naar een artikel van Eytan Halon “Innovations: making the desert bloom with biotechnology” van 6 juni 2019 op de site van The Jerusalem Post

♦ naar een artikel van Gili Melnitcki “Making the Israeli Desert Bloom One More Time” van 9 mei 2019 op de site van Haaretz