Groepen vanuit de hele wereld reizen naar M-O om er het Joods erfgoed te redden

Plaatje hierboven: De Tien Geboden, in het Hebreeuws gegraveerd, en een vervaagde Davidster zijn de enige sporen van Judaica links van de eens zo elegante Tripoli-synagoge – het spirituele huis van duizenden Libische Joden tot de vernietiging ervan in de nasleep van de zesdaagse oorlog in 1967 [beeldbron: Larry Luxner/Times of Israel]

Zelfs in de tijd van de vroege moslimrijken in de 7de eeuw waren Joden al honderden jaren gevestigd in Arabische landen. Levendige gemeenschappen floreerden in het hele Midden-Oosten, met synagogen langs de horizon van grote steden van Algiers tot Aleppo.

In de loop van de tijd hebben de Joden een uitgebreide culturele nalatenschap opgebouwd – een begraafplaats in Soedan; Hebreeuws-talige inscripties in Irak; verborgen forten van oude Israëlieten in Saoedi-Arabië. Rond de tijd van de oprichting van Israël in 1948, echter, verslechterden de zaken toen Joden werden gedwongen om de moslim-meerderheid landen te ontvluchten.

Nu, met de klimaatverandering, menselijke ontwikkeling en terrorisme, dreigen de overblijfselen te worden uitgevaagd en is het een race tegen de tijd geworden van een non-profitorganisatie om deze erfenis veilig te stellen voordat het te laat is.

Sinds 2010 heeft het in Boston gevestigde Diarna (‘ons huis’ in het Judeo-Arabisch) naast de traditionele beurs en mondelinge interviews ook gebruikgemaakt van de nieuwste digitale 3D-kaarttechnologie om meer dan 2500 joodse sites in het Midden-Oosten en Noord-Afrika te documenteren. Veel van deze sites zijn te vinden in Marokko (460), Irak (352), Algerije (320), Jemen (301), Tunesië (231) en Syrië (63).

“Als ik het heb over Joodse forten in Saoedi-Arabië, krijg ik een lege blik in mijn ogen. Maar dit benadrukt een vergeten geschiedenis en ook de gevoelige aard van het werk dat we doen,” zei Jason Guberman, medeoprichter en coördinator van Diarna. “Dit is een historisch project. We raken niet betrokken bij de politiek van de regio. We richten ons op het identificeren en documenteren van sites en op het verzamelen van gegevens,” zei hij.

Guberman, geïnterviewd tijdens een recente voordrachtenrondreis naar het gebied van Washington, DC, zei dat het concept achter Diarna 10 jaar geleden vorm kreeg. Het werd aangespoord door zijn vroege afstuderen aan de universiteit en een vaag verlangen om de kroniek te schrijven van de geschiedenis van het Midden-Oosterse Jodendom buiten Israël.

“Een vriend die zojuist uit Marokko was teruggekeerd, zei dat zijn dochter daar Joodse wortels had en dat hij zich zorgen maakte over hoe ze zich kon verbinden met haar Joodse afkomst, omdat locaties in verval raakten en werden vernietigd,” herinnerde Guberman zich.

“We begonnen na te denken over hoe we dit erfgoed konden behouden en toegankelijk kunnen maken. Toen kwamen we bij dit idee om Google Earth te gebruiken om sites te identificeren en te documenteren. We hadden twee laptops – één met Google Earth en een andere  met aansluitende afbeeldingen. Met dat vrije jaar voor me, en dit waanzinnige netwerk van vrienden in het Midden-Oosten, zijn we in augustus 2008 van start gegaan,” zei Guberman.

Binnen een jaar werd Diarna genomineerd voor het Slingshot Fund, dat jaarlijks de 50 beste Joodse projecten in Noord-Amerika erkent. Het won opnieuw in zijn derde jaar. “Ze merkten de efficiëntie op van ons vrijwilligersteam, dat jaarlijks $ 150.000 tot $ 200.000 aan gratis arbeid bijdroeg,” zei Guberman, die ook uitvoerend directeur is van de Amerikaanse Sephardi Foundation (ASF). “Veel van onze onderzoekers op de grond hebben dit gedaan vanuit de goedheid van hun hart.”

Op een willekeurige dag varieert de grootte van het Diarna-team in grootte van 15 tot 20 onderzoekers en vrijwilligers. Guberman zei dat het zijn doel is om Joodse sites te identificeren – synagogen, scholen, begraafplaatsen en dergelijke. Vervolgens streeft hij ernaar om “gerelateerde gegevens te bouwen, die 3-D-modellen, panorama’s en alle multimedia die we kunnen gebruiken die toegang biedt tot deze gemeenschappen omvat.”

Maar dit werk komt vaak tegen een prijs. Een van de onderzoekers van Diarna werd met chloor vergast in Sinjar, Irak, terwijl ze aan een niet-gerelateerd project werkte om schendingen van de mensenrechten door Islamitische Staat (IS) tegen etnische Yazidis te documenteren. In minder extreme gevallen worden de vrijwilligers van de organisatie soms lastig gevallen en geïntimideerd voor het stellen van gevoelige vragen over onderwerpen die lokale ambtenaren liever niet bespreken.

Een voorbeeld is Libië, wiens ooit bloeiende Joodse gemeenschap dateert van de verwoesting van de Tempel van Salomon, toen stenen uit Jeruzalem werden meegenomen door Joden die aan de Romeinen ontsnapten en westwaarts door de woestijn naar Noord-Afrika voerden. Aan het begin van de 20ste eeuw was ongeveer een kwart van de inwoners van de hoofdstad van Libië, Tripoli, Joden. Maar in 1967, na de Zesdaagse Oorlog, werd die gemeenschap gedwongen uitgedreven.

Onder de tirannie van generaal Muammar Gaddafi stond Libië vijandig tegenover de Joden en Israël en tegenwoordig woont daar geen enkele Jood – althans niet openlijk. Dit maakt het bijzonder uitdagend om de ruïnes van de Dar al-Bishi-synagoge van Tripoli te documenteren. Dingen veranderden na de omverwerping van de sterke man in 2011. “We hadden gehoopt iemand te vinden die naar Libië zou gaan, maar onder het regime van Khadafi gingen niet al te veel mensen daarheen. De enige andere manier was werken met mensen op het terrein, maar we konden geen lokale informanten krijgen,” zei Guberman.

“Iedereen was te bang, maar op de minst gunstige tijd tijdens de burgeroorlog, nam iemand contact met ons op – een internationale verslaggever voor een groot persbureau – en vertelde ons dat ze net de Joodse geschiedenis had ontdekt,” zei hij. “We hebben vervolgens een heel vreemd Skype-gesprek gehad. Ze was omringd door Gaddafi’s oppassers, maar ze hielden geen rekening met webverkeer, dus ik kon haar een oude Italiaanse kaart sturen. Toen hoorde ik niks meer een tijdje. Maar ze nam foto’s en raakte de synagoge binnen. De enige manier om erin te komen was een gat in de muur. Ze stapte in en stapte uit. Toen namen de mensen van Gaddafi haar camera in beslag, maar ze had op haar smartphone foto’s gemaakt zodat alle foto’s veilig waren,” zei Guberman.

Syrië heeft, net zoals Libië, een rijke Joodse geschiedenis, maar is verscheurd door een burgeroorlog. Zowel het obscure heiligdom van Rabbi Jehoeda ben Betera als een nabijgelegen Joodse begraafplaats bevinden zich in de noordoostelijke stad Qamishli, die zich uitstrekt over de Syrisch-Turkse grens. Erg verslechterd sinds de jaren 1930, de modderstenen structuur die de overblijfselen omvat van een rabbijn uit de Tweede Tempel-periode, is volgens recente foto’s zelfs nog groter geworden in de afgelopen 20 jaar. Er is vandaag nog weinig van over.

“Volgens niet-geverifieerde geruchten zouden Joden in Damascus een tijdlang aan het einde van de jaren tachtig hun eigen doden fingeren en begraven hebben in Qamishli om de grens over te steken naar Turkije,” zei Guberman. Helaas, de beroemde Eliyahu Hanavi synagoge in Damascus – met zijn elegante binnenplaats en sierlijke interieur – kreeg een voltreffer en is volledig vernietigd door de burgeroorlog.

“De rebellen beweerden dat het Assad-regime deze in 2014 vernietigde, terwijl het regime zei dat de rebellen dat deden terwijl Assad de synagoge probeerde te beschermen. Op een gegeven moment werd deze geplunderd en we weten niet wat er van de prachtige versieringen erin is geworden. Een boom op de binnenplaats staat echter nog steeds,” zei Guberman.

Hij zei dat de Khaybar van Saoedi-Arabië zijn favoriete site is. Gelegen in het vruchtbare Hejaz-gebied, zo’n 153 kilometer ten noorden van Medina, zou het vermoedelijk zeven of acht forten bevatten die in de Hadith worden genoemd en ongeveer 20.000 Joden huisvesten die daar waren gevlucht na een geschil met de profeet Mohammed.

“Met behulp van Google Earth hebben we vastgesteld wat we denken dat er zeven forten zijn,” zei Guberman. “In de nasleep van de strijd gaf Mohammad de Joodse gemeenschap een keuze: ze konden blijven en een belasting betalen, of ze konden converteren, of ze konden vertrekken. Van wat we weten, kozen mensen al die opties. Vandaag, terwijl Joden zich de site niet meer herinneren, is het sterk gepolitiseerd. Hezbollah heeft raketten met de naam Khaybar die ze tegen Israël hebben gelanceerd. Er is zelfs een slogan: ‘Joden, onthoud Khaybar. Het leger van Mohammed zal terugkeren,'” zei hij.

Dit, zegt Guberman, getuigt van het feit dat er eens een levendige, rijke Joodse gemeenschap in Saoedi-Arabië was ten tijde van Mohammed. Die site is in feite nu bewaard door de Saudische overheid. Diarna’s jaarlijkse budget is minder dan $ 100.000, hoewel Guberman zegt dat het grotendeels een pro deo-inspanning is. Vreemd genoeg zijn de meeste vrijwilligers van de organisatie niet-Joden.

“We hebben nu verschillende lopende expedities door de hele regio, maar we hebben de mondelinge geschiedenis geprioriteerd,” zei Guberman, wiens team vorig jaar alleen al 330 interviews aflegde. “We hebben bijna geen tijd meer in landen als Libië, Irak en Jemen. Veel mensen kwamen uit Tripoli, Benghazi of Bagdad, maar niet zoveel uit kleinere steden. Er is misschien maar één persoon over in een bepaald dorp en we moeten die persoon vinden en die herinneringen delen voordat het te laat is,” zei hij.

Plaatje hierboven: Deze Hebreeuwse grafzerk is een van de weinige die op de Joodse begraafplaats van Aleppo, Syrië is achtergebleven [beeldbron: Larry Luxner/Times of Israel]


Bronnen:

♦ naar een artikel van Larry Luxner “From other end of world, group races to preserve Middle East’s Jewish heritage” van 5 juli 2018 op de site van The Times of Israel

Advertenties

2 gedachtes over “Groepen vanuit de hele wereld reizen naar M-O om er het Joods erfgoed te redden

Reacties zijn gesloten.