Het mysterie van Israël’s verlaten steden uit de oudheid in het Negev gebied

De oude bewoners van Negev-steden hebben hun huizen meer dan 1.000 jaar geleden verlaten. Archeologen bestuderen de afvalresten die ze achterlieten om te proberen te doorgronden waarom ze vertrokken. De oude steden Nitzana, Haluza en Shivta, werden naar verluidt in de 7de eeuw na Chr. verlaten na de islamitismische veroveringen van het gebied.

Plaatje hierboven: resten van een Byzantijnse kerk in de verlaten stad Nizana (Nabataenen) in het Negev gebied [beeldbron: Wikipedia]

“’Ontbijt! Kom naar het ontbijt!” roept professor Guy Bar-Oz, hoofd van de afdeling archeologie van de Universiteit van Haifa, terwijl hij slentert tussen de ruïnes van de oude stad Shivta. “De helft van de tijd ben ik zoals een herder die zijn kudde verzamelt,” gromt hij goedmoedig, terwijl hij mensen blijft verzamelen van de verschillende opgravingen die onder zijn toezicht staan.

Hij bereidt een typisch Israëlisch ontbijt voor: hardgekookte eieren, gesneden brood, kaas, gehakte groenten, kant-en-klare hummus en chocopasta – in een van de oude gebouwen die gedeeltelijk is gereconstrueerd, met een stenen dak boven op de poorten. Daarna dekt hij de tafel aan de hoofdstraat van de stad, naast twee plassen water aan de voorkant van de kerk. Dit was ooit een zeer zeldzaam gezicht dat bezoekers welkom heette in de woestijnstad, omringd door het gele zand.

De mensen die aan de opgraving werken, een mix van professoren en experts in verschillende vakgebieden, doctoraatsstudenten, studenten en tienervrijwilligers van scholen in het gebied, komen uit de 12 opgravingsites. Toen ze bij het eerste licht met de werkdag begonnen waren, hadden ze drie uur later een goede eetlust.

Even is er een aangename, vriendelijke bijeenkomst rond de tafel, voordat iedereen zich verspreidt om door oud afval te blijven rommelen. Deze overblijfselen zijn een tijdcapsule waarin aanwijzingen voor de levens van de oude bewoners bewaard worden – inclusief overblijfselen die getuigen van het soort voedsel dat werd gegeten door de mensen die 1500 jaar geleden in deze plaats woonden.

Er is iets fout gegaan
In de afgelopen maanden is het team van de universiteit van Haifa om de week naar het zuiden gereisd om de overblijfselen te onderzoeken van het afval dat werd achtergelaten door inwoners van de oude steden Nitzana, Haluza en Shivta, die in de 7de eeuw na Chr. werden verlaten na de islamitismische veroveringen van het gebied.

Het grootschalige project, dat naar schatting vijf jaar zal duren en gefinancierd wordt door de Europese Unie, heeft als doel het mysterie te doorbreken waarom deze ooit bloeiende commerciële en culturele hubs uiteindelijk werden verlaten. Op een dag, of misschien gebeurde het geleidelijk aan over een langere periode, pakten de inwoners hun spullen in, verzegelden zorgvuldig hun huizen zodat ze in de toekomst nog konden terugkomen, en verdwenen, om nooit meer terug te keren.

Plaatje hierboven: tonnen puin filteren tijdens opgravingen in de ruïnes van de antieke stad Shivta in het Negev gebied [beeldbron: Haaretz]

“De mensen die hier woonden hebben enorme energie gestoken in de bouw en infrastructuur. Ze wilden hier voor altijd blijven, maar er ging iets mis,” zegt Bar-Oz. “De volgende keer dat je terug van nederzetting in de Negev hoort, is meer dan duizend jaar later, met de Zionistische  beweging. In de wetenschappelijke literatuur zijn een aantal mogelijke theorieën voor het verlaten van de steden gesuggereerd: klimaatverandering, een culturele verandering zoals de islamitische verovering, of een epidemie zoals de pest die de regio in de zesde eeuw trof.”

“We proberen het mysterie op te lossen waarom ze voor eens en voor altijd vertrokken, en we kijken naar de ineenstorting van de Byzantijnse samenleving in de Negev als een testcase die ook belangrijk is voor de moderne wereld, vanuit het oogpunt van duurzaamheid en begrip van de poging om met veranderingen om te gaan,” vertelde Bar-Oz.

De drie zuidelijke steden worden over het algemeen verondersteld geassocieerd te zijn met het begin van permanente nederzetting Nabatean (1ste-3de eeuw v.Chr.), maar tot nu toe zijn er geen Nabatean-artefacten gevonden. “Ik wil de klassieke Israëlische archeologie niet denigreren, en we zijn nog lang niet klaar met de opgravingen en het analyseren van alle bevindingen in het laboratorium, maar tot nu toe hebben we gegraven en gegraven, de fundamenten van de gebouwen bereikt, en we vinden geen Nabatean-artefacten”, zegt Bar-Oz.

In ieder geval is het huidige team geïnteresseerd in het verkennen van de latere periode van de stad, in de zevende eeuw, en de overgang van de Byzantijnse naar de vroege moslimperiode. “In zijn glorieuze dagen had de stad ongeveer 170 huizen en een bevolking van ongeveer 2.000,” zegt Dr. Yotam Tepper, Bar-Oz’s collega, die de opgravingen op de site beheert. “Maar tegen het einde waren er slechts 20-25 huizen; verlaten huizen werden gebruikt als vuilstortplaatsen.”

In een van die huizen zeeft Racheli Belvis, een afgestudeerde student in de archeologie, door grote stapels oud afval die zich verstoppen in hopen vuil en roet. Tegen het einde van de dag levert de zware inspanning en de systematische sampling, stenen op die gebruikt werden om de bodems van oude ovens, keramische fragmenten, munten, 1500-jarige datumnanden en botten te lijnen. De meest opvallende vondst zijn visgraten – aangezien deze stad zich in het midden van de woestijn bevindt, zeer ver van de zee. In het bijzonder aten de oude inwoners klaarblijkelijk kleurrijke papegaaivissen op, die uit de Rode Zee werden gebracht, gedroogd en bewaard.

Plaatje hierboven: resten van de verlaten stad Shivta in het Negev gebied [beeldbron: Wikipedia]

“Tot nu toe is het wat we niet hebben gevonden in de opgravingen, het meest interessante verhaal”, zegt archeoloog Dr. Nimrod Marom. “In andere opgravingen vinden en vullen we kist na kist met zoogdierbenen en vogelgraten, de basis van het dieet voor die periode, en hier hebben we misschien een kwart van een krat vol schapen en varkensgraten.”

“We vinden relatief veel visgraten, die getuigen van economische kracht, en misschien was het ook een voedsel dat een statussymbool was. Mensen hebben genoten van het tonen van hun rijkdom door een dieet rijk aan vis in het midden van de woestijn te hebben. We weten dat hier een goed ontwikkelde wijnbouw was en een wijnindustrie die niet alleen voor persoonlijke consumptie was bedoeld.”

“De wijngaarden werden geïrrigeerd met vloedwater verzameld door een verfijnd systeem van dammen, en beroemde wijnen werden geproduceerd en vervolgens verscheept door de haven van Gaza – en wie wijn ging exporteren kwam terug met vis. We hebben zelfs een krokodillenwervel gevonden – meer bewijs van de exotische producten die worden geconsumeerd door welgestelde mensen. En de dadels – die niet groeien in het Ramat Hanegev-gebied, zijn verder een bewijs van een bloeiende economie en de import van grondstoffen.”

“Ik hoop dat we schapenbotten en botten van andere dieren zullen blijven vinden. In de oude wereld werden botten gebruikt voor het bemesten van de velden, dus misschien zullen we ze vinden in de vuilnisbelt buiten de stad, zodat ze ons kunnen leren over de veranderingen in consumptiepatronen – als ze bijvoorbeeld tijdens het eten van varkensvlees zijn gestopt tijdens het moslimtijdperk, of als ze meer geiten hebben gefokt dan schapen, wat in de antieke wereld getuigt van een lager niveau van landbouwvaardigheid en een lagere economische status.”

Doctoraal student Daniel Fox, die toezicht houdt op de botanische archeologie op de locatie, staat op het stadsplein en toont met trots en vreugde zijn “machine’. Die bestaat uit drie lege afvalcontainers, een fijnmazig weefsel en waterslangen, en wordt gebruikt voor het filteren van zeer kleine en delicate artefacten, zoals plantenzaden, die op het water drijven.

“We hebben kelders van tarwe, gerst, olijven en druiven gevonden – de gewassen die je zou verwachten in een economie van zeven soorten”, zegt hij. “Deze bevindingen zullen ons in staat stellen om interessante vragen te stellen, zoals wat de verhouding tussen tarwe en gerst was, wat kan getuigen van een culturele verschuiving, en welke variëteiten van tarwe werden gekweekt in een heet en droog klimaat – dingen die toepassingen hebben in de moderne wereld.”

Als we op een dag in staat zijn om verschillende oude planten en dieren te recreëren, zal het te danken zijn aan het werk van mensen zoals Merav Meiri, een archeoloog met een focus op genetica. “Israël is een frustrerende plek voor mensen die in het oude DNA handelen”, lacht ze. “Een paar breedtegraadlijnen ten noorden van hier vind je hele mammoeten bewaard, zelfs met hun interne organen, maar in dit hete en vochtige klimaat is het moeilijk om organische materialen te behouden.”

“Ik hoop dat we in het droge klimaat hier interessante dingen zullen vinden. Genetische analyse van een kleine druivenpit kan ons veel vertellen over de manier van leven van de mensen die het groeiden. Als we knaagdieren of menselijke botten vinden, zullen we kunnen zien of de pest of andere epidemieën echt een rol hebben gespeeld in de achterlating van de stad.”

Plaatje hierboven: resten van de verlaten stad Haluza in het Negev gebied [beeldbron: Mapia.net]

door Ronit Vered


Bronnen:

♦ naar een artikel van Ronit Vered “The Mystery of Israel’s Ancient Abandoned Cities” van 15 januari 2016 op de site van Haaretz

Advertenties