Lang voor het begin van islam toen Saoedi-Arabië nog een Joods koninkrijk was

In 2014 kondigden onderzoekers van een Frans-Saoedische expeditie, die rotsinscripties in het zuiden van Saoedi-Arabië bestudeerden, aan dat ze hadden ontdekt wat de oudste teksten in het Arabische alfabet zouden kunnen betekenen. Maar ze deden dit wel erg stilletjes, wellicht uit schrik dat de context van de teksten sommigen voor het hoofd zou kunnen stoten.

Plaatje hierboven: Oude gravures uitgehouwen in de zachte zandsteen van de berg in de omgeving van Bir Hima, Saoedi-Arabië [beeldbron: screenshot van YouTube]

De tientallen gravures waren uitgehouwen in de zachte zandsteen van de bergpassen rondom Bir Hima – een plaats ongeveer 100 kilometer ten noorden van de stad Najran, die in de loop van duizenden jaren werd bepleisterd met duizenden inscripties door passerende reizigers en ambtenaren.

Handigheidshalve gezegd, werden op ten minste twee van de vroege Arabische rotstekeningen die werden ontdekt, datums in een oude kalender genoemd en deskundige epigrafen berekenden snel dat de oudste correspondeerde met het jaar 469 of 470 na Chr., ruim 150 jaar vóór de geboorte van islam.

De ontdekking was sensationeel: de vroegste oude inscripties die dit pre-islamitische stadium van het Arabische schrift gebruikten, dateren minstens een halve eeuw later en waren allemaal gevonden in Syrië, wat erop wees dat het alfabet dat werd gebruikt om de Koran te schrijven, was ontwikkeld ver van de geboorteplaats van de islam en zijn profeet.

Toch was de aankondiging van de ontdekking ingetogen. Een paar persuitgaven in de Franse en Arabische media hebben het nieuws kort samengevat en de tekst genoemd als de “ontbrekende schakel” tussen het Arabisch en de eerdere alfabetten die eerder in de regio werden gebruikt, zoals bv. Nabatean. De meeste artikelen gingen vergezeld van stockfoto’s van archeologische vindplaatsen of andere oude inscripties: het is bijna onmogelijk om een ​​foto van de inscriptie online te vinden of een verwijzing naar de werkelijke inhoud van de tekst.

Thawban zoon van Malik, de christen
Alleen door diep te graven in het 100 pagina’s tellende rapport van dat archeologische seizoen dat in december werd gepubliceerd door de Académie des Inscriptions et Belles-Lettres van Frankrijk – die het onderzoek ondersteunt – is het mogelijk om de vondst te bekijken en er meer over te leren.

Volgens het rapport is de Arabische tekst, gekrabbeld op een grote rechthoekige steen, eenvoudig van een naam, ‘Thawban (zoon van) Malik,’ gevolgd door de datum. Underwhelming? Welnu, er is de kwestie van het grote, onmiskenbaar christelijke kruis dat het hoofd van deze inscriptie siert. Hetzelfde kruis verschijnt systematisch op de andere soortgelijke steles die min of meer in dezelfde periode dateren.

Volgens het rapport is de Arabische tekst, gekrabbeld op een grote rechthoekige steen, simpelweg een naam, “Thawban (zoon van) Malik,” gevolgd door de datum. Ontgoochelend? Welnu, er is de kwestie van het grote, onmiskenbaar christelijke kruis dat de kop van deze inscriptie siert. Hetzelfde kruis verschijnt systematisch op de andere soortgelijke steles die min of meer uit dezelfde periode dateren.

Achter de bescheiden aankondiging van de vondst, kan men bijna de gemengde gevoelens van Saudische functionarissen voelen die geconfronteerd worden met een belangrijke ontdekking van hun erfgoed, die echter de oorsprong lijkt te verbinden van het alfabet dat gebruikt werd om hun heilige boek [de Koran] te pennen in een christen context, zo’n 150 jaar vóór de opkomst van de islam.

Nog meer consternatie kan gerezen zijn toen men zich realiseerde dat deze teksten niet alleen de erfenis zijn van een eens zoveel christelijke gemeenschap, maar ook verbonden zijn met het verhaal van een oud Joods koninkrijk dat ooit regeerde over veel van wat tegenwoordig Jemen en Saoedi-Arabië is.

Joden vs. christenen in de woestijn
Hoewel de koran en latere islamitische traditie geen graten zagen in de aanwezigheid van Joodse en christelijke gemeenschappen over het schiereiland in de tijd van Mohammed, is het algemene beeld dat wordt afgeschilderd in het pre-islamitische Arabië er een van chaos en anarchie. De regio wordt beschreven als gedomineerd door jahilliyah – onwetendheid – wetteloosheid, analfabetisme en barbaarse heidense culten.

De decennia onmiddellijk voor het begin van de islamitische kalender (gemarkeerd door Mohammed’s ‘hijra‘ – migratie – van Mekka naar Medina in 622 na Chr.) werden gekenmerkt door een verzwakking van samenlevingen en gecentraliseerde staten in Europa en het Midden-Oosten, deels als gevolg van een pest pandemie en de onophoudelijke oorlog tussen het Byzantijnse en het Perzische rijk.

De sombere voorstelling van het pre-islamitische Arabië was naar het schijnt minder een accurate beschrijving dan een literaire metafoor om de verbindende en verhelderende kracht van Mohammeds boodschap te benadrukken. Heronderzoek van werken van moslim- en christelijke kroniekschrijvers in de afgelopen jaren, evenals vondsten zoals die in Saoedi-Arabië, produceren een veel gedetailleerder beeld, en brachten vooraanstaande wetenschappers ertoe om de rijke en complexe geschiedenis van de regio opnieuw te ontdekken vóór de opkomst van de islam.

Het Joodse koninkrijk Himyar met hoofdstad Zafar op het Arabische schiereiland omstreeks 330 na Chr.

Een van de belangrijkste, maar vaak vergeten spelers in Arabië in die tijd was het koninkrijk van Himyar. Gevestigd rond de 2de eeuw na. Chr. was dit koninkrijk tegen de 4de eeuw een regionale macht geworden. Het hoofdkantoor dat gevestigd was in wat vandaag Jemen is, had Himyar naburige staten veroverd, waaronder het oude koninkrijk van Sheba (wiens legendarische koningin voorkomt in een bijbelse ontmoeting met Salomon).

In een recent artikel met de titel ‘Wat voor soort Jodendom in Arabië?’ zegt Christian Robin, een Franse epigrafist en historicus die ook de expeditie leidt in Bir Hima, dat de meeste geleerden het er thans over eens zijn dat rond 380 na Chr. de elites van het koninkrijk van Himyar geconverteerd zijn naar een of andere vorm van Jodendom.

Verenigd in het Judaïsme
De heersers van de Himyarieten hebben misschien in het Jodendom een ​​potentiële verenigende kracht gezien voor hun nieuwe, cultureel diverse rijk en een identiteit van verzet ontwikkeld tegen de sluipende aantasting door de Byzantijnse en Ethiopische christenen, evenals het Zoroastrische rijk van Perzië.

Het is onduidelijk hoeveel van de bevolking is bekeerd, maar wat zeker is, is dat in de Himyaritische hoofdstad Zafar (ten zuiden van Sana’a) in Jemen verwijzingen naar heidense goden grotendeels verdwijnen uit koninklijke inscripties en teksten over openbare gebouwen en worden vervangen door geschriften die verwijzen naar een enkele godheid.

Gebruikmakend van voornamelijk de lokale Sabinese taal (en in sommige zeldzame gevallen het Hebreeuws), wordt deze god alternatief beschreven als Rahmanan – de Barmhartige – de ‘Heer van de hemelen en de aarde’, de ‘God van Israël’ en ‘Heer van de Joden’. Gebeden doen een beroep op zijn zegeningen over het ‘volk van Israël’ en die aanroepingen eindigen vaak met sjalom en amen.

Gedurende de volgende anderhalve eeuw breidde het Himyarite koninkrijk zijn invloed uit in Centraal-Arabië, het Perzische Golf gebied en de Hijaz (de regio van Mekka en Medina), zoals blijkt uit koninklijke inscripties van zijn koningen die niet alleen in Bir Hima werden gevonden, net ten noorden van Jemen, maar ook in de buurt van wat tegenwoordig de Saoedische hoofdstad Riyad is.

Thawban de martelaar
Terugkerend naar de vroege Arabische teksten ontdekt in Bir Hima, merkt het Frans-Saoedische team op dat de naam van Thawban, Zoon van Malik, voorkomt op acht inscripties, samen met de namen van andere christenen in wat waarschijnlijk een vorm van herdenking was.

Volgens christelijke kroniekschrijvers, rond 470 (de datum van de Thawban-inscriptie) leden de christenen in de nabijgelegen stad Najran een golf van vervolging door de Himyarieten. De Franse experts vermoeden dat Thawban en zijn medechristenen mogelijk zijn gemarteld. De keuze van het vroege Arabische schrift om ze te herdenken, zou op zichzelf een krachtig symbool van verzet zijn geweest.

Dit pre-islamitische alfabet wordt ook het Nabatean-Arabisch genoemd, omdat het is geëvolueerd uit het schrift van de Nabateeërs, de ooit machtige natie die Petra bouwde en de handelsroutes in de zuidelijke Levant en Noord-Arabië domineerde voordat ze door de Romeinen in het begin van de 2de eeuw werden geannexeerd. Gebruikt aan de poorten van Jemen, zou dit noordelijke alfabet in schril contrast staan ​​met de inscripties achtergelaten door Himyarieten heersers in hun geboortedorp Sabaean.

“De adoptie van een nieuw geschrift betekende een afstand nemen van Himyar en een verzoening met de rest van de Arabieren”, schrijven de Franse onderzoekers in hun rapport. “De inscripties van Bir Hima onthullen een sterke beweging van culturele eenwording van de Arabieren, van de Eufraat tot Najran, die zich manifesteerde door het gebruik van hetzelfde schrift.”

Jozef de rebel
De groeiende druk van buitenaf eiste uiteindelijk zijn tol op Himyar. Ergens rond het jaar 500 vielen voor heerst christelijke indringers uit het Ethiopische koninkrijk van Aksum Himyar binnen.

In een laatste poging tot onafhankelijkheid, in 522, rebelleerde een Joodse Himyarieten leider, Yusuf As’ar Yath’ar (aka Yusuf Dhu Nuwas), tegen de poppenspeler die door negus wordt troont en met het zwaard door het Aksumite garnizoen veroverd. Vervolgens belegerde hij Najran, die had geweigerd hem troepen te leveren en een deel van zijn christelijke bevolking afslachtte – een martelaarschap dat verontwaardiging teweegbracht onder de vijanden van Yusuf en de vergelding uit Ethiopië versnelde.

Volgens verschillende tradities werd de laatste Joodse koning van Arabië ofwel gedood in de strijd, of pleegde zelfmoord door met zijn paard in de Rode Zee te rijden.

Een straatnaam in Jeruzalem verwijst naar Jozef de Rebel,
aka Yusuf Dhu Nuwas, als de laatste Joodse koning van Jemen

Voor de volgende eeuw was Himyar een christelijk koninkrijk dat Arabië bleef domineren. In het midden van de zesde eeuw marcheerde een van zijn leiders, Abraha, door Bir Hima en liet op de stenen een afbeelding achter van de Afrikaanse olifant die zijn machtige leger leidde. Een latere inscriptie, gedateerd 552 en gevonden in Centraal-Arabië, vermeldt de vele locaties die hij veroverde, inclusief Yathrib, de woestijnoase die slechts 70 jaar later bekend zou worden als Madinat al-Nabi (de stad van de profeet) – of, eenvoudiger , Medina.

Waren zij ‘echte’ Joden?
Eén grote vraag die overblijft over de Joden van Himyar is wat voor soort Jodendom zij beoefenden. Hebben ze de sabbat in acht genomen? Of de regels van kasjroet? Sommige geleerden, zoals de 19de-eeuwse Joods-Franse oriëntalist Joseph Halevy, weigerden te geloven dat een Joodse koning zijn christelijke onderdanen kon vervolgen en afslachten en verwierp de Himyarieten als behorend tot een van de vele sekten waarin het christendom in zijn begindagen was verdeeld .

Robin, de Franse epigrafist, schrijft in zijn artikel dat de officiële religie van Himyar kan worden omschreven als ‘judeo-monotheïsme’ – ‘een minimalistische variant van het Jodendom’ die een aantal basisprincipes van de religie volgde. Feit is dat de weinige inscripties die tot nu toe zijn gevonden, samen met de geschriften van latere kroniekschrijvers, die misschien bevooroordeeld zijn tegen de Himyarieten, wetenschappers niet toestaan ​​een duidelijk beeld te vormen van de spiritualiteit van het koninkrijk.

Maar er is een andere manier om naar deeze kwestie te kijken.

Door christelijke en islamitische heerschappij behielden de Joden een sterke aanwezigheid op het Arabische schiereiland. Dit is niet alleen duidelijk uit de (vaak conflictueuze) omgang van Mohammed met hen, maar ook uit de invloed die het Jodendom had op de rituelen en verboden van de nieuwe religie (dagelijkse gebeden, besnijdenis, rituele reinheid, bedevaart, liefdadigheid, afbeeldingen verbieden en varkensvlees eten) .

In Jemen, het kerngebied van de Himyarieten, heeft de Joodse gemeenschap geleden onder eeuwenlange vervolging, tot 1949-1950, toen bijna al haar overblijvende leden – ongeveer 50.000 – in Operation Magic Carpet met luchttransport naar Israël werden gebracht. En terwijl ze enkele unieke rituelen en tradities onderhouden, die hen onderscheiden van Ashkenazi en Sefardische Joden, zou niemand eraan twijfelen dat zij inderdaad de laatste zijn van zeer veel Joodse afstammelingen van het verloren koninkrijk van Himyar.

door Ariel David


Bronnen:

♦ naar een artikel “Before Islam: When Saudi Arabia Was a Jewish Kingdom” van Ariel David van 29 november 2017 op de site van Haaretz

Advertenties

Een gedachte over “Lang voor het begin van islam toen Saoedi-Arabië nog een Joods koninkrijk was

  1. Die Joden toch…..overal kom je ze tegen.

    In de Arabische/Moslimlanden wordt je voor minder opgehangen dan deze feiten te benoemen……bijv. ook door te claimen dat als de mythische leider v.d. Islam vandaag had geleefd hij waarschijnlijk was aangeklaagd voor oorlogsmisdaden en pedofilie.

    Mag niet gezegd worden, is niet politiek correct…….maar wél correct.

    Liked by 1 persoon

Reacties zijn gesloten.