Wat waren sjtetls? Enkele mythen ophelderen over Oost-Europese dorpen waar Joden woonden

Plaatje hierboven: een straat in een Poolse sjtetl, anno 1916. Links onderaan een Duitse soldaat met zijn typische puntige helm tijdens de Eerste Wereldoorlog [beeldbron: Flickr]

Vrijwel elke Jood heeft tegenwoordig een mentaal beeld in zijn hoofd van de sjtetl, de kleine dorpen waarin Joden eeuwenlang in Oost-Europa hebben gewoond. Deze beelden worden gevoed door het portretteren van het leven in de sjtetl in een verscheidenheid aan media, van fictie tot film.

Sholem Aleichem’s boek ‘Tevy the Dairyman’ (verfilmd door Norman Jewison in 1971 als Fiddler on the Roof) en de grillige afbeeldingen van kunstenaars van Marc Chagall van het Oekraïense Joodse leven (met afbeeldingen van zwevende violisten) dragen bij tot de hedendaagse visie van de sjtetl als een kleine Joodse stad in Oost-Europa, waar een bevolking van arme maar ijverige Joden werkte en studeerde, die tijd blijkbaar altijd begeleid werd met klezmer muziek.

Er is geen professionele historicus voor nodig om te beseffen dat een dergelijke statische representatie van de dichtbevolkte en geografisch verspreide joodse gemeenschappen van Oost-Europa niet de historische realiteit weerspiegelt. Het populaire ‘fiddlers’-imago van het sjtetl-leven verwaarloost de grote diversiteit aan ideeën en ervaringen die deze gemeenschappen kenmerkten. Dit artikel onderzoekt de sjtetl als een historisch fenomeen.

Wat was precies een sjtetl?
Het woord ‘sttetl’ is Jiddisch, en het betekent ‘kleine stad.’ Sjtetls waren kleine marktsteden in Rusland en Polen die een uniek sociaal-cultureel gemeenschapspatroon deelden in de 19de en de vroege 20ste eeuw.

Sjtetls varieerden in grootte van enkele honderden tot enkele duizenden inwoners. Bossen en velden omringden vaak deze kleine steden. Niet-Joden woonden meestal buiten de stad, terwijl Joden in de stad woonden. De straten waren voor het grootste deel onverhard, de huizen waren opgetrokken uit hout. Openbare ruimtes omvatten synagogen (vaak in hout opgetrokken), de beit midrash (studiehuis), shtiblekh (kleinere woonhuizen voor gebed), een joodse begraafplaats, christelijke kerken (Russisch-orthodox of rooms-katholiek, afhankelijk van de locatie), badhuizen, en natuurlijk, de marktplaats.

De Joodse gemeenschap werd meestal bestuurd door een gemeenschapsraad, een kahal. De Kahal hield toezicht op burgerlijke en religieuze zaken, van het innen van belastingen tot het verstrekken van liefdadigheid. Hoewel religie het dagelijks leven leidde, was het niet, zoals vaak wordt afgebeeld, de enige bezigheid van Joodse mannen. In werkelijkheid was de wetenschappelijke klasse een klein, elite segment van de samenleving. Een meerderheid van de sjtetl-joden, zowel mannen als vrouwen, werkte om hun families te onderhouden, meestal in commerciële of ambachtelijke beroepen, en vervolgens, meer in het algemeen, naarmate de tijd en de industrialisatie verder gingen, in fabrieken.

Modernisering, migratie, emigratie en revolutie hebben bijgedragen tot de achteruitgang van de sjtetl. De Holocaust heeft alle overblijfselen van het leven in de sjtetls vernietigd.

Sjtetls waren afgescheiden en duidelijk
Duizenden sjtetls bestonden rond het begin van de 20ste eeuw in Oost-Europa, en hoewel veel Joodse gemeenschappen een vergelijkbare organisatiestructuur hadden, waren ze niet allemaal hetzelfde. Politiek, dialect en religieuze gebruiken varieerden in Oost-Europa, zoals blijkt uit wat bekend staat als de “gefilte fish lijn“.

Dit is een denkbeeldige lijn die zich uitstrekt over Oost-Europa en die Joden verdeelt in het Westen die hun gefilte fish een traditionele sabbatsmaaltijd, kruidden met suiker, met diegenen in het Oosten die hun gefilte fish op smaak brachten met peper.

Deze culinaire evenaar benadrukt het feit dat elke sjtetl zijn eigen geschiedenis en tradities had, geïnspireerd door het plaatselijke milieu. Elke sjtetl had zijn eigen recepten, verhalen, legendes en klezmer deuntjes. Zelfs het judaïsme varieerde. Het chassidisme bloeide in tal van sjtetls, waarbij veel gemeenschappen tegelijkertijd verschillende groepen Hasidim ondersteunden.

Waar Hasidim was, waren er waarschijnlijk Mitnagdim, de tegenstanders van het chassidisme, die het traditionele historische Jodendom beoefenden. Van verschillende smaken gefilte fish tot verschillende smaken van het Jodendom, de kleine marktsteden in Oost-Europa ondersteunden hun eigen identiteit.

Geen al-Joodse sage
Niet-Joden vormden vaak de meerderheid van de bevolking van een sjtetl. Geleerde Gennady Estraikh legt uit: “Het is een vertekend beeld van de sjtetl die zijn niet-joodse inwoners volledig uitsluit of hen reduceert tot extra’s (bijv. De Shabes goyim, heidense helpers voor de sabbatsklusjes) in een al-Joodse sage.’ In werkelijkheid werden sjtetls gekenmerkt door dagelijks contact tussen Joden en niet-Joden.

Joods-heidense relaties varieerden van vredig tot explosief. Sjtetl-herinneringen hebben echter de neiging zich te concentreren op de pogroms – anti-Joodse rellen – met uitsluiting van meer harmonieuze dagelijkse interacties.

Zonder twijfel werden pogroms uitgevaardigd door heidenen en verwoestte Joodse gemeenschappen, maar deze incidenten van anti-Joods geweld vertellen niet het hele verhaal over joods-christelijke relaties in de sjtetl. Sjtetls waren marktsteden, en als zodanig, voerden hun inwoners, Joods en heiden, handelaar en boer, koper en verkoper dagelijks zakelijke transacties uit en onderhouden ze ook sociale contacten.

Sjtetl herinneringen
Waarom doemt de sjtetl op in het hedendaagse Joodse bewustzijn? Voor Amerikaanse Joden, van wie de meerderheid van de Ashkenazische (Oost-Europese) afkomst is, dient de sjtetl als een mythisch punt van oorsprong.

Deze eenvoudige, nuchtere cultuur – geleid door wat hedendaagse waarnemers een kleurrijke combinatie van religie en volkswijsheid lijkt – is waar we vandaan kwamen. En hoewel het leven onverbiddelijk werd veranderd door industrialisatie en modernisering, werd het door de Holocaust vernietigd. Zo wordt het leven van sjtetl gezegend met een aura van martelaarschap.

In de Joodse geschiedenis en de Joodse herinnering pulseerde sjtetls met Jiddischkeit (Joods zijn). Rabbijnen en rebbe’s en Jiddisch en klezmer en misschien zelfs een enkele vliegende violist kenmerkten deze kleine marktsteden, maar ze werden ook gedefinieerd door veel meer dan deze stereotiepe beelden.

Op microniveau had elke sjtetl een unieke lokale geschiedenis. Op macroniveau maakten maatschappelijke veranderingen – inclusief de economische omwenteling veroorzaakt door industrialisatie en demografische verandering, en de ideologische ontreddering die het socialisme en het zionisme teweegbrachten – het leven in de sjtetl een dynamische ervaring.

Een meer genuanceerde visie op het leven van sjtetl maakt het makkelijker te begrijpen waarom zoveel Joden de plek die we nu zien verlaten met dergelijke nostalgie verlieten zelfs voordat die eeuwenoude manier van leven werd beëindigd door de Holocaust.

Een sjtetl in Wit-Rusland aan het begin van de 20ste eeuw [beeldbron: Israeli Culture]

 


Bronnen:

♦ naar een artikel van Joellyn Zollman “What Were Shtetls? – Clearing up myths about these Eastern European villages where Jews lived” van 22 juni 2018 op de site van My Jewish Learning

Advertenties

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

w

Verbinden met %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.