Waarom Polen miljarden herstelbetalingen eist van Duitsland voor WOII

Als u in 1945 Warschau had bezocht, had u deze misschien helemaal niet als een stad herkend. De stad werd vernietigd door de nazi’s als vergelding voor de Poolse Opstand van 1944 (van 1 augustus tot 3 oktober 1944), en werd gepokt door kraters en teruggebracht tot kilometers puin. Het was niet alleen de hoofdstad: een groot deel van Polen lag in puin tegen het einde van de oorlog.

Plaatje hierboven: Opstand van de Joden in het Getto van Warschau, Polen, in 1943. De opstand vond plaats van 19 april 1943 tot 16 mei 1943, tot deze bloedig werd neergeslagen door de nazi’s onder leiding van SS-Gruppenführer Jürgen Stroop. [beeldbron: Universal History Archive]

In de decennia daarna heeft Polen heropgebouwd en uitgebreid. Maar de herinnering aan zijn zes jaar durende nazi-bezetting steekt nog steeds – en jarenlang heeft een vlek, omtrent over de vraag of Duitsland herstelbetalingen verschuldigd is voor zijn acties jegens Polen tijdens de Tweede Wereldoorlog, de diplomatieke betrekkingen tussen de twee landen bedreigd. In maart 2018 kwam het probleem opnieuw ter sprake toen Arkadiusz Mularczyk, een Pools parlementslid, beweerde dat Duitsland herstelbetalingen verschuldigd was ter waarde van 850 miljard dollar.

De eis berust op de omvang van de vernietiging en het lijden dat het land doorstond tussen zijn invasie door nazi’s in 1939 en het einde van de oorlog in 1945. Achttien procent van de Poolse bevolking stierf tijdens de Tweede Wereldoorlog: de nazi’s vermoordden 3 miljoen Poolse Joden en vermoordden nog eens 3 miljoen Polen, inclusief burgers en militaire leden. Daarnaast werden culturele objecten geplunderd door de nazi’s, industriële sites verwoest en steden verwoest.

Maar Polen zelf denkt dat het een eis kan laten gelden heeft op extra compensatie van Duitsland voor de Tweede Wereldoorlog. De laatste tijd hebben sommige rechtse politici beweerd dat het land en de middelen die in beslag werden genomen als herstelbetalingen aan de Sovjet-Unie, dat Polen na de oorlog heeft geholpen en restitutie kreeg betaald door het herenigde Duitsland aan Poolse slachtoffers van de nazi’s, maar dat nauwelijks voldoende was voor het geleden oorlogsleed tijdens WOII.

“Er is een gevoel van slachtofferschap”, zegt Anna Grzymala-Busse, een professor aan Stanford die het postcommunistische beleid en politieke partijen van het land bestudeert. Ze zegt dat rechtse politici zoals Mularczyk, Polen’s slachtoffering tijdens de Tweede Wereldoorlog gebruiken als een manier om een ​​beroep te doen op hun politieke basis. Door te beweren dat de soevereiniteit van Polen kan worden teruggevorderd door middel van herstelbetalingen, zegt ze, kan de partij van het recht en de rechtvaardigheid van het land in het voordeel zijn van Polen die ernaar verlangen hun land serieuzer te nemen op het Europese toneel.

Tot nu toe heeft Polen geen officiële aanvraag ingediend voor de herstelbetalingen van zijn belangrijkste handelspartner, Duitsland. De kwestie heeft echter de betrekkingen tussen de twee landen, die al gespannen zijn, nog niet vergemakkelijkt.

De herstelkwesties gaan terug tot de onderhandelingen die aan het einde van de Tweede Wereldoorlog het lot van Polen bepaalden. In 1945 verzamelden Geallieerde ambtenaren zich in Potsdam voor een conferentie die onherroepelijk vorm gaf aan het naoorlogse Europa. De Conferentie van Potsdam bepaalde hoe Duitsland zou worden gedenazificeerd en hoe het zou betalen voor de vernietiging van Europa – met zowel geld als publieke erkenning van zijn schuld.

Herstelbetalingen waren daar van bijzonder belang, vooral omdat het probleem zich enkele decennia eerder had voorgedaan aan het einde van de Eerste Wereldoorlog. Toen had het Verdrag van Versailles Duitsland gedwongen forse schadevergoedingen te betalen – en de economie zakte bijna volledig ineen. De Duitse verontwaardiging over het Verdrag van Versailles heeft ook bijgedragen tot een groeiend besef van nationalisme dat Adolf Hitler op zijn beurt aan de macht bracht.

Amerikaanse functionarissen op de conferentie vreesden dat hetzelfde opnieuw zou gebeuren als zware herstelbetalingen aan Duitsland zouden worden opgelegd, maar met tegenzin besloten de Sovjet-Unie – die het hiermee niet eens was – toe te staan ​​herstelbetalingen te doen in de vorm van natuurlijke en andere middelen uit Oost-Duitsland. Deze goederen werden grotendeels gebruikt om de wederopbouw in Rusland te financieren. Ondertussen betaalde West-Duitsland andere herstelbetalingen in de vorm van intellectuele eigendom, grondgebied en contanten, met name voor slachtoffers van de Holocaust, Griekenland en aan de staat Israël.

Als een communistisch land viel Polen onder de paraplu van de IJzeren Gordijn-landen in lijn met de USSR en in 1953 zag het af van zijn recht op aanvullende compensatie voor de Tweede Wereldoorlog van de Duitse Democratische Republiek, samen met de USSR. In 1970, toen het communistische Polen zich aanmeldde bij het Warschau Pact, bevestigde het dat het ook geen claims tegen West-Duitsland had. En toen Duitsland in 1990 herenigd werd, slaagde Polen er niet in claims te plaatsen tegen het nieuw herenigde land. (In 1992 betaalde Duitsland 500 miljoen mark – destijds ongeveer 320 miljoen dollar – aan Poolse slachtoffers van de nazi’s via de stichting voor Pools-Duitse verzoening.)

Het lijkt erop dat het herstelprobleem was opgelost, zo niet aan het einde van de Tweede Wereldoorlog, dan toch aan het einde van de Koude Oorlog. Maar voor sommige Polen die vinden dat het leed van niet-Joodse burgers niet voldoende is erkend, is het nog steeds een onderwerp van brandende discussies.

In 2017 hield Jaroslaw Kaczynski, hoofd van de extreemrechtse partij Recht en Rechtvaardigheid (Prawo i Sprawiedliwość), een toespraak waarin hij de kwestie van herstelbetalingen een kwestie van Poolse eer noemde. “De Fransen werden betaald, Joden werden betaald, veel andere landen werden betaald voor de verliezen die ze leden tijdens de Tweede Wereldoorlog,” zei Kaczynski. “Het gaat over onze status, onze eer. Dit is geen theater.”

De oproepen tot herstelbetalingen van Kaczynski gingen inderdaad gepaard met zeer reële acties binnen de Poolse regering. Die maand oordeelde een groep parlementaire experts dat Polen het recht had om herstelbetalingen te eisen. Ondertussen oordeelde een groep Duitse parlementaire experts dat Polen niet het recht had om ze te eisen.

Geen enkele hoeveelheid geld zou de herinnering aan verwoeste steden, ongemarkeerde graven en Duitse bezetting ooit kunnen uitwissen. Maar voor een land dat blijft worstelen met zijn oorlogsgeschiedenis en zijn rol in het moderne Europa, hebben herstelbetalingen een aanzienlijk symbolisch gewicht. De Poolse regering heeft zich tijdens de Tweede Wereldoorlog nooit officieel overgegeven aan de nazi’s – en het kan zijn dat het nu niet meer gaat om de netelige kwestie van herstelbetalingen.

“Iedereen weet dat het niet zal gebeuren”, zegt Grzymala-Busse over de herstelbetalingen. “Dit is echt een zet van deze regering om het idee verder op te bouwen dat Polen weer groot wordt.”

Vernietigd Warschau, de hoofdstad van Polen, in januari 1945 [beeldbron: M. Swierczynski]

door Erin Blakemore


Bronnen:

♦ met dank aan Michelle W. voor de hint

♦ naar een artikel van Erin Blakemore “Why Poland Wants Germany to Pay Billions for World War II” van 7 maart 2018 op de site van HISTORY STORIES

Advertenties